¿Qué es la terapia con haz de protones para el cáncer?

Comprensión de los beneficios y riesgos de la terapia con haz de protones

La terapia con haz de protones para el cáncer es similar a la radioterapia, pero utiliza protones de alta energía en lugar de fotones o rayos X para dañar los tumores. Generalmente se usa para tumores en etapa temprana (estadios I, II y III) y se ha usado para muchos tipos diferentes de cáncer, como cáncer de pulmón, cáncer de próstata, cáncer infantil y más. Si bien la terapia de protones tiene la ventaja de una administración más precisa de la radiación (que es útil para los cánceres como los tumores cerebrales), su principal ventaja es la reducción de los efectos secundarios a corto y largo plazo de la radiación. Veamos algunas de las ventajas y desventajas de la terapia con haz de protones, los posibles efectos secundarios y lo que puede esperar.

Dado que la terapia con haz de protones es relativamente nueva en la escena (se usó por primera vez en 1990, pero solo recientemente se ha vuelto más accesible), es posible que se sienta ansioso y confundido. Aprender sobre este tratamiento es un paso importante para sentirse empoderado en su cuidado del cáncer.

Cómo funciona la terapia con haz de protones

La breve explicación de cómo funciona la terapia con haz de protones es que, al igual que la radioterapia convencional, usa energía para dañar o destruir las células cancerosas.

Para aquellos que desean comprender el mecanismo de este tratamiento con mayor profundidad, la terapia con haz de protones funciona acelerando los protones (partículas positivas) a un estado de alta energía a través de un acelerador de partículas (un ciclotrón o sincrotón). Este estado de alta energía permite que los protones viajen a través del tejido directamente a un tumor; dando como resultado un bombardeo muy localizado de protones en el tumor.

Los protones están cargados positivamente y por lo tanto atraen cargas negativas. Cuando se lanza un protón cerca de una molécula como el ADN, las regiones con carga negativa de la molécula serán atraídas hacia el protón, interfiriendo así con la orientación y función normales de esa molécula. El resultado de este proceso es, en última instancia, la muerte de las células cancerosas.

Diferencias entre la terapia de radiación “normal” y la terapia de protones

La terapia de protones y la radioterapia convencional  están prescritas por los oncólogos radioterapeutas. Una de las diferencias más evidentes es la localidad de tratamiento. La terapia de protones se dirige con precisión a lugares muy específicos, lo que puede resultar en menos daño a los tejidos circundantes. La radioterapia convencional es menos específica y es posible que se dañen más células “normales” en la región de un tumor.

La terapia con haz de protones no es un solo tipo de tratamiento, sino que existen diferentes tipos y métodos. Se cree que los nuevos tipos de terapia con haz de protones, como la exploración con haz de lápiz, hacen que esta terapia sea aún más tolerable.

Tipos de cáncer que se tratan con terapia de haz de protones

La terapia con haz de protones se usa generalmente para los tumores localizados (estadio I, II o III) y se usa con poca frecuencia para los tumores en estadio 4 (tumores que se han diseminado a otras regiones del cuerpo). Se puede usar solo o en combinación con otros tratamientos, como cirugía, quimioterapia, inmunoterapia o radioterapia tradicional. Algunos tipos de cáncer en los que se puede usar la terapia con haz de protones incluyen:

  • Cáncer de pulmón: la terapia de protones para el cáncer de pulmón se puede usar para los cánceres en etapa temprana que no se pueden tratar con cirugía, o para una recurrencia cuando ya se ha administrado radioterapia convencional.
  • Cáncer cerebral: el área precisa de administración ofrecida por la terapia con haz de protones puede ser beneficiosa para los tumores cerebrales en los que incluso pequeñas cantidades de daño en los tejidos normales cercanos pueden tener efectos secundarios significativos.
  • Cánceres infantiles: la terapia con haz de protones, como se explica a continuación, puede hacer menos daño a los tejidos normales cercanos. Dado que el daño del ADN a las células normales puede conducir a cánceres secundarios, se cree que esta terapia puede ser una mejor opción en ocasiones para los niños.
  • Cánceres de cabeza y cuello.
  • Cáncer de hígado
  • Cáncer de vesícula biliar
  • Cáncer de esófago
  • Cáncer gástrico
  • Cancer de prostata
  • Sarcomas
  • Cáncer de ojo

Algunos tumores no cancerosos, como los tumores cerebrales benignos, también pueden tratarse con terapia de protones.

