Causas y factores de riesgo del cáncer de hígado

No conocemos las causas precisas del cáncer de hígado, pero los factores de riesgo incluyen el consumo excesivo de alcohol, fumar, infecciones hepáticas como la hepatitis B y la hepatitis C, otras afecciones médicas y genéticas y otras inquietudes. Debido a que no existe una prueba de detección del cáncer de hígado en este momento, ser consciente de sus factores de riesgo y conocer los signos y síntomas es el mejor método para detectar el cáncer de hígado en las etapas más tempranas y tratables.

El cáncer de hígado puede afectar tanto a niños como a adultos, pero ocurre con más frecuencia en adultos. Hay varios tipos de cáncer de hígado , pero los siguientes factores de riesgo se refieren al cáncer de hígado primario en adultos, llamado carcinoma hepatocelular y cáncer de las vías biliares ( colangiocarcinoma ). Los estudios han encontrado  que el cáncer de hígado y el cáncer de las vías biliares están aumentando en todo el mundo y son la principal causa de muerte por cáncer en algunas regiones.

Factores de riesgo comunes

El cáncer comienza cuando una serie de mutaciones genéticas llevan a una célula a crecer fuera de control. Cómo esto sucede en el cáncer de hígado no está confirmado, pero se han postulado varios mecanismos. Lo que  se  sabe es que varios factores aumentan el riesgo de desarrollar la enfermedad. Algunos de ellos lo hacen sustancialmente, mientras que otros pueden aumentar el riesgo solo una pequeña cantidad. Hay otros factores de riesgo que se consideran, aunque los expertos no están seguros de si realmente están relacionados.

Es importante tener en cuenta que tener un factor de riesgo para el cáncer de hígado no significa que usted desarrollará la enfermedad. Por lo general, es una combinación de factores que trabajan en conjunto y que resultan en el desarrollo de un tumor. Las combinaciones de factores de riesgo pueden ser aditivas, pero también pueden ser multiplicativas, como con las combinaciones de alcohol y fumar o hepatitis B y fumar. Sin embargo, las personas también pueden desarrollar cáncer de hígado cuando no tienen ninguno de los factores de riesgo conocidos actualmente para la enfermedad.

Los factores de riesgo conocidos incluyen:

Raza y sexo

Los asiáticos y los isleños del Pacífico desarrollan cáncer de hígado con más frecuencia que las personas de otras razas, en gran parte debido a la epidemia de hepatitis en estas regiones. Los caucásicos desarrollan cáncer de hígado con menos frecuencia, pero la enfermedad parece estar aumentando. El cáncer de hígado también es mucho más común en hombres que en mujeres, aunque las razones no están del todo claras.

Infección por hepatitis B

La infección crónica por  hepatitis B  es un factor de riesgo importante para el desarrollo de cáncer de hígado y es la principal causa de cáncer de hígado en África y la mayor parte de Asia. Alrededor del 95 por ciento de las personas eliminan el virus una vez que están infectadas, pero aproximadamente el 5 por ciento se convierten en portadores crónicos de la enfermedad. Estas personas son las que corren riesgo de desarrollar cáncer de hígado, aunque algunas personas con hepatitis B crónica tienen más riesgo que otras.

Hay tratamientos disponibles, pero muchas personas no saben que son portadoras del virus o viven en un área en la que la atención médica no es óptima. En general, los portadores de hepatitis B son 100 veces más propensos a desarrollar cáncer de hígado, y el 2.5 por ciento de las personas con cirrosis debido a la hepatitis B (y del 0.5 al 1 por ciento de las personas sin cirrosis) desarrollarán la enfermedad cada año.

Infección por hepatitis C

La hepatitis C  también es un factor de riesgo importante para el desarrollo de cáncer de hígado y actualmente es la principal causa de cáncer de hígado en los Estados Unidos, Europa y Japón. A diferencia de la hepatitis B, muchas personas no eliminan el virus y se convierte en una enfermedad progresiva. Aproximadamente entre el 10 y el 30 por ciento de las personas infectadas desarrollan cirrosis.

Lamentablemente, la mayoría de las personas no saben que están infectadas, y se recomienda que se analicen a todos los adultos estadounidenses que nacieron entre 1945 y 1965. Cuando se encuentra la hepatitis C y se trata con medicamentos antivirales, el riesgo de cirrosis y el posible cáncer de hígado pueden reducirse considerablemente.

