Los síntomas de la artritis reumatoide

La artritis reumatoide es una enfermedad inflamatoria crónica caracterizada por el dolor, la hinchazón y la rigidez de varias articulaciones. La inflamación persistente puede llevar a la pérdida progresiva de movilidad, empeoramiento de episodios de enfermedad y deformidad articular. Con el tiempo, el corazón, los pulmones, los ojos y el sistema circulatorio también pueden verse afectados, lo que aumenta el riesgo de discapacidad y muerte.

Al comprender los signos y síntomas de la artritis reumatoide, puede buscar el diagnóstico y el tratamiento antes de que se desarrollen las complicaciones más graves.

Síntomas iniciales

Lo que hace tan desconcertante a la artritis reumatoide es que no hay dos casos iguales. Mientras que algunos se desarrollarán gradualmente con períodos sostenidos de remisión , otros golpearán rápido y con fuerza.

En general, los primeros signos de la enfermedad tienden a ser vagos, tal vez un dolor sordo o rigidez que desaparece con movimientos suaves. Las articulaciones más pequeñas suelen ser las primeras afectadas, como las de la mano o los pies. En casos como estos, los síntomas suelen ser crónicos, progresando de manera gradual pero persistente con brotes ocasionales .

Pero, esto no siempre es así. En alrededor del 10 por ciento a 20 por ciento de los casos, los síntomas iniciales serán repentinos e intensos, seguidos de un período prolongado sin ningún síntoma. Otros pueden tener síntomas intermitentes que aparecen y desaparecen con cierta regularidad.

Signos y síntomas tempranos de la artritis reumatoide

While the disease may initially involve only one joint (monoarthritis), it will usually affect additional joints over time (polyarthritis). The pattern of the affected joints, meanwhile, will most often be symmetrical, meaning that any joint affected on one side of the body will be affected on the other.

Disease Progression

Rheumatoid arthritis is a chronic, progressive disorder. Unless the underlying inflammation can be brought into remission, the disease will continue to advance, causing not only pain and stiffness but undermining the integrity of the joint itself.

Over time, the relentless autoimmune response will deteriorate the joint cartilage, erode bone tissue, and cause the bonding (“tethering”) of joints, further restricting the range of motion. This is especially true of weight-bearing joints in which damage can result in the loss of mobility, such as the knees.

Edema, the swelling of tissue caused by fluid retention, is also common. With rheumatoid arthritis, swelling is typically associated with inflamed joints of the feet, ankles, legs, arms, and hands.

Eventually, as the structural underpinnings of a joint are destroyed, it will begin to lose its shape and alignment, resulting in joint deformity. Common examples of this include:

  • Ulnar deviation: Deformity of the big joints in the knuckles
  • Joint contracture: The restrictive foreshortening of muscles around a joint
  • Wrist subluxation: Dislocation and misalignment of the wrist bones

It is usually at this stage that other, more potentially serious complications can develop.

Complications

Unlike osteoarthritis (“wear-and-tear” arthritis), rheumatoid arthritis will not only affect the joints but cause systemic (whole-body) inflammation that can impact every organ system in the body.

Skin and Mucous Membranes

Around 20 percent to 30 percent of people with rheumatoid arthritis will develop hardened bumps beneath the skin called rheumatoid nodules. They can be as small as a pea or as large as a walnut and most often develop on the elbows, knees, or knuckles. Rashes, ulcers, and blisters can also common in later-stage disease.

Another condition, known as Sjögren’s syndrome, involves the inflammation of tear ducts and salivary glands. The swelling of these tissues can reduce the volume of tears and saliva, leading to dry eyes and dry mouth. Vaginal dryness, dry skin, a persistent cough, and fatigue are also common.

El síndrome de Sjögren afecta a entre el 10 y el 15 por ciento de los enfermos de artritis reumatoide y puede provocar caries dentales, infecciones por hongos y problemas de visión.

Complicaciones cardiovasculares

La pericarditis , la inflamación de la membrana que rodea el corazón, se caracteriza por dolor en el pecho y la acumulación de líquido (derrame pericárdico). La fatiga, la falta de aliento y el desarrollo de nódulos también son comunes.

