Antes, durante y después de la cirugía de trasplante de hígado

Un trasplante de hígado es un procedimiento quirúrgico complejo durante el cual los cirujanos extienden un hígado enfermo y lo reemplazan con un hígado donado de un donante vivo o fallecido. El procedimiento es la única cura para la enfermedad hepática en etapa terminal o la insuficiencia hepática, que puede ser fatal. 

Para las personas con enfermedad hepática grave, un trasplante de hígado puede significar la diferencia entre morir por insuficiencia hepática y una década o más de buena salud.

Funciones hepáticas

El hígado es un órgano grande que descansa en el área superior derecha del abdomen y pesa alrededor de tres libras en la mayoría de los adultos. Tiene muchas funciones, pero las funciones principales que realiza el hígado son las siguientes:

  • Producir bilis: el hígado produce hasta un litro de bilis diariamente. Luego, la bilis se almacena en la vesícula biliar, donde se concentra y se almacena para su liberación en el tracto digestivo, lo que ayuda a que los alimentos sean más fáciles de digerir y los nutrientes puedan absorber mejor el cuerpo.
  • Almacenamiento de azúcar: el hígado puede eliminar la glucosa del cuerpo y almacenarla en forma de glucógeno hasta que sea necesario.
  • Filtración: el hígado trabaja arduamente para eliminar los medicamentos y toxinas del torrente sanguíneo. El hígado también es responsable de eliminar el alcohol del cuerpo. La exposición excesiva a algunos medicamentos, toxinas o el abuso excesivo o prolongado de alcohol puede provocar daños hepáticos graves.
  • Almacenamiento de vitaminas y minerales solubles en grasa:  el hígado almacena el exceso de vitaminas A, D, E y K digeridas y lo guarda para su uso cuando el cuerpo lo necesita. También es responsable de almacenar algunos minerales como el cobre.
  • Eliminación del amoníaco del cuerpo: el cuerpo crea amoníaco cuando las proteínas se descomponen, luego el hígado elimina el amoníaco del cuerpo al convertirlo en una sustancia llamada urea. Luego se extrae la urea del cuerpo como orina. La urea también es responsable de dar a la orina su color amarillo único.
  • Producción de factores de coagulación: el hígado es responsable de la formación de factores de coagulación, que son responsables de prevenir y detener el sangrado en el cuerpo. Sin factores de coagulación, algo tan pequeño como un corte de papel conduciría a la muerte, ya que el sangrado nunca se detendría.
  • Creación de albúmina: el hígado es responsable de producir proteínas plasmáticas, incluida la albúmina, que ayudan a regular la cantidad de líquido en el torrente sanguíneo. Sin albúmina en la sangre, el líquido comienza a escaparse de los vasos sanguíneos hacia los tejidos circundantes. Esto puede provocar ascitis, una acumulación de líquido en el abdomen y, a menudo, es un signo de enfermedad hepática.

El hígado es responsable de muchas otras funciones corporales, como la activación de enzimas, la producción de hormonas, la producción de colesterol y más. La gran cantidad de funciones que realiza el hígado es una de las razones por las que las personas con enfermedad hepática pueden enfermarse muy rápidamente y necesitan un trasplante de hígado para llevar una vida saludable.

Insuficiencia hepática

La insuficiencia hepática ocurre cuando una enfermedad o lesión hace imposible que el hígado funcione lo suficientemente bien como para mantener vivo el cuerpo. El hígado tiene muchas funciones importantes y cuando no es capaz de realizar estas funciones bien, una persona se pondrá muy enferma y, en casos graves, morirá de insuficiencia hepática. La amplia gama de funciones que desempeña el hígado significa que una persona con una enfermedad hepática grave tendrá una gran variedad de síntomas que van desde el color de la piel hasta el sangrado.

Tipos de insuficiencia hepática

La insuficiencia hepática crónica ocurre lentamente a lo largo de los años, a menudo debido a enfermedades o abuso de alcohol. La insuficiencia hepática aguda ocurre repentinamente, con un paciente sin antecedentes de enfermedad hepática que desarrolla síntomas rápidamente. Esto puede suceder después de la exposición a un virus o toxina o posiblemente una lesión. 

Agudo en la insuficiencia hepática crónica significa que el individuo tenía una enfermedad hepática de larga duración, pero está teniendo un empeoramiento agudo (repentino) de esa enfermedad. Por ejemplo, un paciente puede tener una larga historia de hepatitis C, pero tiene un empeoramiento repentino de su función hepática debido al uso excesivo de Tylenol para el dolor después de una lesión.

Causas de la insuficiencia hepática

Hay muchas causas de insuficiencia hepática, que van desde la exposición a un virus hasta problemas genéticos raros que conducen a una enfermedad hepática. Algunos pueden provocar una enfermedad hepática que con el tiempo empeora y se convierte en insuficiencia hepática, o una persona puede desarrollarla rápidamente en algunas circunstancias.

