Una visión general del cáncer de testículo

Más de 9,000 hombres estadounidenses se enfrentan a un diagnóstico de cáncer testicular cada año. La enfermedad se caracteriza por el desarrollo de un tumor maligno en los testículos (testículos) donde se producen los espermatozoides y las hormonas masculinas.

El cáncer de testículo generalmente se identifica por un bulto indoloro en los testículos y puede ir acompañado de síntomas como fatiga, dolor de espalda, inflamación de los ganglios linfáticos y pesadez en el escroto.

El diagnóstico implica tanto una ecografía como una serie de análisis de sangre. Sobre la base de esos resultados, se puede extirpar el testículo afectado. Por lo general, el análisis del tumor y otras pruebas de imagenología pueden proporcionar al médico la información necesaria para clasificar la enfermedad y diseñar un plan de tratamiento, que puede incluir cirugía, quimioterapia o radiación.

Si bien el diagnóstico de cáncer testicular puede ser alarmante, el tratamiento actual ha avanzado hasta el punto en que la mayoría de los hombres logran una remisión completa de la enfermedad, incluidos aquellos cuyo cáncer se ha diseminado.

Los síntomas

La mayoría de los cánceres de testículo se descubren accidentalmente mientras se bañan, tienen relaciones sexuales o se someten a un examen médico no relacionado (como una prueba de fertilidad o un examen físico de rutina). El tumor en sí solo usualmente involucra un solo testículo y aparece como un bulto duro e indoloro, que varía en tamaño desde un grano de cebada hasta una canica.

Otros signos y síntomas iniciales pueden incluir:

  • Hinchazón escrotal
  • Pesadez en el escroto
  • Dolor o malestar localizado
  • Dolor en la parte inferior del abdomen o en la espalda (si el tumor se ha diseminado a los ganglios linfáticos locales )

Si el cáncer se propaga (hace metástasis ), podría conducir a otros síntomas más graves dependiendo del órgano afectado.

Los tumores secundarios en los pulmones pueden causar dificultad para respirar y tos con sangre. El cáncer que se ha diseminado al cerebro puede causar confusión, mareos y otros síntomas neurológicos. El cáncer también puede afectar la forma en que actúan sus células sanguíneas, lo que desencadena la formación de coágulos y el desarrollo de trombosis venosa profunda (TVP) .

Ciertos tipos de cáncer testicular también pueden afectar sus hormonas y desencadenar la ampliación anormal de los tejidos mamarios, conocida como ginecomastia . A medida que avanza la enfermedad, también puede ocurrir fatiga crónica y pérdida de peso inexplicable.

Si bien la aparición de un bulto puede ser angustiante, es importante recordar que el cáncer testicular es una enfermedad maligna relativamente poco frecuente. La mayoría de las veces, ese bulto será el resultado de una infección o lesión que solo un médico puede diagnosticar.Cómo reconocer los síntomas del cáncer de testículo

Causas

Lo que hace que el cáncer testicular sea tan desconcertante es que tiende a afectar a los hombres entre los 15 y los 35 años, un momento en la vida en el que generalmente no se esperan problemas médicos graves.

Lo que desencadena el desarrollo del cáncer sigue siendo un misterio médico. Lo que sí sabemos es que existen varios factores genéticos, fisiológicos y de estilo de vida que pueden contribuir a su riesgo.

En los últimos años, los científicos han encontrado no menos de 19 mutaciones genéticas directamente relacionadas con los cánceres de testículo. Si bien la historia familiar alguna vez fue descartada como un factor de riesgo importante, la evidencia actual sugiere que tener un padre con cáncer testicular aumenta el riesgo de la enfermedad en un 200 por ciento, mientras que tener un hermano la aumenta a un 400 por ciento.

Además de la edad y la genética, otros factores de riesgo comunes incluyen:

  • Raza : los hombres blancos e hispanos tienen una probabilidad cuatro veces mayor de contraer la enfermedad que los hombres de otras razas.
  • Un testículo no descendido , conocido como criptorquidia, que aumenta su riesgo en un 800 por ciento.
  • Carcinoma in situ (CIS) , una afección precancerosa, que lo coloca en un 50 por ciento de riesgo de contraer cáncer de testículo en cinco años

En contraste con otros tipos de cáncer, el estilo de vida parece desempeñar un papel menos importante en el desarrollo de la enfermedad. La investigación sobre el consumo de cigarrillos y la obesidad a menudo no ha demostrado ningún impacto medible y, en algunos casos, ha llegado a la conclusión de que el riesgo relativo es menor en lugar de mayor.

La única excepción puede ser la marihuana.

Según investigadores en Nueva Zelanda , el consumo semanal de cannabis no solo se asocia con un aumento del 250 por ciento en el riesgo de cáncer testicular, sino con formas más graves de la enfermedad.

Por otro lado, ciertas afecciones que comúnmente se presume que causan cáncer testicular, como lesiones, vasectomía, equitación y ciclismo, no están relacionadas de ninguna manera con la enfermedad.Causas de cáncer de testículo y factores de riesgo

Diagnóstico

Hay una serie de herramientas estándar utilizadas en el diagnóstico del cáncer de testículo. No solo ayudan a confirmar o excluir el cáncer como la causa, sino que también pueden distinguir entre diferentes tipos de cáncer, algunos de los cuales son más agresivos o menos sensibles a la terapia. 

