Diferencias entre el cáncer colorrectal y el cáncer de colon

A pesar de las similitudes, los resultados y el tratamiento pueden variar.

Con frecuencia, se cree que el cáncer colorrectal y el cáncer de colon son la misma cosa o un subconjunto de la otra. Y, en verdad, los términos a menudo se usan indistintamente incluso por profesionales de la salud. Sin embargo, si bien existen similitudes, las diferencias entre el colon y el cáncer colorrectal pueden ser bastante distintas.

Para algunos, el término “cáncer de colon” se puede usar para incluir tanto cánceres de colon como rectales. Para otros, el “cáncer colorrectal” se puede aplicar para describir una malignidad del colon, incluso si el recto en sí no está involucrado. Ambos están bien, pero son correctos? Un término más vago que se usa para describir el cáncer colorrectal es cáncer de intestino, que describe el cáncer que comienza en el colon o el recto.

Dejando de lado la semántica por un momento, existen algunas diferencias importantes entre el cáncer de colon y el recto que son objeto de control, y una de ellas es la forma en que progresan las dos enfermedades.

Anatomía del colon y el recto

El colon y el recto forman parte del intestino grueso , el destino final del tracto gastrointestinal. El colon tiene aproximadamente cinco pies de largo y está separado en el colon proximal (la primera porción unida al intestino delgado) y el colon distal (la segunda porción unida al recto). El recto es el último de seis a 12 pulgadas del colon que se extiende hasta el ano.

El colon en sí también se divide en dos lados, cuya formación surge durante la embriogénesis (la formación de un bebé). El lado derecho incluye el colon ascendente (colon proximal), mientras que el izquierdo incluye el colon descendente, el colon sigmoide y el colon distal.

Similitudes entre el cáncer de colon y recto

En términos generales, los cánceres de colon y recto comparten similitudes distintas, particularmente en la forma en que se manifiestan:

  • Incidencia:  el cáncer colorrectal es la tercera causa principal de muertes relacionadas con el cáncer en los Estados Unidos. Aproximadamente el 25 por ciento de los cánceres de intestino grueso son cánceres rectales.
  • Factores de riesgo:  el cáncer de colon y el recto son más parecidos que diferentes cuando se trata de causas y factores de riesgo . Una asociación entre la carne roja y el cáncer está presente en ambos, aunque más fuerte en los casos de cáncer rectal. Por el contrario, el cáncer de colon está más fuertemente vinculado al consumo de alcohol.
  • Síntomas:  el cáncer de colon y el recto son muy similares en términos de sus síntomas, aunque algunos pueden variar. Por ejemplo, es más probable que el sangrado de la parte superior del colon tenga sangre marrón o negra, mientras que los cánceres distales generalmente producen una sangre roja más brillante.
  • Genética:  desde un punto de vista molecular, los cánceres de colon y recto son notablemente similares, hasta el tipo de mutaciones genéticas responsables de su crecimiento. Existe alguna variación, pero, en general, los dos tipos de cáncer están claramente relacionados.

Diferencias entre el cáncer de colon y recto

A pesar de las similitudes, existen diferencias notables entre los dos tipos de cáncer:

  • Predilección sexual: el  cáncer de colon se distribuye de manera bastante equitativa entre los sexos, mientras que el cáncer de recto es algo más común en hombres que en mujeres.
  • Anatomía:  el suministro de sangre, el drenaje linfático y el suministro de nervios del colon y el recto son bastante diferentes. Esto es importante ya que los cánceres metastatizan (diseminan) a otras regiones del cuerpo a través del torrente sanguíneo y los vasos linfáticos.
  • Recurrencia de la enfermedad:  este puede ser el mayor diferenciador. En términos generales, el cáncer de recto es más difícil de curar y la recurrencia se desarrolla entre el 15 y el 45 por ciento de los pacientes.
  • Invasión de tejidos cercanos: el  cáncer de colon, al estar en el abdomen, tiene mucho más “espacio” a su alrededor, mientras que el cáncer de recto se produce en un lugar mucho más cerrado. El cáncer de recto, por lo tanto, tiene una mayor probabilidad de propagarse al tejido cercano.
  • Cirugía: la  cirugía para el cáncer de colon se puede recomendar en cualquier etapa de la enfermedad , mientras que la cirugía sola sin quimioterapia o radioterapia se prescribe generalmente para las etapas 1 y 2. Por el contrario, la cirugía para el cáncer rectal se puede realizar en las etapas 1 a 3, a menudo en conjunción con quimioterapia y radioterapia.
  • Dificultad de la cirugía: la  cirugía para el cáncer de colon es mucho más simple en comparación con el cáncer de recto. Con la cirugía rectal, es más difícil acceder al tumor y evitar muchas de las estructuras que lo rodean.
  • Colostomía: las  personas que se han sometido a una cirugía de cáncer de recto tienen una mayor probabilidad de una colostomía permanente. Esto se debe a que a menudo se requiere la eliminación del esfínter anal, que no puede ser reemplazado ni reconstruido.
  • Radioterapia: la  radiación no se usa comúnmente para el cáncer de colon, pero sí para el cáncer de recto (predominantemente en estadio 2 o 3).
  • Quimioterapia: la  quimioterapia para el cáncer de colon a menudo se usa como un complemento de la cirugía en los estadios 3 y 4 (ya veces 2). Con el cáncer de recto, la quimioterapia se puede usar incluso con la enfermedad en etapa 1.
  • Complicaciones postoperatorias: las  personas con cáncer de recto tienen más probabilidades de tener complicaciones posquirúrgicas en comparación con las que tienen cirugía de cáncer de colon, que son más propensas a las complicaciones médicas a corto plazo.

Investigación del cáncer de colon

También parece haber una diferencia bastante grande entre los cánceres que se originan en el lado derecho del colon (colon ascendente) y los que surgen en la izquierda (colon descendente, colon sigmoide, recto).

Ya sabemos que los tejidos del lado derecho tienen células diferentes a las del lado izquierdo, un vestigio de desarrollo embrionario. Desde entonces, los datos han demostrado que las tasas de supervivencia para los cánceres del lado izquierdo tienden a ser mejores que las de la derecha. Si bien estos hallazgos se consideran significativos, aún no se ha determinado si esto alterará los enfoques de tratamiento.

A medida que mejora nuestra comprensión de la genética, también estamos comenzando a encontrar diferencias en las mutaciones genéticas comunes y las bases moleculares de estos cánceres. Al comprender mejor estas diferencias, los científicos esperan encontrar enfoques inmunológicos y biogenéticos para atacar específicamente estas células únicas, permitiendo el control, e incluso la erradicación, de la enfermedad.