Una visión general del autismo en los niños

El autismo, por definición, solo se puede diagnosticar si los síntomas aparecen antes de los tres años. Como resultado, el autismo generalmente se diagnostica en niños, a menudo en niños tan pequeños como de tres años o incluso menos. Sí, hay circunstancias en las que el autismo se diagnostica en adolescentes o adultos, pero la edad promedio de diagnóstico es entre los tres y los seis años.

Debido a que el autismo generalmente se diagnostica en los jóvenes, muchas personas lo consideran un trastorno de la infancia. De hecho, la mayoría de los programas, terapias y apoyos están disponibles solo para niños con autismo y sus padres. Pero, es increíblemente raro que un niño con un diagnóstico exacto de autismo pierda ese diagnóstico como adulto. La gran mayoría de los niños con autismo crecen para ser adultos con autismo. 

¿Cómo se ve el autismo en los niños?

Dicen que si has conocido a un niño con autismo … has conocido a un niño con autismo. Dicho dicho, para bien o para mal, es absolutamente exacto.

No puedes reconocer a un niño autista por su apariencia. Los niños autistas no se ven diferentes a los demás. Los niños con autismo pueden ser silenciosos o conversadores, brillantes o con problemas intelectuales. Sus comportamientos pueden variar desde extravagantes hasta agresivos. Pueden tener un buen desempeño académico o enfrentar serias discapacidades de aprendizaje.

Todo lo dicho, sin embargo, los niños con autismo tienen ciertas cualidades en común. Sin embargo, es importante recordar que el autismo es un trastorno generalizado del desarrollo, lo que significa que no es probable que un solo síntoma o comportamiento, por sí solo, sugiera autismo.

También es importante tener en cuenta que estas diferencias deben ser significativas para calificar para un diagnóstico de autismo. Deben interferir con la capacidad del niño para hacer cosas normales, hacer amigos o tener éxito en la escuela. Así, por ejemplo, un niño típico puede ser callado y tímido, y eso puede preocupar a sus padres. Pero si el niño es capaz de responder apropiadamente cuando se le dirige, responda las preguntas cuando se lo formulen y maneje la vida cotidiana sin mucho esfuerzo, su timidez tranquila es más probable que sea un rasgo de carácter que un signo de autismo.

Entonces, ¿cómo se ve el autismo?

  • Los niños con autismo casi siempre tienen algún tipo de diferencia en el habla . Es posible que no hablen en absoluto, que tengan retrasos en el habla, que hablen con una prosodia inusual (por ejemplo, que suene plana) o que literalmente memoricen y repitan discursos de la televisión. También pueden hablar muy rápido, decir lo mismo una y otra vez, o usar una gramática incorrecta cuando deberían tener la edad suficiente para hablar correctamente.
  • Los niños con autismo siempre tienen dificultades de comunicación social .  Una vez más, estos pueden aparecer de muchas maneras diferentes. Es posible que nunca quieran interactuar con nadie, prefiriendo girar, alinear objetos o limpiar continuamente el inodoro. O pueden querer interactuar todo el tiempo y no tener idea de cuándo es suficiente. Pueden insistir en salirse con la suya y perseguir sus propios intereses todo el tiempo o pueden ser muy pasivos. Los niños autistas usualmente toman más tiempo que sus compañeros típicos para aprender a jugar con otros niños, en lugar de estar cerca de ellos.
  • La mayoría de los niños con autismo tienen algún tipo de disfunción sensorial . Pueden desear o evitar ruidos fuertes, abrazos, sabores fuertes u olores fuertes. Pueden ser extremadamente sensibles a la luz o distraerse fácilmente con pequeños sonidos y movimientos. Algunos niños con autismo están muy angustiados por la información sensorial que otros ni siquiera pueden notar, o por ciertos sonidos (chirridos, ruidos de animales, llantos de bebés).
  • Los niños con autismo a menudo (aunque no siempre) se mueven de manera diferente a otros niños. Los “estímulos” (abreviatura de autoestimulación) son comunes  y pueden parecer idiosincrásicos. Por ejemplo, mientras que los niños típicos pueden chuparse los pulgares, morderse las uñas o torcerse el cabello, es más probable que los niños autistas se agiten las manos, se pongan de puntillas o se balanceen de un lado a otro. Los niños autistas también son más propensos a caminar rígidamente con las manos quietas a los lados o correr con un andar incómodo. Pueden ser torpes y tener dificultades para tirar, atrapar, escribir o dibujar.
  • Los niños autistas se comportan de manera diferente a sus compañeros típicos. Si bien los niños típicos pueden hacer rabietas a su manera (o porque están cansados ​​o hambrientos), los niños autistas tienen más probabilidades de hacerlo  porque están abrumados, frustrados o no pueden comunicar sus necesidades. También es probable que sean “jóvenes para su edad”, manteniéndose con intereses “infantiles” hasta mucho más tarde que sus compañeros.
  • Los comportamientos también son diferentes. Los niños autistas a menudo “perseveran”, lo que significa que dicen o hacen las mismas cosas una y otra vez exactamente de la misma manera o se “atascan” en un pensamiento, idea, interacción o deseo. Pueden estar sujetos a reglas y enojarse mucho cuando las reglas se doblan o se rompen. Es más probable que se vuelvan emocionales sobre cosas aparentemente pequeñas. Incluso una interpolación de alto funcionamiento con autismo puede estallar repentinamente en llanto por un cambio de planes o una botella de agua olvidada. En algunos casos, los niños autistas pueden ser agresivos o auto-abusivos o pueden huir (lo que se conoce como “fuga”) sin ninguna razón obvia.
  • Los niños con autismo juegan de manera diferente a los demás niños. Es posible que jueguen solos y les resulte difícil o incluso imposible relacionarse con otros niños. Pueden “jugar” organizando o alineando objetos, metiéndolos en contenedores, o paseando por el patio o el patio de juegos arrojando tierra al aire. Es poco probable que jueguen juegos de “simulación” sociales como “house” y que les resulte difícil seguir las reglas de los deportes como el fútbol o el béisbol.