Enfermedad hepática grasa no alcohólica (NAFLD)

La enfermedad del hígado graso no alcohólico  es una afección similar a la enfermedad hepática alcohólica, pero produce una acumulación de grasa en el hígado (hígado graso) por un mecanismo diferente. Se cree que es una enfermedad autoinmune (en la que el cuerpo produce anticuerpos contra sí mismo) y puede tener un componente genético. Con NAFLD, el riesgo de cáncer de hígado es aproximadamente cuatro veces mayor que en la población general. Muy relacionado, el  síndrome metabólico también puede ser un factor de riesgo para el cáncer de hígado.

Inmunosupresion 

La inmunosupresión aumenta el riesgo de cáncer de hígado, así como otros cánceres. Tener  VIH / SIDA  está asociado con un riesgo cinco veces mayor de desarrollar cáncer de hígado. Los receptores de trasplantes de órganos tienen el doble de probabilidades de desarrollar cáncer de hígado que la población general, y el riesgo es aún mayor para quienes han recibido un trasplante de hígado.

Lupus (Lupus Eritematoso Sistémico)

La razón es incierta, pero las personas que tienen lupus tienen más del doble de probabilidades de desarrollar cáncer de hígado.

Diabetes

Las personas que tienen diabetes tienen un riesgo de cáncer de hígado dos a tres veces mayor que la población general. De interés, parece que el medicamento para la diabetes Glucophage (metformina) puede reducir este riesgo.

Exposición a sustancias químicas (y riesgo laboral)

Una serie de  exposiciones químicas se han relacionado  con el desarrollo de cáncer de hígado y son probables  carcinógenos .

Una exposición que puede encontrar el público en general es el arsénico en el agua de pozo. Las exposiciones ocupacionales también son motivo de preocupación, incluida la exposición al cloruro de vinilo (que se encuentra en plásticos), acrilamida, PFOA o ácido perfluorooctanoico (que se encuentra en los métodos de limpieza en seco), bifenilos policlorados (PCB), productos químicos perfluorados (PFC), benzo (a) pireno BaP), y tricloroetileno.

Colangitis esclerosante

La colangitis esclerosante  es una enfermedad crónica del hígado asociada con la enfermedad inflamatoria intestinal (como la enfermedad de Crohn que afecta al colon y la colitis ulcerosa). La colangitis esclerosante causa inflamación y cicatrización de los conductos biliares, por lo que la bilis se acumula en el hígado y causa cicatrización allí también. Se cree que entre el 10 y el 15 por ciento de las personas con la enfermedad desarrollarán colangiocarcinoma (cáncer de las vías biliares).

La exposición a la aflatoxina

Aunque es un factor de riesgo poco común en los Estados Unidos, este es uno más importante en todo el mundo. La aflatoxina B1 es una toxina producida por hongos (del género Aspergillus) que crecen en alimentos como el trigo, el maní, otros cacahuetes, la soja y el maíz. La toxina causa daño al  gen p53 en las células hepáticas, un  gen supresor de tumores  que ayuda a reparar el ADN dañado e inhibe el crecimiento de células dañinas. La investigación está en curso y los estudios están explorando si la aflatoxina causa cáncer de hígado por sí sola o como un cofactor cuando se combina con la hepatitis B.

Las estrictas regulaciones y pruebas de alimentos hacen que esta exposición sea poco común en los Estados Unidos, ya que la exposición y el envenenamiento son comunes en todo el mundo. La toxina se encuentra a menudo en alimentos que no se han almacenado adecuadamente, generalmente en climas cálidos y tropicales. Sin embargo, es probable que los viajeros estadounidenses que viajan a esas áreas no deban preocuparse, se cree que se requiere una exposición a largo plazo para causar cáncer de hígado.

Genética

El cáncer de hígado puede darse en familias (incluso sin una enfermedad genética conocida), y tener un familiar con la enfermedad (en ambos lados) aumenta su riesgo. El riesgo es mayor cuando se trata de un familiar de primer grado, como un padre, un hermano o un hijo.

Algunas enfermedades genéticas conocidas también afectan el riesgo, incluyendo:

Hemocromatosis

La hemocromatosis hereditaria (enfermedad por sobrecarga de hierro) es una afección marcada por la mayor absorción y almacenamiento de hierro por parte del cuerpo, a menudo en el hígado. Con el tiempo, la afección generalmente conduce a cirrosis e insuficiencia hepática (así como a otros problemas médicos).

