Una visión general de la enfermedad de Alzheimer

La enfermedad de Alzheimer es una enfermedad neurológica progresiva que, con el tiempo, provoca la incapacidad del cerebro para funcionar correctamente. La enfermedad de Alzheimer causa cambios en la memoria , la comunicación, el juicio , la personalidad y el funcionamiento cognitivo engeneral .

La enfermedad de Alzheimer fue identificada por primera vez por Alois Alzheimer en 1906 en Alemania y es el tipo más común de demencia , un término general para el funcionamiento cerebral defectuoso.

Aunque muchas personas piensan que la enfermedad de Alzheimer es algo que solo afecta a los adultos mayores, en realidad existen dos tipos de enfermedad de Alzheimer: la enfermedad de Alzheimer de inicio tardío (también llamada típica ) que afecta a las personas mayores de 60 años y la enfermedad de Alzheimer de inicio temprano , que se define por los síntomas Que comienzan antes de los 60 años.

La enfermedad de Alzheimer puede causar la disminución del tejido cerebral.

¿Quién contrae la enfermedad de Alzheimer?

Se estima que más de cinco millones de personas en los Estados Unidos viven con la enfermedad de Alzheimer o una demencia relacionada, aunque no todos son diagnosticados. Además, los investigadores creen que hasta 500,000 de esas personas en los Estados Unidos tienen Alzheimer de inicio temprano u otro tipo de demencia que afecta a personas menores de 60 años.

El Alzheimer no es parte del envejecimiento normal ; sin embargo, a medida que envejece, la probabilidad de desarrollar Alzheimer aumenta. El trece por ciento de las personas mayores de 65 años tienen Alzheimer u otra forma de demencia, mientras que casi el 50 por ciento de las personas mayores de 85 años tienen Alzheimer u otro tipo de demencia .

El grupo demográfico con el mayor porcentaje de Alzheimer son las mujeres caucásicas, posiblemente porque su esperanza de vida es la más alta . Sin embargo, las mujeres en general están particularmente en riesgo de desarrollar la enfermedad de Alzheimer. Aproximadamente dos tercios de los estadounidenses con enfermedad de Alzheimer o una demencia relacionada son mujeres.

Existe una mayor probabilidad de desarrollar Alzheimer si tiene familiares con la enfermedad, pero hay muchas cosas que puede hacer para disminuiractivamente este riesgo .

Síntomas y efectos del Alzheimer

Los síntomas del Alzheimer incluyen problemas con la memoria, la comunicación, la comprensión y el juicio. Los cambios en la personalidad también pueden comenzar a desarrollarse. A medida que avanza la enfermedad, la capacidad de funcionar mental, social y físicamente sigue disminuyendo.

Si bien la progresión de la enfermedad de Alzheimer puede variar según la persona, por lo general sigue un patrón similar que se puede clasificar en tres etapas diferentes: etapa temprana, etapa media y etapa tardía.

Enfermedad de Alzheimer en etapa temprana

En las primeras etapas de la enfermedad de Alzheimer, puede ser más difícil aprender nueva información, encontrar la palabra correcta para describir algo, recordar lo que acaba de suceder ( deterioro de la memoria a corto plazo ) o planificar y organizar una actividad, una tarea que requiere el funcionamiento ejecutivo .

Enfermedad de Alzheimer en etapa media

En las etapas medias de la enfermedad de Alzheimer , la capacidad de pensar claramente se vuelve más difícil. Los recuerdos a largo plazo a menudo se desvanecen, y puede haber una disminución de las capacidades visuales y espaciales (lo que puede hacer que las personas deambulen o se pierdan). Los cambios emocionales y de comportamiento, como la ansiedad y la agitación , son comunes en la etapa media, y pueden ser difíciles de manejar tanto para quienes viven con demencia como para sus seres queridos.

Enfermedad de Alzheimer en etapa tardía

En las últimas etapas de la enfermedad de Alzheimer , el funcionamiento físico disminuye significativamente, lo que dificulta tareas como caminar, vestirse y comer. Finalmente, la persona con Alzheimer en etapa tardía se vuelve completamente dependiente de los cuidadores para ayudarlo con sus necesidades básicas.

3 cosas que debe saber sobre la enfermedad de Alzheimer

La enfermedad de Alzheimer es una de las muchas afecciones que causan demencia

Es posible que escuche la palabra demencia en asociación con la enfermedad de Alzheimer. La demencia y el Alzheimer no son lo mismo, aunque los términos a menudo se usan indistintamente. La demencia es un término general para los problemas cognitivos, como pérdida de memoria y dificultades de comunicación.

La enfermedad de Alzheimer es la causa más común de demencia, pero existen muchos otros tipos y causas de demencia. En otras palabras, la demencia es una categoría amplia que alberga muchas afecciones, una de las cuales es la enfermedad de Alzheimer.

Otros tipos de demencia incluyen demencia vascular , demencia con cuerpos de Lewy , demencia de la enfermedad de Parkinson , demencia frontotemporal , enfermedad de Huntington , y enfermedad de Creutzfeldt-Jakob .

No toda la pérdida de memoria es causada por la enfermedad de Alzheimer o la demencia

Algunas veces, las disminuciones cognitivas son causadas por otras condiciones, algunas de las cuales son condiciones potencialmente reversibles , como la hidrocefalia de presión normal o la deficiencia de vitamina B12 . Es importante identificar y tratar estas afecciones lo antes posible para aumentar las posibilidades de mejorar la cognición.

La pérdida de memoria también puede ser causada por problemas cotidianos,como el estrés, la fatiga, las distracciones, la depresión y el exceso de tareas múltiples.

