¿Son las alergias alimentarias o la intolerancia?

Aproximadamente el 8 por ciento de los niños y el 2 por ciento de los adultos sufren de alergias alimentarias verdaderas. Cuando se consuma el alimento culpable, la mayoría de las reacciones alérgicas ocurrirán en minutos.

Los síntomas cutáneos (picazón, urticaria, angioedema ) son los más comunes y ocurren durante la mayoría de las reacciones de los alimentos. Otros síntomas pueden incluir:

  • Nasal: estornudo, secreción nasal, picazón en la nariz y los ojos
  • Gastrointestinal: náuseas, vómitos, calambres, diarrea.
  • Respiratorio: dificultad para respirar, sibilancias, tos, opresión en el pecho
  • Vascular: presión arterial baja, mareo, latidos cardíacos rápidos

Cuando es grave, esta reacción se llama anafilaxis, que puede ser potencialmente mortal.

¿Alergia o intolerancia?

La mayoría de las reacciones a los alimentos probablemente no son de naturaleza alérgica, sino más bien de intolerancia. Esto significa que no hay ningún anticuerpo alérgico presente contra el alimento en la persona.

La intolerancia puede ser clasificada como tóxica y no tóxica. Se esperaría que se produjeran reacciones tóxicas en la mayoría de las personas si se consumiera suficiente cantidad de alimentos, por ejemplo, alcohol, cafeína o en casos de intoxicación alimentaria. La intolerancia a los alimentos no tóxica ocurre solo en ciertas personas, como la intolerancia a la lactosa, que se debe a la deficiencia de lactasa, la enzima que descompone el azúcar en la leche y los productos lácteos. (Los pacientes con intolerancia a la lactosa experimentan hinchazón, cólicos y diarrea en cuestión de minutos a horas después de ingerir alimentos que contienen lactosa, pero no experimentan otros síntomas de alergias alimentarias).

Reacciones inmunológicas no alérgicas

Una forma menos común de reacciones no alérgicas a los alimentos involucra al sistema inmunológico, pero no hay anticuerpos alérgicos presentes. Este grupo incluye celue spue y FPIES (síndromes de enteropatía inducida por proteínas de los alimentos). Por lo general, el FPIES se presenta en bebés y niños pequeños, con síntomas gastrointestinales (vómitos, diarrea, deposiciones con sangre y pérdida de peso) como signos de presentación. La leche, la soja y los granos de cereales son los desencadenantes más comunes en el FPIES. Los niños suelen superar el FPIES a los 2 o 3 años de edad.

Alergias alimentarias comunes en la infancia

La leche, la soja, el trigo, el huevo, el maní, las nueces de árbol, el pescado y los mariscos comprometen más del 90 por ciento de las alergias alimentarias en los niños. La alergia a la leche y al huevo son, con mucho, las más comunes y generalmente se superan a los 5 años. Las alergias al maní, la nuez de árbol, el pescado y los mariscos son las más graves y potencialmente mortales, y con frecuencia persisten hasta la edad adulta.

Reactividad cruzada y contaminación cruzada

La reactividad cruzada se refiere a una persona que tiene alergias a alimentos similares dentro de un grupo de alimentos. Por ejemplo, todos los mariscos están estrechamente relacionados; Si una persona es alérgica a un marisco, existe una gran posibilidad de que la persona sea alérgica a otros mariscos. Lo mismo ocurre con las nueces de árbol, como las almendras, los anacardos y las nueces.

La contaminación cruzada se refiere a un alimento que contamina a otro, un alimento no relacionado que conduce a una “alergia oculta”. Por ejemplo, los cacahuetes y las nueces de árbol no son alimentos relacionados. Los cacahuetes son legumbres y están relacionados con la familia del frijol, mientras que las nueces de árbol son verdaderas nueces. No hay reactividad cruzada entre los dos, pero ambos pueden encontrarse en tiendas de dulces y en una lata de nueces mixtas, por ejemplo.

Diagnóstico

El diagnóstico se realiza con un historial adecuado de una reacción a un alimento específico, junto con una prueba positiva para el anticuerpo alérgico contra ese alimento. Las pruebas para detectar el anticuerpo alérgico se realizan típicamente con las pruebas cutáneas, aunque también se pueden hacer con una prueba de sangre.

La prueba de sangre, llamada prueba RAST, no es tan buena como la prueba de la piel, pero puede ser útil para predecir si una persona ha superado una alergia alimentaria. Esto es especialmente cierto ya que, en muchos casos, la prueba cutánea todavía puede ser positiva en niños que realmente han superado la alergia alimentaria.

Si el diagnóstico de alergia a los alimentos es cuestionable a pesar de las pruebas, un alergista puede decidir realizar un desafío de comida oral para el paciente. Esto implica que la persona coma cantidades cada vez mayores de alimentos durante muchas horas bajo supervisión médica. Dado que existe la posibilidad de anafilaxis potencialmente mortal, este procedimiento solo debe ser realizado por un médico con experiencia en el diagnóstico y tratamiento de enfermedades alérgicas. Un desafío de comida oral es la única manera de eliminar realmente un diagnóstico de alergia alimentaria en un paciente.

Tratamiento

Trate la reacción: Si hay una reacción a la comida, la persona debe buscar atención médica de emergencia inmediata. La mayoría de los pacientes con alergias a los alimentos deben llevar consigo una forma autoinyectable de epinefrina o adrenalina (como Epi-pen® en todo momento. Estos medicamentos pueden ser recetados por un médico y el paciente debe saber cómo usar este dispositivo). Antes de que ocurra una reacción alérgica.

Evite los alimentos: esta es la principal forma de prevenir futuras reacciones a los alimentos culpables, aunque puede ser difícil en casos de alimentos comunes como la leche, el huevo, la soja, el trigo y el maní. Aprende a evitar los alérgenos alimentarios más comunes . Organizaciones como Food Allergy and Anaphylaxis Network ofrecen ayuda y apoyo a pacientes y padres de niños con alergias alimentarias. Los médicos especializados en alergias también pueden ofrecer información adicional y consejos para evitarlos.

Lea las etiquetas de los alimentos: dado que la exposición accidental a los alimentos alérgicos es común, es importante y recomendable leer las etiquetas de los alimentos y hacer preguntas sobre los ingredientes en los restaurantes.

Esté preparado: los pacientes con alergias alimentarias siempre deben estar preparados para reconocer y tratar su reacción, en caso de que ocurra. Recuerde, dado que las exposiciones a los alimentos alérgicos con frecuencia son accidentales, la preparación para tratar la reacción con epinefrina es de suma importancia. Siempre se debe buscar atención médica de emergencia si se produce una reacción alérgica a los alimentos, ya sea que se use o no epinefrina.

Comuníquese con los demás: la  comunicación con familiares, amigos y personal escolar sobre la condición médica del paciente y el conocimiento de cómo administrar la epinefrina también es importante. También se recomienda que el paciente use una pulsera de alerta médica (como una pulsera Medic-Alert® ) que detalle sus alergias a los alimentos y el uso de epinefrina inyectable, en caso de que el paciente no pueda comunicarse durante una reacción.