Una visión general del cáncer

¿Qué es exactamente el cáncer, cómo comienza y por qué crece y se disemina? ¿Qué más debo saber sobre el cáncer? Discutamos lo básico y eliminemos algunos de los misterios detrás de esta aterradora enfermedad. Se espera que uno de cada dos hombres y una de cada tres mujeres desarrollen cáncer (sin incluir el cáncer de piel) a lo largo de toda la vida.

¿Qué es el cáncer?

El cáncer es un grupo de más de 200 enfermedades diferentes, que comienzan cuando una sola célula del cuerpo no obedece las reglas normales del crecimiento celular. En lugar de detener el crecimiento en algún momento y de morir cuando están viejas o dañadas, estas células alcanzan un estado de “inmortalidad” y continúan creciendo, incluso dañando las células y el órgano en el que comenzó.

Las células cancerosas difieren de las células normales en muchos aspectos, y entender algunas de estas diferencias puede ayudarlo a comprender mejor cómo se comporta el cáncer.

¿Cómo comienza el cáncer?

En realidad no es fácil que una célula se convierta en una célula cancerosa, y mientras escucha la última exageración acerca de una nueva causa de cáncer, puede sentir cierta seguridad al escuchar lo que es necesario para que ocurra este cambio.

Para que una célula se vuelva cancerosa, por lo general necesita someterse a una serie de mutaciones genéticas. Estas mutaciones y otros cambios genéticos tienen lugar en el ADN que está presente en el núcleo de cada una de nuestras células.

El ADN en nuestras células actúa como un plano genético, que lleva las instrucciones para las proteínas que regulan todos los procesos de la célula. Cuando este ADN se daña, por ejemplo, por un carcinógeno en el ambiente o por un error en la reproducción normal de las células, los genes dañados codifican las proteínas dañadas. Cuando estas proteínas dañadas tienen funciones relacionadas con el crecimiento celular, puede ocurrir un cáncer.

No todas las mutaciones producen cáncer. Las mutaciones en tres tipos de genes (a menudo juntas) llamadas “mutaciones conductoras” a menudo son necesarias para interrumpir el crecimiento normal y la división de las células lo suficiente como para que se desarrolle un cáncer. Estos tres tipos de genes son los protooncogenes, los genes supresores de tumores y los genes de reparación del ADN.

Los protooncogenes son como el acelerador de un automóvil. Las mutaciones en estos genes son similares a poner el pie sobre el acelerador y no detenerse. Las células continúan dividiéndose a pesar de que no hay necesidad de más células. En contraste, los genes supresores de tumores son como los frenos del automóvil. Una mutación en uno de estos genes es similar a quitarle el pie de los frenos cuando está acelerando cuesta abajo. La célula crece fuera de control. Los genes de reparación del ADN son responsables de reparar el ADN dañado o eliminar las células (mediante un proceso de muerte celular programada llamada apoptosis). En contraste con las células normales que se reparan o se retiran del servicio cuando son viejas o están dañadas, se permiten las células anormales Para crecer y florecer.

Comprender las bases genéticas del cáncer es útil para comprender una predisposición genética al cáncer. Un ejemplo son las mutaciones BRCA1 y BRCA2, que están asociadas con algunos cánceres de mama hereditarios. El BRCA2 es un gen supresor de tumores que es autosómico recesivo: si se muta una copia del gen, no sucede nada, pero si ambas copias de este gen están mutadas, se puede desarrollar un cáncer. Si una mujer (o un hombre) nace con una mutación en uno de estos genes, eso no significa que desarrollará cáncer con certeza. Simplemente significa que es más probable que desarrolle cáncer si se produce una mutación en la otra copia de este gen, o en otros genes responsables de impulsar el crecimiento de la célula.

La capacidad de determinar algunas de las mutaciones genéticas presentes en un tumor específico es la base de muchas de las terapias dirigidas más recientes y el crecimiento de lo que se ha acuñado como medicina personalizada o medicina de precisión.

¿Cómo crece y se propaga el cáncer?

Así como hay diferencias en las células cancerosas que las hacen crecer fuera de control, también existen diferencias entre los tumores benignos y los malignos . A diferencia de los tumores benignos, los tumores malignos (cancerosos) pueden invadir los tejidos cercanos y propagarse a los tejidos distantes. La palabra cáncer en realidad se deriva de una palabra que significa cangrejo, que se refiere a la extensión del cáncer en tejidos adyacentes.

