Capacidad de difusión de la prueba de pulmones (DLCO)

La capacidad de difusión es una medida de qué tan bien el oxígeno y el dióxido de carbono se transfieren (difunden) entre los pulmones y la sangre, y pueden ser una prueba útil en el diagnóstico y para monitorear el tratamiento de enfermedades pulmonares. La capacidad de difusión también puede ser importante antes de la cirugía pulmonar como un predictor de qué tan bien se tolerará la cirugía. La capacidad de difusión puede reducirse de varias maneras, y los médicos generalmente usan la medida junto con otras pruebas de función pulmonar para diagnosticar y determinar la gravedad de las enfermedades pulmonares restrictivas u obstructivas.

Razones para realizar pruebas de difusión pulmonar

Hay 3 razones principales por las que su médico puede ordenar pruebas de difusión pulmonar. Éstos incluyen:

  • Diagnóstico: los médicos pueden usar DLCO para diagnosticar afecciones médicas como enfisema,
  • Monitoreo del tratamiento: la capacidad de difusión se puede monitorear para determinar si una condición ha empeorado o si ha mejorado con el tratamiento.
  • Antes de la cirugía: con el cáncer de pulmón , la capacidad de difusión es una prueba importante para las personas que están considerando una cirugía de cáncer de pulmón porque puede ayudar a los médicos a determinar (junto con otros factores) qué tan bien tolerará la cirugía una persona.

Significado de una baja capacidad difusora

El oxígeno y el dióxido de carbono necesitan pasar a través de una capa delgada en los pulmones llamada membrana alveolar-capilar. Esta es la capa entre los pequeños sacos de aire en el pulmón (los alvéolos ) y los vasos sanguíneos más pequeños que viajan a través de los pulmones ( capilares ).

La cantidad de oxígeno que se inhala puede pasar (difundirse) de los alvéolos a la sangre, y la forma en que el dióxido de carbono puede pasar de los capilares sanguíneos a los alvéolos y ser exhalado, depende de qué tan gruesa sea esta membrana y de cuánta área de superficie es Disponible para que la transferencia tenga lugar.

Hay dos mecanismos separados por los cuales se puede reducir la capacidad de difusión.

  • La capacidad de difusión puede ser baja si hay una enfermedad pulmonar que hace que la membrana sea más gruesa, por ejemplo, en enfermedades como la fibrosis pulmonar y la sarcoidosis .
  • La capacidad de difusión también puede ser baja si hay menos área de superficie disponible para la transferencia de oxígeno y dióxido de carbono, por ejemplo, con enfisema o si se extrae un pulmón o parte de un pulmón para el cáncer de pulmón.

Prueba de capacidad de difusión

Las pruebas para determinar la capacidad de difusión a menudo se realizan junto con otras pruebas de función pulmonar . En esta prueba, una máscara se coloca sobre su cara. Durante la prueba, respirará profundamente un gas, contendrá la respiración y luego se medirá el aire que exhale.

El gas que inhala contendrá monóxido de carbono y también un gas indicador, como el helio. Tenga en cuenta que estos se inhalan en pequeñas cantidades y esto no es una prueba peligrosa. Cuando se exhala el gas exhalado, los médicos pueden determinar cuánto dióxido de carbono y helio se difunden a través de los alvéolos hacia los capilares, al determinar la diferencia entre lo que se inhala y lo que se exhala.

Esta prueba a menudo se conoce como DLCO, que significa la difusión a través de los pulmones de monóxido de carbono.

Causas de baja capacidad difusora

Hay varias condiciones que pueden resultar en una baja capacidad de difusión. Las enfermedades pulmonares restrictivas, como la fibrosis pulmonar, con mayor frecuencia disminuyen la capacidad de difusión (DLCO) debido a la cicatrización y el engrosamiento del área entre los alvéolos y los capilares.

 En contraste, las enfermedades pulmonares obstructivas como el enfisema pueden disminuir el DLCO al reducir el área de superficie a través de la cual se puede intercambiar el gas.

Las condiciones no relacionadas directamente con la función pulmonar también pueden dar como resultado una disminución del área de superficie disponible entre los alvéolos y los capilares. Por ejemplo, un coágulo de sangre en una arteria en los pulmones (embolia pulmonar) puede ocasionar que el monóxido de carbono introducido en los alvéolos no pueda ser transferido a los capilares que la arteria suministra. 

Enfermedades asociadas a una baja capacidad difusora

Comprender una capacidad de difusión baja requiere observar las diferencias entre las enfermedades pulmonares obstructivas y restrictivas y cómo éstas afectan la función pulmonar.

Enfermedades pulmonares restrictivas que causan engrosamiento de la membrana alveolar-capilar:

  • Fibrosis pulmonar
  • Sarcoidosis

Enfermedades pulmonares obstructivas y enfermedades que causan menos área superficial en los pulmones: 

  • Enfisema
  • Asma
  • Cáncer de pulmón
  • Cirugía pulmonar

Otras condiciones que disminuyen el área de la superficie de la membrana alvéolo-capilar:

  • Embolia pulmonar
  • Hemorragia pulmonar
  • Hipertensión pulmonar primaria

Causas de alta capacidad difusora

En raras ocasiones, DLCO puede ser alto. Esto puede ocurrir con el asma, la policitemia vera (una enfermedad con un nivel elevado de hemoglobina) y enfermedades congénitas que hacen que la sangre se desvíe del lado izquierdo del corazón al lado derecho del corazón. Sin embargo, con estas afecciones, a menudo hay otros signos, síntomas y anomalías en las pruebas que conducen al diagnóstico.