Además de la inflamación del corazón, la artritis reumatoide puede afectar los vasos sanguíneos y provocar una complicación conocida como vasculitis . La vasculitis se caracteriza por la constricción de los capilares hasta el punto en que se puede cortar la circulación. Los signos más comunes de vasculitis son úlceras en las piernas y tejido negro y muerto debajo de las uñas, llamado infarto digital. La vasculitis también puede afectar los nervios de sus manos y pies, provocando una sensación de adormecimiento, ardor y hormigueo. Fiebre, fatiga, pérdida de peso y dolor muscular y articular también son comunes.

Complicaciones de los pulmones

La inflamación del revestimiento alrededor de los pulmones, llamada pleuritis , puede provocar una acumulación de líquido y la restricción de la respiración. Con el tiempo, la inflamación y el desarrollo de nódulos pueden causar cicatrices severas (fibrosis) del revestimiento pleural. Los fumadores con artritis reumatoide son especialmente afectados por esto y tienen más probabilidades de desarrollar enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) que sus contrapartes que no fuman.

Los síntomas de la pleuritis incluyen opresión en el pecho, falta de aliento, respiración acelerada y tos seca.

La artritis reumatoide también puede causar inflamación y cicatrización de los pulmones (enfermedad pulmonar intersticial). Los síntomas incluyen dificultad para respirar y tos.

Si bien es poco frecuente, estas complicaciones pueden ser potencialmente mortales.

Complicaciones oculares

El síndrome de Sjögren es la principal causa de complicaciones oculares relacionadas con la artritis reumatoide. La sequedad a largo plazo del ojo a menudo puede provocar cicatrización, ulceración, infección e incluso perforación de la córnea .

La escleritis es otra complicación ocular de la AR. Es causada por la inflamación de la esclerótica (la parte blanca del ojo). La enfermedad se caracteriza por dolor y enrojecimiento del ojo. Si no se trata, la escleritis puede dañar permanentemente el globo ocular, lo que lleva a la pérdida de la visión.

Disfunción sexual

La artritis reumatoide puede afectar la función sexual tanto directa como indirectamente.

En términos generales, los estudios sugieren que la disfunción sexual afecta de 31 a 76 por ciento de las personas con artritis.

Las causas de esto son multifactoriales y pueden incluir dolor, fatiga, rigidez, depresión, ansiedad, imagen corporal negativa, disminución de la libido y desequilibrio hormonal.

Entre algunos de los factores que pueden interferir directamente con la función sexual:

  • El dolor en las articulaciones y la fatiga durante el sexo es la principal forma de discapacidad sexual, que afecta a entre el 50 y el 61 por ciento de las personas con artritis reumatoide.
  • El dolor de cadera y rodilla puede hacer que sea difícil asumir ciertas posiciones sexuales.
  • El síndrome de Sjögren puede causar sequedad vaginal y causar dolor durante las relaciones sexuales.

Mientras que hasta el 50 por ciento de las personas con artritis reumatoide reportan pérdidas en el deseo sexual (libido), esas pérdidas están estrechamente vinculadas a las puntuaciones de baja calidad de vida percibida (QOL), que miden todo, desde el dolor corporal y el aislamiento social hasta la vitalidad y estado emocional.

De manera similar, mientras que los hombres con artritis reumatoide tienen 67 por ciento más probabilidades de experimentar disfunción eréctil (DE) que los hombres sin la enfermedad, no está claro qué factores contribuyen a esto. Algunos científicos sospechan que la inflamación vascular puede disminuir el flujo de sangre al pene, aunque todavía no hay evidencia directa de esto en la investigación.

Por otro lado, los medicamentos para la artritis reumatoide, que algunos sospechan que pueden causar disfunción sexual, no han demostrado interferir directamente con el rendimiento sexual. En todo caso, el control sostenido de los síntomas se asoció con aumentos en la calidad de vida y la satisfacción sexual.