La propagación del cáncer a regiones aparte de la ubicación original del tumor; Algo que se conoce como metástasis: es una característica fundamental del cáncer y es responsable de aproximadamente el 90 por ciento de las muertes por cáncer. Las células normales son “pegajosas”; están influenciados por “moléculas de adhesión” que mantienen a las células juntas como el pegamento. En contraste, las células cancerosas, que carecen de estas moléculas, pueden desprenderse del tumor primario y viajar.

Hay algunos métodos por los cuales el cáncer se propaga . Las células cancerosas pueden ingresar al torrente sanguíneo o a los vasos linfáticos para viajar a otras regiones del cuerpo. En el caso del cáncer de pulmón, también pueden propagarse a través de las vías respiratorias.

¿Dónde se propaga el cáncer?

Como se señaló anteriormente, es la propagación del cáncer la causa de la mayoría de las muertes por cáncer. Algunas veces se encuentra un cáncer cuando ya se ha diseminado a otra región del cuerpo. Estos cánceres todavía tienen el nombre del órgano en el que se originan. Por ejemplo, si un cáncer de pulmón se encuentra solo después de descubrir metástasis en el cerebro, no se llamará cáncer de cerebro. En su lugar, se denominaría “cáncer de pulmón metastásico al cerebro”.

Los sitios más comunes de metástasis en general incluyen los huesos, el hígado y los pulmones. El cáncer de mama a menudo se propaga a los huesos, el cerebro, el hígado y los pulmones. Los sitios más comunes de metástasis del cáncer de pulmón son las glándulas suprarrenales, los huesos, el cerebro y el hígado. Para el cáncer de colon, la metástasis ocurre con mayor frecuencia en el hígado, los pulmones y el peritoneo, y el cáncer de próstata generalmente se propaga primero a las glándulas suprarrenales, los huesos, el hígado y los pulmones.

Después de la propagación del cáncer

Después de que un tumor se propaga a otra región del cuerpo, también existen diferencias entre las células normales y las células cancerosas. Para crecer, un tumor necesita un suministro de sangre. Este proceso de angiogénesis (el desarrollo de un sistema de vasos sanguíneos que nutren el tumor y le permite crecer) es un aspecto importante de algunos tratamientos para el cáncer, y actualmente se están usando “inhibidores de la angiogénesis” para varios tipos de cáncer.

¿Qué causa el cáncer?

Como se señaló anteriormente, para que una célula normal se convierta en una célula cancerosa, es necesario que ocurran una serie de mutaciones genéticas. Comprender las posibles causas del cáncer y los factores de riesgo del cáncer es más fácil de entender si considera el mecanismo por el cual ocurre esto. Estos pueden incluir:

  • Daño directo al ADN: algunas sustancias y exposiciones pueden dañar directamente el ADN de nuestras células. Un ejemplo sería la radiación que daña directamente el ADN en el núcleo de la célula.
  • Inflamación crónica: cada vez que las células se reproducen y se dividen, existe la posibilidad de que ocurra un accidente. En otras palabras, que se producirá una mutación de ADN. La inflamación crónica, como la del árbol respiratorio o el esófago relacionado con el hábito de fumar, puede provocar cáncer al aumentar la posibilidad de que ocurra un error en la división celular.

Factores de riesgo para el cáncer

Como se señaló anteriormente, el cáncer ocurre cuando se producen una serie de mutaciones en el ADN en el núcleo de la célula. No sabemos exactamente cómo ocurre esto, pero sí conocemos varios factores de riesgo que explican que las células se conviertan en células cancerosas. Estos pueden ser rotos propios para incluir:

  • Factores de estilo de vida : fumar es la causa más importante de cáncer. Fumar causa muchos tipos diferentes de cáncer y es responsable de casi un tercio de las muertes por cáncer. En realidad, la obesidad pronto superará el hábito de fumar como la principal causa prevenible de cáncer en los EE. UU., Y desafortunadamente, se cree que solo un tercio de los estadounidenses son conscientes de este riesgo. El sobrepeso no solo se asocia con el desarrollo del cáncer, sino que se asocia con el cáncer a edades más tempranas. Un estudio de 2019 encontró que 6 de los 12 cánceres relacionados con la obesidad están aumentando considerablemente en personas jóvenes, y se espera que los millennials tengan el doble de cánceres pancreáticos, colorrectales, uterinos y de vesícula biliar que los baby boomers tuvieron a la misma edad. El exceso de alcohol también se asocia con un mayor riesgo de varios tipos de cáncer.
  • Las exposiciones ambientales – La exposición al radón causa cáncer y tener un elevado nivel de este gas en su casa es la segunda causa más común de cáncer de pulmón. La exposición laboral a sustancias causantes de cáncer (carcinógenos) es una causa importante de cáncer en los hombres, pero cada vez más, también en las mujeres.
  • Genética : una predisposición genética al cáncer puede ocurrir cuando las personas heredan una mutación en un gen responsable de eliminar las células dañadas (genes supresores de tumores) y más. El público está bien informado de que el cáncer de mama puede tener un componente hereditario, pero lo que es menos conocido es que este puede ser el caso de muchos tipos de cáncer. Aprenda sobre su plan genético y cómo afecta su riesgo de cáncer .
  • Virus y otros microorganismos : los virus son una causa importante de cáncer y son responsables de aproximadamente el 25 por ciento de los cánceres en todo el mundo, y del 5 al 10 por ciento de los cánceres en los EE. UU. el embarazo. Este virus es la causa de la mayoría de los cánceres de cuello uterino, así como de la vagina, el pene y la mitad de los cánceres de cabeza y cuello. Ahora se piensa que la infección con H pylori, la bacteria implicada en muchas úlceras, es la causa de muchos cánceres de estómago en los Estados Unidos. Y las infecciones crónicas con el virus de la hepatitis B o la hepatitis C son causas importantes de cáncer de hígado.

Tipos de cáncer: común y raro

Existen más de 200 tipos diferentes de cáncer, llamados así por el tipo de tejido u órgano en el que comienzan. Algunos de estos son muy comunes, por ejemplo, se espera que uno de cada siete hombres desarrolle cáncer de próstata, y algunos son muy raros, y ocurren solo en unas pocas personas cada año.

Tipos comunes de cáncer en hombres y mujeres

Es posible que se sienta confundido cuando escuche estadísticas que hablan sobre cánceres comunes. Por ejemplo, es posible que escuche a una fuente hablar del cáncer de seno como la más común en las mujeres, y otras dicen que el cáncer de pulmón es el más común. El problema es que estas estadísticas pueden estar citando dos cosas diferentes; La incidencia del cáncer o la frecuencia con que ocurre, y la mortalidad de un cáncer, cuántas personas mueren a causa de ese cáncer cada año.

Para los cánceres que tienen altas tasas de supervivencia, la incidencia puede ser alta, pero la tasa de mortalidad puede ser baja. En contraste, para los cánceres con tasas de supervivencia más bajas, como el cáncer de páncreas, la incidencia puede no ser alta, pero puede ser una de las causas más comunes de muerte por cáncer.

A continuación se enumeran los 10 cánceres más comunes (excluyendo los cánceres de piel como el carcinoma de células escamosas y el carcinoma de células basales), tanto por su incidencia como por su mortalidad.

Los 10 cánceres más comunes que ocurren (incidencia de casos nuevos en hombres y mujeres combinados) incluyen:

  1. Cáncer de mama
  2. Cáncer de pulmón
  3. Próstata
  4. Cáncer de colon
  5. Vejiga
  6. Melanoma
  7. No linfoma de Hodgkin
  8. Tiroides
  9. Riñón
  10. leucemia

Las 10 causas más comunes de muertes relacionadas con el cáncer incluyen:

  1. Cáncer de pulmón
  2. Cáncer de colon (y recto)
  3. Pecho
  4. Pancreático
  5. Próstata
  6. Leucemia
  7. No linfoma de Hodgkin
  8. Vejiga
  9. Riñón
  10. Endometrial (uterino)

Los 10 cánceres más mortales en los hombres difieren de los 10 cánceres más mortales en las mujeres , y estos números también pueden variar según la edad del diagnóstico y otros factores.