¿Por qué es importante reconocer el autismo en los niños?

Hay varias razones por las que es importante reconocer, diagnosticar y tratar el autismo en los niños. Éstos son sólo algunos:

  • Se ha demostrado que el tratamiento temprano e intensivo es eficaz para reducir significativamente los síntomas. Cuanto menos y más leves sean los síntomas de su hijo, mejor podrán participar en programas escolares inclusivos y en experiencias comunitarias.
  • Comprender las razones detrás de los comportamientos y desafíos de su hijo puede ayudarlo a comprender mejor lo que su hijo necesita para tener éxito. 
  • Las escuelas y las compañías de seguros de salud brindan una amplia gama de servicios gratuitos para niños con autismo que no estarían disponibles para un niño con “retrasos”.
  • El seguro social y otras agencias pueden ayudarlo a satisfacer las necesidades particulares de su hijo.
  • El autismo ahora es tan ampliamente conocido que muchas organizaciones sin fines de lucro y corporaciones atienden específicamente las necesidades de las familias con niños autistas. Una vez que comprenda el diagnóstico de su hijo, pronto descubrirá programas amigables con el autismo que van desde equipos deportivos hasta noches de cine y días especiales en el zoológico.
  • Cuando conoce el diagnóstico de su hijo, puede encontrar programas y grupos de apoyo y encontrarse con padres con desafíos similares. No solo descubrirá recursos que nunca conoció, sino que también puede encontrar nuevos amigos, tanto para usted como para su hijo.

Si crees que tu hijo puede ser autista

Con base en la descripción anterior, usted puede sentir que su hijo debe ser evaluado por autismo. Si ese es el caso:

  • Lea un poco más sobre los síntomas del autismo para asegurarse de que está comprendiendo con precisión cómo difiere el autismo de otros desafíos del desarrollo.
  • Hable con su pediatra para averiguar si él o ella está de acuerdo con su evaluación y solicite recomendaciones para profesionales o clínicas que puedan realizar una evaluación. Si su pediatra no está de acuerdo con usted, asegúrese de entender por qué y de estar de acuerdo. Si no está de acuerdo, continúe con el siguiente paso.
  • Hable con su distrito escolar para determinar si tienen instalaciones para evaluar a su hijo de forma gratuita. Si no, pueden recomendar una clínica o profesional con el que trabajen.
  • Elija un practicante o clínica y haga una cita.

No sea tímido al pedir una evaluación . Si tu hijo es autista, ciertamente has hecho lo correcto. Si su hijo tiene retrasos o desafíos que no lo califican para un diagnóstico de autismo, ha descubierto esos problemas y puede tratarlos. Si su hijo simplemente se está desarrollando de manera diferente, puede tranquilizarse.

En resumen, una evaluación solo puede ayudar. Y, dado que generalmente es posible que su hijo sea evaluado de forma gratuita, ¿qué tiene que perder?

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I am Dr. Christopher Loynes and I specialize in Bone Marrow Transplantation, Hematologic Neoplasms, and Leukemia. I graduated from the American University of Beirut, Beirut. I work at New York Bone Marrow Transplantation
Hospital and Hematologic Neoplasms. I am also the Faculty of Medicine at the American University of New York.