Algunas de las causas más comunes de insuficiencia hepática son:

  • Hígado graso: la enfermedad del hígado graso no alcohólico (NAFLD) y la esteatohepatitis no alcohólica (NASH) pueden provocar insuficiencia hepática cuando es grave. Esta es una condición en la que el hígado se llena de grasa en lugar de las células hepáticas normales, lo que disminuye la capacidad del hígado para funcionar y puede conducir a la cirrosis .
  • Virus: un virus, como la hepatitis B o la hepatitis C, puede provocar insuficiencia hepática. Si bien la hepatitis B se puede prevenir con una vacuna y existen tratamientos que pueden curar la hepatitis C, algunas personas están muy enfermas al momento del diagnóstico.
  • Abuso de alcohol: el consumo excesivo de alcohol puede provocar insuficiencia hepática.
  • Cáncer de hígado: para algunos pacientes, tratar el cáncer de hígadosignifica extirpar el hígado por completo y trasplantar un hígado de donante que esté sano.
  • Enfermedades de los conductos biliares:  la cirrosis biliar primaria (CBP) y la colangitis esclerosante primaria (PSC) son enfermedades raras que pueden provocar insuficiencia hepática con el tiempo. Estas enfermedades afectan los conductos que transportan la bilis desde el hígado para su digestión.
  • Enfermedades metabólicas: estos problemas se heredan e interfieren con la función del hígado. La enfermedad de Wilson interfiere con la capacidad del cuerpo para procesar cobre, mientras que la hemocromatosis evita que el cuerpo procese el hierro adecuadamente. Algunas enfermedades metabólicas se pueden curar con un trasplante y otras eventualmente dañarán un hígado trasplantado con el mismo proceso de enfermedad que dañó originalmente su hígado.
  • Sobredosis de tylenol : el acetaminofeno, también conocido como tylenol, es procesado y eliminado del cuerpo por el hígado. Tomar la dosis máxima de Tylenol durante un período prolongado de tiempo o tomar demasiado Tylenol puede causar daño hepático. Tomar la dosis recomendada también puede ser demasiado para personas con otros tipos de daño hepático, como tomar Tylenol y abusar del alcohol al mismo tiempo, incluso cuando la dosis es la recomendada en el envase.

Signos y síntomas de insuficiencia hepática

Los signos de la enfermedad hepática y la insuficiencia hepática pueden variar ampliamente según el problema que esté causando daño al hígado. Por ejemplo, un paciente con la enfermedad de Wilson tendrá problemas para deshacerse del exceso de cobre en el cuerpo y puede ser diagnosticado cuando alguien note anillos de cobre alrededor de la parte colorida del ojo. Es posible que otros no sepan que hay un problema hasta que el análisis de sangre de rutina muestre un problema con el hígado.

Los pacientes pueden experimentar una variedad de problemas cuando se les diagnostica una enfermedad hepática que varía según el caso.

Estos son los signos y síntomas más comunes de la enfermedad hepática y la insuficiencia hepática:

  • La encefalopatía hepática es una confusión que se produce debido a una insuficiencia hepática, principalmente porque el amoníaco comienza a acumularse en el torrente sanguíneo.
  • Las enzimas hepáticas , también conocidas como pruebas de función hepática, serán elevadas en pacientes con insuficiencia hepática o enfermedad hepática significativa.
  • La ictericia es una coloración amarillenta de la piel y otros tejidos, que se observa a menudo en el blanco de los ojos.
  • Pérdida de peso
  • Fatiga
  • Náuseas y vómitos
  • Los cálculos biliares son más comunes en personas con insuficiencia hepática
  • Hematomas fácilmente debido a la disminución en la capacidad de coagulación de la sangre
  • Venas agrandadas que son visibles en el abdomen.
  • Venas agrandadas en el esófago. 
  • Sangrado más fácilmente de lo habitual.
  • Hígado agrandado 
  • Bazo agrandado
  • Acumulación de líquido (retención de agua) en las piernas o abdomen.

Trasplante de hígado

Se necesita un trasplante de hígado cuando hay insuficiencia hepática o la enfermedad hepática está empeorando y se espera una insuficiencia hepática en el futuro. En casos graves de daño o enfermedad hepática, un trasplante de hígado puede ser el único tratamiento que aumentará la vida útil esperada del paciente.

Riesgos de trasplante

Además de los riesgos generales de la cirugía y los riesgos de la anestesia general , los pacientes de trasplantes enfrentan sus propios riesgos únicos asociados con la cirugía. Después de la cirugía, se administra medicación para engañar al sistema inmunitario y que acepte el nuevo hígado. Estos medicamentos pueden aumentar el riesgo de infección tanto durante la recuperación como en los meses y años posteriores.