Cánceres más comunes en general

Cáncer de pulmón

Cuando se le preguntó sobre las muertes por cáncer, un estudio encontró que la mayoría de las personas pensaban que el cáncer de mama era la principal causa de muerte en mujeres y el cáncer de próstata en hombres. De hecho, la principal causa de muerte por cáncer tanto en hombres como en mujeres es el cáncer de pulmón. Y si bien fumar es un factor de riesgo para el cáncer de pulmón, el cáncer de pulmón también ocurre en los no fumadores. El cáncer de pulmón en los que nunca fuman es la sexta causa principal de muertes relacionadas con el cáncer en general. Como la cantidad de personas que fuman ha disminuido, también ha habido una disminución en el cáncer de pulmón en los últimos años. Dicho esto, el cáncer de pulmón parece estar aumentando en los no fumadores (nunca fumadores), especialmente en las mujeres jóvenes que nunca fuman.

El cáncer de pulmón no solo conlleva el estigma de que se trata de una enfermedad de fumador, sino también de que es uniformemente fatal. Afortunadamente, después de muchos años de poco progreso en el tratamiento de esta enfermedad, se han aprobado nuevas terapias que han elevado la tasa de supervivencia, incluso para algunas personas con las etapas más avanzadas de la enfermedad. Todas las personas con cáncer de pulmón de células no pequeñas, el tipo más común de la enfermedad, ahora deben tener perfiles moleculares (pruebas genéticas) en sus tumores.

Debido al estigma de que el cáncer de pulmón se debe al hábito de fumar, muchas personas desconocen los pasos simples que pueden tomar para disminuir el riesgo. La exposición al radón en nuestros hogares es la segunda causa principal de cáncer de pulmón y es fácil de detectar y resolver si está presente. Cualquiera podría estar en riesgo, y la única forma de saberlo es probar su casa.

Cáncer de mama

El cáncer de mama es el tipo más común de cáncer en las mujeres y es la segunda causa de muerte relacionada con el cáncer. Es importante tener en cuenta que los hombres también tienen cáncer de mama .

Aproximadamente una de cada 10 mujeres con cáncer de mama tiene lo que se considera “cáncer de mama hereditario”, lo que también significa que para nueve de cada diez mujeres no hay antecedentes familiares. Lo que esto significa es que la mayoría de las personas no saben que están en riesgo, y es importante que consulte a su médico de inmediato si observa una anomalía en sus senos. Hay muchos mitos sobre las causas del cáncer de mama , pero la verdad es que cualquiera podría estar en riesgo.

The treatment of breast cancer has improved in recent years. Many women are now able to have breast-conserving surgeries such as a lumpectomy, rather than the routine radical mastectomies of the past. Sentinel node biopsy procedures are also sparing many women the full axillary lymph node dissections of the past which can lead to swollen and painful arms—something called lymphedema. Advances in our understanding of the genetics of cancer now allow some people to determine if they may be at risk of developing breast cancer. While this area is still in its infancy and laden with emotion, it offers hope that it will lead to better early detection and possibly prevention in the future.

Unfortunately, breast cancer still spreads, and metastatic breast cancer is not yet curable. Women who are dealing with metastatic breast cancer may feel left out of the loop as they attend the many awareness events surrounded by women with early-stage breast cancer. During ” Pinktober” we need to remember that we have a long way to go with this disease.

Prostate Cancer

Prostate cancer is the most common cancer in men. Just as heredity plays a role in breast cancer, people may have a genetic predisposition to prostate cancer as well. Some men have symptoms of prostate cancer such as urinary frequency, urgency, and hesitancy, but most men do not have any symptoms at the time of diagnosis.

There has been considerable controversy over PSA testing for prostate cancer. Part of the difficulty lies in knowing which cancers will grow and spread and which will never cause a problem. Newer tools for calculating risk are helping physicians better understand which of these cancers have the potential to spread (and need aggressive treatments) and which are better left alone.

The possible side effects of treatments, especially impotence and incontinence, make the diagnosis of this cancer even more frightening. Thankfully newer surgical techniques such as robotic surgery and other advances in treatment are lowering the risk that these side effects will occur.

Colorectal Cancer

Cancers of the colon and rectum are the 3rd most common cause of cancer-related deaths in both men and women. Thankfully, colon cancer screeninghas made a difference, and a significant factor in the recently noted decrease in cancer deaths overall is related to the prevention and early detection of colon cancer.

Unlike screening tests for other types of cancer, screening colonoscopies play a role in both early detection and prevention. These studies allow physicians to find cancers in the earliest most treatable stages—what is known as early detection. But they can also be preventive. When precancerous polyps are found in the colon they may be removed before they ever have a chance to become cancers.