Todo lo que necesitas saber sobre la apendicitis

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Causas, síntomas y tratamiento

El apéndice es una estructura pequeña en forma de tubo que se adhiere a la primera parte del intestino grueso (también llamado colon). Si bien el apéndice se encuentra en la parte inferior derecha del abdomen, no tiene una función conocida y su extirpación parece no causar cambios en la función digestiva.

Visión general

La apendicitis es la inflamación del apéndice. Una vez que comienza, no hay una terapia médica efectiva, por lo que la apendicitis se considera una emergencia médica. Cuando se tratan de inmediato, la mayoría de los pacientes se recuperan sin dificultad. Si el tratamiento se retrasa, el apéndice puede reventar, causando infección e incluso la muerte.

Si bien cualquier persona puede contraer apendicitis, ocurre con mayor frecuencia entre los 10 y los 30 años.

Causas

La causa de la apendicitis se relaciona con el bloqueo del interior del apéndice, conocido como el lumen. El bloqueo conduce a un aumento de la presión, al flujo sanguíneo deficiente y a la inflamación. Si no se trata la obstrucción, puede producirse gangrena y ruptura (rotura o desgarro) del apéndice.

Más comúnmente, las heces bloquean el interior del apéndice. Además, las infecciones bacterianas o virales en el tracto digestivo pueden causar inflamación de los ganglios linfáticos, que aprietan el apéndice y causan obstrucción. La lesión traumática en el abdomen también puede provocar apendicitis en un número reducido de personas.

Es posible que se sorprenda al saber que la genética puede ser un factor que determine quién contrae apendicitis. En otras palabras, la apendicitis que se produce en las familias puede ser el resultado de una variante genética que predispone a una persona a la obstrucción de la luz del apéndice.

Los síntomas

Los síntomas de la apendicitis pueden incluir:

  • Dolor en el abdomen , primero alrededor del ombligo y luego hacia el área inferior derecha; esto se denomina dolor abdominal migratorio
  • Pérdida de apetito
  • Náuseas y vómitos
  • Estreñimiento o diarrea
  • Incapacidad para pasar el gas o el paso frecuente del gas.
  • Fiebre baja que comienza después de otros síntomas.
  • Hinchazón abdominal
  • Indigestión

En términos del dolor abdominal de la apendicitis (el síntoma más común y casi siempre presente), el dolor clásico se intensifica y empeora al moverse, respirar profundamente, toser o estornudar. El área que es dolorosa se vuelve muy sensible a cualquier presión. 

Las personas también pueden tener una sensación llamada “impulso hacia abajo”, también conocido como “tenesmo”, que es la sensación de que un movimiento intestinal alivia su malestar. Dicho esto, los laxantes no deben tomarse en esta situación.

Es importante entender que no todas las personas con apendicitis tienen todos los síntomas anteriores. Es por esto que es crítico consultar a un médico de inmediato si tiene inquietudes o alguno de los síntomas anteriores con dolor abdominal.

Además, las personas con condiciones especiales pueden no tener los síntomas mencionados anteriormente y simplemente experimentar una sensación general de malestar. Los pacientes con estas condiciones incluyen:

  • Personas que usan terapia inmunosupresora como los esteroides
  • Personas que han recibido un órgano trasplantado.
  • Personas infectadas con el virus VIH.
  • Personas con diabetes
  • Personas que tienen cáncer o que están recibiendo quimioterapia.
  • Personas obesas

Mujeres embarazadas

El dolor abdominal, las náuseas y los vómitos son más comunes durante el embarazo y pueden o no ser signos de apendicitis. Muchas mujeres que desarrollan apendicitis durante el embarazo no experimentan los síntomas clásicos, especialmente en el tercer trimestre. Es importante que una mujer embarazada que experimente dolor en el lado derecho del abdomen se ponga en contacto con un médico. 