La calidad de vida es posible en la enfermedad de Alzheimer

Es normal experimentar dolor, tristeza y preocupación después de un diagnóstico de Alzheimer, aunque ocasionalmente hay personas que se sienten aliviadas al tener una razón para los síntomas que están experimentando (o un ser querido). Aprender sobre la enfermedad de Alzheimer puede ser abrumador. Sin embargo, lo que es importante saber y recordar es que todavía es posible tener una vida plena y significativa, incluso mientras se vive con la enfermedad de Alzheimer.

¿Cómo? A las personas con Alzheimer y otros tipos de demencia se les hizo esta pregunta y sus respuestas nos brindaron aliento y grandes ideas sobre lo que contribuye a su calidad de vida .

Sus sugerencias incluyeron las siguientes ideas:

Diagnóstico de la enfermedad de Alzheimer

El diagnóstico de la enfermedad de Alzheimer se realiza descartando otras enfermedades o causas, revisando los antecedentes familiares y realizando un examen mental para ver qué tan bien está funcionando el cerebro. Algunos médicos también realizan pruebas de imagen, como una resonancia magnética , que puede mostrar cambios en el tamaño y la estructura del cerebro que pueden llevar a la conclusión de la enfermedad de Alzheimer.

Si bien los médicos de medicina general a menudo diagnostican la enfermedad de Alzheimer, también puede solicitar una evaluación a un psicólogo, geriatra o neurólogo. La enfermedad de Alzheimer no se puede diagnosticar de manera concluyente hasta después de la muerte, cuando se realiza una autopsia y se pueden identificar cambios cerebrales específicos; sin embargo, el diagnóstico a través de las herramientas anteriores es el estándar de la industria en este momento y ha demostrado ser bastante preciso.

Tratamiento del Alzheimer

La enfermedad de Alzheimer no tiene cura en este momento, pero determinar los métodos de tratamiento y prevención más efectivos, así como encontrar una cura para la enfermedad, es una alta prioridad para los investigadores. El tratamiento actual para la enfermedad de Alzheimer se centra en aliviar los síntomas de la enfermedad de Alzheimer, incluidas las preocupaciones cognitivas, de comportamiento y emocionales, mediante el uso de terapias farmacológicas y enfoques no farmacológicos.

Terapia de drogas

  • La Food and Drug Administration (FDA) ha aprobado dos tipos de medicamentos para tratar la enfermedad de Alzheimer: inhibidores de la colinesterasa, incluidos Aricept (donepezilo) , Exelon (revastigmina) , y Razadyne (galantamina) y D-aspartato de N-metilo (NMDA). ) antagonistas, incluyendo Namenda (memantina) . Si bien estos medicamentos parecen mejorar los procesos de pensamiento de algunas personas, la efectividad general varía mucho. Estos medicamentos deben ser monitoreados regularmente para detectar efectos secundarios e interacción con otros medicamentos.
  • Se pueden prescribir medicamentos psicotrópicos para tratar el comportamiento y los síntomas emocionales del Alzheimer. Los psicotrópicos son medicamentos que abordan los aspectos psicológicos y emocionales del funcionamiento cerebral. Por ejemplo, si una persona está experimentando alucinaciones angustiantes , se puede recetar un medicamento psicotrópico, como un medicamento antipsicótico , que suele ser útil para aliviar las alucinaciones. Al igual que con otras drogas, los psicotrópicos tienen el potencial de tener efectos secundarios significativos e interacción con otros medicamentos, por lo que deben usarse con cuidado y combinarse con enfoques no farmacológicos.

Enfoques no farmacológicos

Los enfoques no farmacológicos se centran en el tratamiento de los síntomas emocionales y de comportamiento del Alzheimer al cambiar la forma en que entendemos e interactuamos con la persona con Alzheimer. Estos enfoques reconocen que el comportamiento es a menudo una forma de comunicación para las personas con Alzheimer, por lo que el objetivo es comprender el significado del comportamiento y por qué está presente.

Los enfoques sin drogas incluyen esfuerzos para determinar la causa subyacente de un comportamiento o emoción . Por ejemplo, comprender que la inquietud podría ser provocada por la necesidad de salir a caminar o ir al baño, y luego atender esas necesidades, resultará en una respuesta mucho más efectiva que pedirle a la persona con demencia que simplemente se vuelva a sentar.

Los métodos no farmacológicos generalmente deben intentarse antes de usar medicamentos psicotrópicos, ya que no tienen el potencial de efectos secundarios o interacciones con los medicamentos.

El objetivo de estos enfoques es desarrollar intervenciones más efectivas ajustando el enfoque del cuidador o el entorno para minimizar los comportamientos desafiantes o los sentimientos angustiantes .

Algunas investigaciones han encontrado que los enfoques no farmacológicos también pueden ayudar a mantener, o incluso mejorar, el funcionamiento cognitivo por un tiempo limitado. Por ejemplo, en múltiples estudios se ha demostrado repetidamente que la actividad física y el ejercicio mentalbenefician la cognición en las personas que viven con la enfermedad de Alzheimer.

¿Se puede prevenir la enfermedad de Alzheimer?

Hay una diferencia entre prevenir la enfermedad de Alzheimer y reducir el riesgo de desarrollarla. Actualmente, no hay una forma comprobada de prevenir completamente la enfermedad de Alzheimer. Sin embargo, puede reducir significativamente su riesgo, y esta idea se ve reforzada por cientos de estudios de investigación.

Una dieta saludable para el corazón , un estilo de vida activo con mucho ejercicio físico , interacción social y ejercicio mental regular son estrategias que, según se ha demostrado en las investigaciones, son eficaces para reducir el riesgo de enfermedad de Alzheimer.