Beneficios y riesgos de la terapia con haz de protones

Hay muchos tratamientos nuevos para el cáncer que han surgido en las últimas décadas, y esto es maravilloso. Sin embargo, al mismo tiempo, cuando existen diferentes opciones de tratamiento, usted y su oncólogo deberán tomar una decisión sobre cuál es el mejor tratamiento para usted como individuo.

Algunas personas enumeran los posibles tratamientos y luego analizan las opciones según la eficacia de los tratamientos y los posibles efectos secundarios (y qué efectos secundarios consideran más o menos molestos). Enumerar los pros y los contras de la terapia de protones puede ayudar con este proceso.

Ventajas

Las ventajas de la terapia de protones incluyen:

Entrega precisa con menos daños a largo plazo

La terapia con haz de protones causa daños en un área muy precisa del tejido. Esto puede ser particularmente bueno para tumores que se encuentran cerca de estructuras vitales, como tumores cerebrales o tumores de pulmón que se encuentran cerca del corazón. 

Puede permitir una dosis de radiación más alta

Debido al suministro preciso de protones, a menudo se puede administrar una dosis de radiación más alta a un tumor con la terapia con haz de protones.

Menos daños a los tejidos circundantes y menos riesgos a largo plazo

Un área precisa de administración de radiación con terapia de haz de protones puede resultar en menos daño al tejido circundante. Esto no solo puede reducir los efectos secundarios (debido a un menor daño en los tejidos sanos normales) sino que también puede reducir la probabilidad de desarrollar cánceres secundarios  (cánceres causados ​​por tratamientos contra el cáncer como la radioterapia y la quimioterapia ). Se cree que el riesgo de cánceres secundarios será menor con la terapia con haz de protones que con la radioterapia convencional, por lo que es una consideración especialmente para los jóvenes con cáncer.

Los cánceres de cabeza y cuello, especialmente los relacionados con el virus del papiloma humano  (VPH), tienen una tasa de supervivencia más alta que los tumores no relacionados con el VPH, lo que significa que las personas a menudo necesitarán lidiar con los efectos secundarios a largo plazo de la radiación durante muchos años. En esta situación, la terapia con haz de protones puede ser preferible a la radiación convencional. También se cree que la terapia con protones puede provocar una disfunción del gusto menor que la radioterapia en las personas que tienen cáncer de cabeza y cuello.

También se están realizando ensayos clínicos que comparan la terapia con protones con la radiación convencional en mujeres con cáncer de mama en etapa temprana. Dado que la radioterapia para el cáncer de mama puede dañar el corazón, se cree que la terapia con protones puede ocasionar menos daño cardíaco, pero no se sabe en este momento. ( La activación respiratoria se usa con la radiación convencional en algunos centros de radiación para reducir la exposición del corazón a la radiación).

Los haces de protones son más fáciles de controlar

Los haces de protones son más fáciles de controlar que la radiación convencional. Además, una vez que el haz alcanza el tumor, se detiene, en lugar de resultar en dispersión y sobre penetración.

Bien tolerado

La terapia con haz de protones generalmente es bien tolerada con menos efectos secundarios a corto plazo que la radioterapia convencional, como la irritación de la piel.

Tumores inoperables

La terapia de protones (y la radioterapia corporal estereotáctica  o SBRT) se puede usar para los cánceres tempranos que en teoría deberían ser operables, pero se consideran inoperables debido a su ubicación cerca de estructuras vitales o cuando una persona no es un buen candidato para la cirugía.

Desventajas

Contras de la terapia de protones pueden incluir:

Puede la señorita cáncer fuera del campo de radiación

Debido al área precisa de administración de radiación, la terapia de protones puede pasar por alto áreas pequeñas de células cancerosas y metástasis  que se encuentran cerca, pero fuera del campo de radiación.

Costo

En este momento, la terapia con haz de protones es aproximadamente dos veces más cara que la radioterapia convencional debido a los costos generales (la terapia de protones requiere un acelerador lineal grande). Actualmente cuesta más de 200 millones de dólares construir una instalación.

Desafíos únicos

Los desafíos con la terapia de protones incluyen el manejo del movimiento y los cambios en la anatomía que tienen lugar antes y durante el tratamiento.

Instalaciones limitadas

Debido a que solo unos pocos centros de terapia con haz de protones están disponibles en los Estados Unidos, es posible que las personas deban viajar bastante lejos para recibir este tratamiento.

Alternativas a la terapia con haz de protones

Si bien la radioterapia convencional suele ser menos precisa e implica más “dispersión” que la terapia con haz de protones, las nuevas técnicas de radiación también proporcionan un suministro de radiación mucho más preciso.

