Cómo lidiar con una alergia al látex

El látex es el ingrediente principal en la mayoría de los productos de caucho y está hecho del árbol Hevea brasiliensis . Miles de productos para el hogar y ocupacionales contienen látex, desde zapatos hasta gomas. Este material es especialmente común en la industria de la salud, donde se puede encontrar en guantes quirúrgicos y en varios equipos médicos.

Existe mucha confusión en torno al tema de las alergias al látex y existen dos tipos distintos de reacción alérgica. Primero, el látex no es lo mismo que muchos materiales de caucho sintético, como los productos sintéticos a base de butilo o petróleo. Las pinturas que están etiquetadas como “basadas en látex” contienen un producto sintético que no se ha demostrado que cause problemas a las personas con alergias al látex.

Visión general

La tendencia a desarrollar alergias se hereda. Al igual que con otras alergias, cuanto más intensa y frecuente sea la exposición al látex, mayor será la probabilidad de que una persona desarrolle una reacción alérgica. Entre el cinco y el 10 por ciento de los trabajadores de la salud desarrollan alergias al látex como resultado de la exposición repetida a productos que contienen látex. El menor uso de guantes de látex en polvo (la mayoría de los guantes de látex ahora no en polvo) parece haber disminuido la aparición de alergias al látex en los profesionales de la salud.

Otros grupos en riesgo de alergia al látex son aquellos que se han sometido a varias cirugías, especialmente aquellas que involucran el sistema nervioso y el sistema del tracto genitourinario. Los niños con espina bífida parecen tener una alta incidencia de alergia al látex.

Los síntomas

En general, hay dos tipos de reacciones alérgicas al látex: inmediatas y retrasadas.

Las reacciones tardías al látex incluyen erupciones con picazón, rojas y levemente inflamadas que aparecen solo en los sitios de contacto con el producto de látex. Estas erupciones suelen aparecer dentro de las 12 a 24 horas posteriores a la exposición y no son potencialmente mortales. Este tipo de reacción es similar a la causada por el roble venenoso (dermatitis de contacto) y se debe a otros químicos utilizados en la fabricación del látex, en lugar de a la proteína del látex en sí.

Una inmediata reacción alergia al látex, por otro lado, es una reacción potencialmente grave que se produce en cuestión de minutos de la exposición y puede causar urticaria, prurito en el sitio de contacto o de todo, opresión de la garganta, sibilancias, dificultad en la respiración, anafilaxia , e incluso la muerte. La mayoría de las personas pueden experimentar estas reacciones solo al entrar en contacto con el producto de látex. Otros son tan sensibles que pueden tener una reacción después de recibir un medicamento almacenado en una botella con un tapón de látex o después de respirar el polvo que sale de los guantes quirúrgicos de látex.

Diagnóstico

Las personas que tienen una reacción alérgica retardada al látex a menudo no tienen el anticuerpo alérgico (IgE) contra el látex, pero se les puede diagnosticar mediante el uso de un parche. Esto implica colocar otros componentes del látex (no la proteína del látex en sí) en la piel durante aproximadamente 48 horas e interpretar los resultados de la prueba entre las 48 y las 96 horas. Esta prueba solo debe ser realizada por un médico con experiencia en el diagnóstico de alergias.

Sin embargo, una alergia inmediata al látex se debe a la presencia de IgE contra el látex y se diagnostica con el uso de pruebas cutáneas o RAST . Las pruebas cutáneas para el látex pueden ser difíciles ya que no hay un extracto de látex comercial disponible para las pruebas cutáneas en los Estados Unidos. Algunos alergólogos hacen su propio extracto, y muchos otros confían en el RAST para hacer un diagnóstico de alergia al látex. Estas pruebas solo deben ser realizadas por un médico con experiencia en el diagnóstico de alergias.

Asociación con el síndrome de alergia oral

Muchas personas con alergia inmediata al látex también tendrán lo que se llama síndrome de alergia oral. Esta es una condición en la cual una persona alérgica al látex nota picazón e hinchazón de la boca después de comer ciertos alimentos, más comúnmente bananos, melones, aguacates, kiwis y castañas. Esto se debe a la presencia de proteínas en los alimentos que son similares a los que se encuentran en el látex. No todas las personas con alergia al látex reaccionan a alguno o todos estos alimentos.

Si bien la mayoría de los síntomas de alergia oral son leves y duran solo unos minutos, algunas personas pueden experimentar reacciones más graves a estos alimentos. Es mejor que una persona con alergia al látex evite cualquier alimento que cause los síntomas del síndrome de alergia oral.

Prevención y Tratamiento

La mejor manera de prevenir las reacciones alérgicas es evitar la exposición al látex. Sin embargo, el látex es extremadamente común, por lo que será difícil evitarlo por completo. Informe a su médico y dentista que usted es alérgico al látex, por lo que usarán guantes que no sean de látex y otros suministros médicos sin látex durante las visitas al consultorio.

El látex doméstico se puede encontrar en globos de látex, guantes para lavar platos y en condones de látex. Se sabe que estos elementos comúnmente causan reacciones en personas alérgicas al látex. Los artículos menos propensos (pero aún así posibles) a causar una reacción incluyen bandas de goma, gomas de borrar, juguetes de goma, ropa elástica y pezones y chupetes para bebés. Lea las etiquetas de cualquier producto de goma antes de comprar, y evite usar cualquiera de estos que contengan látex.

Cualquier persona con alergia al látex sometida a cirugía debe coordinar cuidadosamente el procedimiento con el hospital, los cirujanos, los anestesiólogos y otro personal médico para garantizar que no se utilice látex durante el procedimiento. Esto a menudo significa que una persona alérgica al látex es la primera cirugía del día, para garantizar que el quirófano se limpie a fondo la noche anterior y que no haya contaminación de látex por cirugías al principio del día.

Las inyecciones contra la alergia o la inmunoterapia con el látex se han intentado para prevenir reacciones con la exposición al látex, aunque con resultados mixtos. Otra terapia, omalizumab (Xolair®) , un anticuerpo anti-alérgico inyectable utilizado para el tratamiento del asma grave, se ha intentado para prevenir la reacción en personas que padecen alergia grave al látex. 

Tratamiento de reacciones alérgicas

El tratamiento de las reacciones inmediatas después de la exposición al látex es similar al tratamiento de la anafilaxis. Esto puede incluir el uso de epinefrina inyectable, corticosteroides y antihistamínicos. El tratamiento de las reacciones tardías generalmente solo requiere cremas tópicas con corticosteroides o, en casos graves, pastillas o jarabe de corticosteroides.

 Todos los pacientes con alergia al látex deben llevar epinefrina inyectable, ya sea en forma de  Epi-pen®  o Twinject®, para usar si ocurre una reacción.

Las personas con alergia al látex deben considerar usar un brazalete médico que contenga su información de alergia, incluida la alergia al látex, en caso de emergencias en las que la persona no pueda comunicarse. Esto es extremadamente importante para que el personal médico de emergencia sepa que no debe usar materiales que contienen látex cuando atiende a la persona.

Un recurso útil para pacientes alérgicos al látex es la  American Latex Allergy Association , que brinda información y apoyo útiles.