Infantes y niños

Los bebés y los niños pequeños a menudo no pueden o están limitados en su capacidad para comunicar el dolor a sus padres o médicos. Sin una historia clara, los médicos deben confiar en un examen físico y síntomas menos específicos, como vómitos y fatiga. Los niños pequeños con apendicitis a veces tienen problemas para comer y pueden parecer inusualmente somnolientos. Los niños pueden tener estreñimiento, pero también pueden tener deposiciones pequeñas que contienen moco.

En resumen, los síntomas varían ampliamente entre los niños y no son tan clásicos como los de los adultos (especialmente en niños pequeños). Entonces, si cree que su hijo tiene apendicitis, comuníquese con un médico de inmediato.

Personas mayores

Los pacientes mayores tienden a tener más problemas médicos que los jóvenes. Los ancianos a menudo experimentan menos fiebre y dolor abdominal menos intenso que otros pacientes con apendicitis. Muchos adultos mayores no saben que tienen un problema grave hasta que el apéndice está cerca de romperse. Una leve fiebre y dolor abdominal en el lado derecho son razones para llamar al médico de inmediato.

Por supuesto, todas las personas con problemas de salud especiales y sus familias deben estar particularmente alertas a un cambio en el funcionamiento normal y los pacientes deben ver a sus médicos antes, cuando se produce un cambio.

Diagnóstico

Historial médico 

Hacer preguntas para conocer la historia de los síntomas y un examen físico cuidadoso son claves en el diagnóstico de la apendicitis. El médico hará muchas preguntas, como un reportero, tratando de comprender la naturaleza, el momento, la ubicación, el patrón y la gravedad del dolor y los síntomas. Cualquier condición médica previa y cirugías, antecedentes familiares, medicamentos y alergias son información importante para el médico. También debe mencionarse el uso de alcohol, tabaco y cualquier otra droga. Esta información se considera confidencial y no se puede compartir sin el permiso del paciente.

Examen físico

Antes de comenzar un examen físico, una enfermera o un médico generalmente medirá los signos vitales: temperatura, frecuencia del pulso, frecuencia respiratoria y presión arterial. Por lo general, el examen físico se realiza de pies a cabeza. Muchas afecciones, como la neumonía o la enfermedad cardíaca, pueden causar dolor abdominal. Los síntomas generalizados, como fiebre, erupción o hinchazón de los ganglios linfáticos, pueden indicar enfermedades que no requieren cirugía.

El examen del abdomen ayuda a reducir el diagnóstico. La ubicación del dolor y la sensibilidad es importante: el dolor es un síntoma descrito por una persona y la sensibilidad es la respuesta al contacto.

Dos signos, llamados signos peritoneales, sugieren que el revestimiento del abdomen está inflamado y que puede ser necesaria la cirugía:

  • ternura de rebote
  • vigilando

La sensibilidad de rebote es cuando el médico presiona una parte del abdomen y la persona siente más sensibilidad cuando se libera la presión que cuando se aplica.

La protección se refiere a la tensión de los músculos en respuesta al tacto.

El médico también puede mover las piernas del paciente para detectar dolor en la flexión de la cadera (llamado signo de psoas), dolor en la rotación interna de la cadera (llamado signo de obturador) o dolor en el lado derecho al presionar el lado izquierdo (llamada Signo de Rovsing). Estos son indicadores valiosos de inflamación, pero no todos los pacientes los tienen.

Pruebas de laboratorio

Los exámenes de sangre se usan para detectar signos de infección, como un recuento alto de glóbulos blancos. La química sanguínea también puede mostrar deshidratación o trastornos de líquidos y electrolitos. El análisis de orina se utiliza para descartar una infección del tracto urinario. Los médicos también pueden ordenar una prueba de embarazo para mujeres en edad fértil o realizar un examen pélvico para descartar las causas ginecológicas del dolor. 

Pruebas de imagen

Las radiografías, la ecografía y la tomografía computarizada (TC) pueden producir imágenes del abdomen. Las radiografías simples pueden mostrar signos de obstrucción, perforación (un agujero), cuerpos extraños y, en casos raros, un apéndice, que es un excremento endurecido en el apéndice.