La gran mayoría de los cánceres testiculares se conocen como tumores de células germinales, que surgen de las células que producen los precursores de los espermatozoides maduros (llamados espermatozoides). Estos se dividen en dos subtipos clave: los tumores que avanzan más lentamente, conocidos como seminomas, y los tipos más agresivos, conocidos como no seminomas . 

Para comenzar la investigación, el médico generalmente usará una ecografía  para visualizar el crecimiento y una serie de análisis de sangre para detectar  marcadores tumorales compatibles con el cáncer. El ultrasonido (que utiliza ondas sonoras para ver los órganos internos) es especialmente importante ya que puede ayudar a diferenciar entre un tumor benigno y un tumor maligno del testículo. En general, en la ecografía, los seminomas parecen más homogéneos que los no seminomas, pero la prueba no puede diferenciar de manera confiable entre los dos tipos de tumores.

Sobre la base de la evidencia, los médicos pueden proceder con la siguiente etapa del diagnóstico llamada orquiectomía inguinal radical . Este es un procedimiento quirúrgico en el que el testículo y el tumor se extirpan permanentemente. Si bien esto puede parecer excesivo (extirpar un testículo para diagnosticar una enfermedad) solo se hace porque la ruptura de las células, incluso con una biopsia con aguja , puede hacer que el cáncer se propague.

Una orquiectomía solo se realiza si todos los signos diagnósticos, incluido un examen visual del tumor, son muy positivos. Los tejidos pueden luego ser analizados por un patólogo, cuyos resultados pueden usarse para la siguiente etapa del diagnóstico conocida como la estadificación del cáncer.

La estadificación del cáncer determina la extensión de la metástasis e involucrará pruebas de imágenes, como una tomografía computarizada o una resonancia magnética , para detectar signos de cáncer en los pulmones, el cerebro y otros órganos. Sobre la base de la evidencia acumulada, el patólogo estadificará ampliamente la enfermedad de la siguiente manera:

  • La etapa 1  significa que el cáncer se limita a los testículos.
  • La etapa 2  significa que el cáncer se ha diseminado a los ganglios linfáticos.
  • Etapa 3  y superior significa que el cáncer ha hecho metástasis a distancia.

¿Qué pruebas se usan para diagnosticar el cáncer de testículo?

Tratamiento

Si le han diagnosticado positivamente cáncer de testículo, el tratamientopuede incluir cirugía, quimioterapia o radiación. Si bien la elección está determinada en gran medida por la clasificación y clasificación del tumor, también se necesita experiencia clínica para ponderar los beneficios de las consecuencias de los diversos enfoques de tratamiento. 

Cirugía

Para una etapa 1 o etapa 2 no seminomas, una cirugía llamada disección de ganglios linfáticos retroperitoneales  (RPLND, por sus siglas en inglés) puede realizarse una vez que se haya curado de la orquiectomía. RPLND se realiza para encontrar mejor la etapa del cáncer testicular. Además, dado que los seminomas no son más propensos a metastatizarse, se utiliza un RPLND como medida de seguridad para prevenir una mayor propagación de la enfermedad. También se puede usar una RPLND después de la quimioterapia para eliminar cualquier remanente canceroso.

Quimioterapia

La quimioterapia implica el uso de medicamentos tóxicos que se dirigen a las células de rápida replicación como el cáncer. Los medicamentos se usan típicamente en combinación para tratar los seminomas en etapa 2 y etapa 3, así como los no seminomas en etapa 1, etapa 2 y etapa 3.  

La quimioterapia se administra por vía intravenosa (en una vena de la sangre) en varios ciclos administrados cada tres a cuatro semanas. La duración y la elección de los medicamentos se basarán en la gravedad de la enfermedad y el tipo de tumor que tenga. 

Las tres terapias farmacológicas más comunes se mencionan mediante los siguientes acrónimos:

  • BEP:  bleomicina + etopósido + Platinol (cisplatino)
  • EP: etopósido + Platinol (cisplatino)
  • VIP: VP-16 (etopósido) o vinblastina + ifosfamida + Platinol (cisplatino)

En los hombres que no pueden tolerar altas dosis de quimioterapia, se puede explorar un trasplante de células madre para ayudar a “estimular” la producción de células sanguíneas. El procedimiento solo se utiliza en condiciones específicas e implica la recolección de células madre de su propio torrente sanguíneo.

Terapia de radiación

La radiación se usa principalmente para tratar los seminomas en etapa 2 y se usa con menos frecuencia en la terapia adyuvante (preventiva) para tratar los seminomas en etapa 1. La radiación no es eficaz en el tratamiento de los no seminomas en ninguna etapa, incluso en la terapia adyuvante.

En los casos en que los ganglios linfáticos afectados son demasiado grandes o están demasiado extendidos, se puede recomendar la quimioterapia como alternativa.