El rechazo siempre es un riesgo y, si bien se administran medicamentos para prevenirlos, existe la posibilidad de que el receptor del hígado pueda rechazarlo, una afección que puede causar una enfermedad grave y la muerte si no se puede tratar con medicamentos.

Si bien es raro, es posible contraer una enfermedad infecciosa a través de un órgano trasplantado. En algunos casos, un hígado de un donante con una enfermedad infecciosa puede ser trasplantado a un receptor que no lo tiene. A menudo, esto es un riesgo calculado si el receptor está muy enfermo y en peligro de morir antes de que un hígado esté disponible y un órgano donado de un donante positivo para la hepatitis esté disponible, ese órgano puede aceptarse según el conocimiento de que puede vivir con la hepatitis B O morir sin un nuevo órgano. Esta circunstancia no es común pero puede ocurrir en receptores muy enfermos.

Los problemas de los conductos biliares suelen ser un problema después de un trasplante de hígado. En algunos casos, el conducto biliar se daña durante el proceso quirúrgico de extracción del hígado del donante o al trasplantarlo en el receptor. Más común es que, con el tiempo, el conducto biliar se estrecha y no permite el movimiento de la bilis hacia la vesícula biliar.

Tipos de cirugias

Los hígados donados vienen en dos tipos generales: un órgano de un donante vivo o un órgano de un donante fallecido. Es posible donar un segmento de su hígado a un amigo o ser querido. Debido a la sorprendente capacidad del hígado para regenerarse, el hígado puede volver a su peso completo unas semanas después de la donación, y en unos pocos meses vuelve a su tamaño normal en un donante sano.

Un hígado de cadáver, también conocido como aloinjerto o donación de un donante fallecido, proviene de un individuo que murió y ellos o su familia decidieron donar sus órganos después de su muerte. 

La lista de trasplantes

Una vez que se hace un diagnóstico de enfermedad hepática, pueden pasar años antes de que un trasplante de hígado se convierta en una necesidad. Una vez que se realiza el diagnóstico de una enfermedad hepática significativa, un gastroenterólogo, un especialista en el sistema digestivo, puede hacer una derivación al centro de trasplante. En el centro de trasplantes, se realizarán diversos tipos de pruebas para determinar si el paciente es candidato para un trasplante.

Si el paciente es un candidato, la puntuación MELD se utiliza para calcular qué tan enfermo está el paciente, mediante análisis de sangre. Cuanto más enfermo está el paciente, más alta es la puntuación MELD y más alto aumenta el paciente en la lista de espera. Esto permite que los pacientes más enfermos reciban primero un órgano.

Si la enfermedad del hígado fue causada por el abuso de drogas, como el alcoholismo, el abuso continuo hará que el individuo no sea elegible para el trasplante. Las personas que se recuperan de la adicción pueden ser candidatas para el trasplante dependiendo de su situación particular.

El procedimiento

Una vez que se obtiene un hígado para el trasplante, se lleva al receptor al quirófano y se le administra anestesia general. Una vez que el paciente está bajo anestesia, el procedimiento comienza con una incisión abdominal grande que expone el hígado.

Un hígado normal es grande, aproximadamente tres libras, pero la mayoría de los hígados enfermos son mucho más grandes y pueden pesar el doble que un hígado normal. Por esta razón, se utiliza la incisión de tamaño completo, en lugar de técnicas mínimamente invasivas.

El propio hígado del paciente se extrae quirúrgicamente del cuerpo, cuidando de preservar los vasos sanguíneos cuando sea posible, para que el nuevo hígado se pueda coser en su lugar. Una vez que el nuevo hígado está en el paciente y se vuelve a conectar al suministro de sangre y a los conductos, se puede cerrar la incisión y llevar al paciente al área de recuperación.

Recuperación

La mayoría de los pacientes se recuperarán de una cirugía de trasplante de hígado en la unidad de cuidados intensivos quirúrgicos. Allí se les permitirá despertarse lentamente de la anestesia y pueden permanecer en el ventilador durante horas o varios días mientras recuperan su fuerza.

La mayoría de los pacientes pueden regresar a sus hogares en diez a catorce días y regresar a sus actividades normales en tres a seis meses. Los pacientes de trasplantes requerirán medicamentos antirrechazo por el resto de sus vidas, esto le permite al cuerpo tolerar el órgano extraño. Las citas de seguimiento serán frecuentes en los primeros meses después de la cirugía, luego serán menos frecuentes a medida que el paciente se cure y comience a regresar a su vida normal. 

Hacer frente después de un trasplante puede ser un desafío, y hay grupos de apoyo disponibles tanto para familias donantes como para receptores de trasplantes y sus familias. En el caso de los órganos donados por un donante fallecido, si tanto el receptor como la familia del donante desean reunirse, puede ser organizado por la organización local de obtención de órganos.