Pronóstico

Incluso en personas con artritis reumatoide controlada, puede haber momentos en que el dolor y la inflamación se inflamen repentinamente. Puede ser desencadenado por un esfuerzo excesivo, estrés, una respuesta decreciente al tratamiento, una infección o incluso ciertos alimentos que comemos. En otras ocasiones, puede que no haya una causa conocida .

Las erupciones a veces pueden durar meses antes de resolverse espontáneamente por sí mismas o ser controladas con tratamiento .

La frecuencia y la gravedad de estos brotes son importantes, ya que pueden proporcionar pistas sobre qué tan lenta o rápidamente avanza la enfermedad y cuál puede ser el resultado probable (pronóstico).

Entre los factores que pueden influir en el pronóstico:

  • Ser diagnosticado a una edad más temprana (menos de 40 años) o haber tenido la enfermedad durante muchos años
  • Tener daño articular significativo en el diagnóstico
  • Fuertes resultados positivos para anti-PCC en el diagnóstico
  • Llamaradas frecuentes, severas o de larga duración
  • Ser fumador a largo plazo, pesado
  • Obesidad (un índice de masa corporal de más de 30)
  • Un aumento en el número de articulaciones afectadas.
  • Mal manejo de la enfermedad (incluyendo citas perdidas, brechas en el tratamiento, etc.)
  • Inflamación no controlada medida por la ESR y la CRP
  • Dolor general y rigidez que no mejora.

Las personas que tienen algunas o muchas de estas características tienen más probabilidades de experimentar una enfermedad grave a menos que se puedan cambiar los factores de riesgo modificables (como fumar o la adherencia a las drogas).

Esperanza de vida

Desafortunadamente, la artritis reumatoide se asocia con una reducción de la esperanza de vida debido a las complicaciones de la enfermedad a largo plazo.

A menos que el trastorno autoinmune se trate de manera adecuada, los síntomas que avanzan pueden reducir entre 10 y 15 años de su vida útil.

La enfermedad cardiovascular , que a menudo se ve agravada por la obesidad, el tabaquismo y otros factores, sigue siendo la principal causa de muerte en las personas con artritis reumatoide. La investigación sugiere que hasta el 40 por ciento de las muertes en personas con artritis reumatoide se pueden atribuir directamente a eventos cardiovasculares.

Tener artritis reumatoide aumenta el riesgo de ataque cardíaco o accidente cerebrovascular. La pérdida de peso, el ejercicio y el abandono del hábito de fumar pueden revertir en gran medida esas probabilidades, sin importar en qué etapa de la enfermedad se encuentre.

Guía para la discusión del médico sobre la artritis reumatoide

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Cuándo ver a un doctor

La artritis reumatoide puede ser aterradora, y no solo por los síntomas sino también por la incertidumbre de lo que se avecina. No deje que esto le impida tomar medidas si sospecha que tiene la enfermedad.

Usted debe ver si un médico si alguna vez experimenta los siguientes síntomas:

  • Dolor, hinchazón o rigidez en una o más articulaciones
  • Articulaciones rojas o cálidas al tacto.
  • Rigidez articular regular por la mañana.
  • Dificultad para mover una articulación o hacer actividades diarias
  • Un episodio de aumento del dolor y la rigidez de las articulaciones que dura más de tres días.

La ventaja de un diagnóstico temprano es que le permite un tratamiento temprano. En pocas palabras, cuanto antes se coloque con medicamentos modificadores de la enfermedad , más positivos serán los resultados a largo plazo .

Esto es especialmente cierto si tiene antecedentes familiares de artritis reumatoide. Tener un hermano o padre con artritis reumatoide casi triplica su riesgo de artritis reumatoide, mientras que tener un pariente de segundo grado aumenta su riesgo dos veces.

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I am Dr. Christopher Loynes and I specialize in Bone Marrow Transplantation, Hematologic Neoplasms, and Leukemia. I graduated from the American University of Beirut, Beirut. I work at New York Bone Marrow Transplantation
Hospital and Hematologic Neoplasms. I am also the Faculty of Medicine at the American University of New York.