El ultrasonido puede mostrar inflamación del apéndice y puede diagnosticar la enfermedad de la vesícula biliar y el embarazo.

Con mucho, la prueba más común utilizada, sin embargo, es la tomografía computarizada. Esta prueba proporciona una serie de imágenes transversales del cuerpo y puede identificar muchas afecciones abdominales y facilitar el diagnóstico cuando la impresión clínica está en duda. Algunas veces, se usa una imagen de resonancia magnética (IRM) para ayudar en la evaluación de un médico para la apendicitis en mujeres embarazadas (ya que la radiación se administra durante una tomografía computarizada pero no una RM). 

En casos seleccionados, particularmente en mujeres cuando la causa de los síntomas puede ser el apéndice o un ovario inflamado o la trompa de Falopio, puede ser necesaria la laparoscopia. Este procedimiento evita la radiación pero requiere anestesia general. Un laparoscopio es un tubo delgado con una cámara que se inserta en el cuerpo a través de un pequeño corte, lo que permite a los médicos ver los órganos internos. La cirugía puede realizarse laparoscópicamente si la condición presente lo requiere.

Tratos

Cirugía

La apendicitis aguda se trata con cirugía para extirpar el apéndice . La operación se puede realizar abiertamente a través de una pequeña incisión estándar en la parte inferior derecha del abdomen, o se puede realizar con un laparoscopio, que requiere de tres a cuatro incisiones más pequeñas. Si se sospechan otras afecciones además de la apendicitis, pueden identificarse mediante laparoscopia. En algunos pacientes, la laparoscopia es preferible a la cirugía abierta porque la incisión es más pequeña, el tiempo de recuperación es más rápido y se requiere menos analgésico. El apéndice casi siempre se elimina, incluso si se encuentra que es normal. Con la extirpación completa, cualquier episodio posterior de dolor no se atribuirá a la apendicitis.

La recuperación de la apendicectomía lleva unas pocas semanas. Los médicos suelen recetar medicamentos para el dolor y pedir a los pacientes que limiten la actividad física. La recuperación de la apendicectomía laparoscópica es generalmente más rápida, pero aún así puede ser necesario limitar la actividad vigorosa durante 3 a 5 días después de una cirugía laparoscópica y de 10 a 14 días después de una cirugía abierta. La mayoría de las personas que reciben tratamiento para la apendicitis se recuperan de manera excelente y rara vez necesitan hacer cambios en su dieta, ejercicio o estilo de vida.

Terapia antibiótica

Si el diagnóstico es incierto, las personas pueden ser vigiladas y, a veces, tratadas con antibióticos. Este enfoque se toma cuando el médico sospecha que los síntomas del paciente pueden tener una causa no quirúrgica o tratable médicamente. Si la causa del dolor es infecciosa, los síntomas se resuelven con antibióticos intravenosos y líquidos intravenosos.

En general, sin embargo, la apendicitis solo se puede tratar con cirugía; solo en personas específicas o en niños, solo el tratamiento con antibióticos se considera un posible tratamiento para la apendicitis.

Ocasionalmente, el cuerpo puede controlar una perforación del apéndice formando un absceso. Un absceso ocurre cuando una infección está amurallada en una parte del cuerpo. El médico puede optar por drenar el absceso y dejar el drenaje en la cavidad del absceso durante varias semanas. Se puede programar una apendicectomía después de drenar el absceso.

Complicaciones

La complicación más grave de la apendicitis es una ruptura. El apéndice se rompe o se desgarra si la apendicitis no se diagnostica rápidamente y no se trata. Los bebés, niños pequeños y adultos mayores están en mayor riesgo. La rotura de un apéndice puede conducir a peritonitis y absceso. La peritonitis es una infección peligrosa que ocurre cuando las bacterias y otros contenidos del apéndice desgarrado se filtran en el abdomen. En las personas con apendicitis, un absceso usualmente toma la forma de una masa inflamada llena de líquido y bacterias. En algunos pacientes, las complicaciones de la apendicitis pueden conducir a insuficiencia orgánica y muerte.