El riesgo de cáncer de hígado en las personas que tienen hemocromatosis es 20 veces mayor que el de la población general. El tratamiento (extracción de sangre periódicamente) puede reducir el riesgo de problemas, pero muchas personas no saben que tienen la afección hasta que desarrollan problemas. Se cree que 1 millón de personas en los Estados Unidos están afectadas por uno de los tipos de hemocromatosis.

Cirrosis biliar primaria

La cirrosis biliar primaria es una condición que parece tener un componente genético, ya que se presenta en familias. Es una enfermedad progresiva y autoinmune en la cual la bilis se acumula en el hígado, dañando los conductos biliares y causando daño hepático y cirrosis. La cirrosis biliar primaria se asocia con un alto riesgo de cáncer de hígado, similar al que se encuentra en las personas con hepatitis C crónica. 

Enfermedad de Wilson

La enfermedad de Wilson  es un raro trastorno genético caracterizado por la acumulación de cobre en el cuerpo y se cree que es un factor de riesgo para el cáncer de hígado.

Otras enfermedades hereditarias

Otras enfermedades hereditarias que pueden aumentar el riesgo de cáncer de hígado incluyen la deficiencia de alfa-1 antitripsina, tirosinemia, porfirias hepáticas agudas, porfiria cutánea tardía y enfermedad por almacenamiento de glucógeno.

Factores de riesgo de estilo de vida

Los factores del estilo de vida son importantes en el desarrollo del cáncer de hígado. Si bien no puede controlar muchos de los factores de riesgo comunes mencionados anteriormente, sí tiene la capacidad de influir en ellos.

Uso excesivo de alcohol a largo plazo

El consumo excesivo y prolongado de alcohol puede causar una serie de enfermedades hepáticas, como la hepatitis alcohólica y la hepática alcohólica. Con el tiempo, la cirrosis se desarrolla con una marcada cicatrización del hígado y, a menudo, con insuficiencia hepática. El cáncer de hígado se asocia principalmente con el consumo excesivo de alcohol o la ingesta diaria de más de tres bebidas, aunque cantidades menores aún pueden causar una enfermedad hepática significativa e irreversible.

La intoxicación por alcohol, aunque no está asociada con el cáncer de hígado a corto plazo, puede aumentar el riesgo de comportamientos asociados con la adquisición de hepatitis B o C.

De fumar

Fumar es un factor de riesgo para muchos cánceres , y el cáncer de hígado no es una excepción. Varios estudios sugieren una relación entre fumar y el cáncer de hígado, y los que fuman y beben en gran medida tienen un riesgo significativamente mayor de contraer la enfermedad.

Los niños que nacen de padres que fumaron antes o durante el embarazo tienen un mayor riesgo de desarrollar un tipo raro de cáncer de hígado llamado hepatoblastoma.

Obesidad

El papel de la obesidad en el cáncer de hígado es incierto por sí mismo, pero la obesidad aumenta el riesgo de desarrollar una enfermedad hepática no alcohólica, una condición que cuadruplica el riesgo de cáncer de hígado, así como la diabetes, que se asocia con el triple del riesgo.

Uso de esteroides anabólicos

Los esteroides anabólicos , como los utilizados por los levantadores de pesas, son un factor de riesgo para la enfermedad hepática y el cáncer de hígado.

Masticando betel quid

Poco frecuente en los Estados Unidos, masticar betel quid es un factor de riesgo para el cáncer de hígado en regiones donde esto se practica comúnmente.

Otros factores de riesgo

Existe alguna evidencia de que la extirpación de la vesícula biliar (colecistectomía) aumenta el riesgo, aunque los investigadores no están seguros de la conexión. El jurado también está deliberando sobre si existe un mayor riesgo relacionado con el uso actual de las píldoras anticonceptivas.

Se cree que hay  es  algún riesgo relacionado con la radiación médica (como las tomografías computarizadas del abdomen), pero este riesgo es probable que gran parte compensada por los beneficios potenciales de tal tratamiento.

El parásito que causa la  esquistosomiasis  se ha estudiado por su posible papel en el cáncer de hígado. En lugar de ser un factor de riesgo, se piensa que es un cofactor en el cáncer de hígado relacionado con las infecciones de hepatitis B y C.

La hepatitis autoinmune y los cálculos biliares también son factores de riesgo para el cáncer de hígado.