Radioterapia estereotáctica corporal (SBRT)

Un ejemplo es la radioterapia estereotáctica corporal (SBRT). Con SBRT , se administran dosis más altas de radiación a un área precisa. La SBRT se puede usar con una intención curativa para los tumores que no se pueden extirpar quirúrgicamente debido a su ubicación, o para tratar las “oligometástasis” (metástasis únicas o pocas al cerebro, hígado o pulmón de tumores sólidos).

En una revisión de 2017 de estudios que compararon la terapia con haz de protones con SBRT, los investigadores no encontraron diferencias apreciables en la efectividad de estos dos enfoques para el tratamiento del cáncer de pulmón de células no pequeñas.

Posibles efectos secundarios de la terapia con haz de protones

Como la mayoría de los tratamientos para el cáncer, la terapia con haz de protones puede causar efectos secundarios y complicaciones. Aunque la terapia con haz de protones se administra en un área precisa, puede ocurrir daño a las células normales cerca del tumor. Muchos de los efectos secundarios son similares a los efectos secundarios de la radioterapia convencional , pero debido al enfoque preciso del daño, pueden ser menos graves. Los efectos secundarios más comunes incluyen:

Fatiga

Al igual que con la radioterapia convencional, la fatiga es uno de los síntomas más comunes del tratamiento. Esta fatiga tiende a ser más severa a medida que avanza el tratamiento.

Enrojecimiento de la piel / erupciones cutáneas (dermatitis por radiación)

El enrojecimiento es común con la terapia con haz de protones y, con menos frecuencia, puede causar ampollas y deterioro de la piel.

Perdida de cabello

Es común la pérdida de cabello en la región en la que se administra la terapia con haz de protones . por ejemplo, la pérdida de cabello en la cabeza puede ocurrir cuando se usa la terapia de protones para el cáncer cerebral y la pérdida de cabello en el pecho con la terapia de protones para el cáncer de pulmón. A diferencia de la pérdida de cabello asociada con la quimioterapia, la pérdida de cabello relacionada con la terapia con haz de protones puede ser permanente .

Inflamación en la región donde se administra la terapia de protones

Cuando se administra terapia de protones en el tórax, se  puede producir una inflamación pulmonar conocida como neumonitis por radiación . Es importante reconocer la inflamación pulmonar (con síntomas como tos, dificultad para respirar o dolor en el pecho al respirar), ya que la neumonitis por radiación debe tratarse para reducir el riesgo de desarrollar fibrosis pulmonar  (cicatrización de los pulmones). La inflamación (y algunas veces la fibrosis) también puede ocurrir en otras regiones, como en el esófago y más.

Preparación para la terapia de haz de protones

Hay varios pasos importantes antes de comenzar la terapia con haz de protones.

¿Dónde está disponible la terapia con haz de protones?

Todavía hay un número limitado de centros de cáncer en los Estados Unidos y en el mundo que ofrecen la opción de la terapia con haz de protones. Un mapa de centros de terapia de  protones  puede mostrarle si este tratamiento se ofrece cerca de su ubicación. Si necesita viajar, es importante sopesar los beneficios potenciales de la terapia con haz de protones en relación con los de la radioterapia, evaluar su cobertura de seguro y los costos de desembolso, y preguntarse a qué distancia está dispuesto a viajar.

Cartografía

Antes de comenzar el tratamiento con terapia de haz de protones, se reunirá con un oncólogo radioterapeuta  que hablará sobre lo que puede esperar y los beneficios, así como los riesgos del procedimiento. Le realizarán una tomografía computarizada para hacer un mapa de la región de su cuerpo a tratar y se le ajustará un dispositivo de inmovilización (como con la terapia convencional). Este molde se colocará sobre la parte de su cuerpo que recibe radiación durante cada tratamiento.

Horario de Tratamiento

De manera similar a la radiación convencional, los tratamientos de terapia con haz de protones a menudo se realizan diariamente durante la semana por un total de 20 a 40 sesiones. Si bien la porción de radiación real de la visita solo toma uno o dos minutos, la mayoría de las citas durarán de 30 a 45 minutos.

La terapia de protones no es dolorosa, y no se necesita anestesia (con la excepción de los niños que pueden requerir sedación para estar quietos durante el tratamiento).

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I am Dr. Christopher Loynes and I specialize in Bone Marrow Transplantation, Hematologic Neoplasms, and Leukemia. I graduated from the American University of Beirut, Beirut. I work at New York Bone Marrow Transplantation
Hospital and Hematologic Neoplasms. I am also the Faculty of Medicine at the American University of New York.