Causas y factores de riesgo de la varicela

La varicela es una infección viral, lo que simplemente significa que es causada por un virus específico que se transmite fácilmente de persona a persona. Gracias a una vacuna altamente efectiva para prevenir la varicela , la enfermedad se ha vuelto cada vez menos común en los Estados Unidos y otros países desarrollados. Sin embargo, las personas jóvenes y viejas todavía se enferman con la varicela, y para algunas de ellas, la infección puede llevar a complicaciones graves. Por eso es importante comprender qué causa la varicela, quién tiene más riesgo de contraerla y cómo protegerse si está expuesto.

El virus

El nombre médico del virus que causa la varicela es el virus de la varicela zoster (a veces conocido como VZV por los médicos e investigadores). La varicela es un virus del herpes, que se encuentra en la misma familia que los organismos que causan infecciones como el herpes genital y el herpes labial o las ampollas de la fiebre.

VXV también es el virus que causa una afección de la piel extremadamente dolorosa llamada culebrilla. A diferencia de otros virus, una vez que termina la varicela, el virus de la varicela permanece en el sistema nervioso en lugar de desaparecer del cuerpo. La culebrilla se desarrolla en personas mayores que tenían varicela cuando eran niños cuando el virus se activa para activarse nuevamente.

La varicela es un virus solo para humanos, lo que significa que no puede contraer la varicela de una mascota o que su perro o gato se enferme si está enfermo. Es bueno saberlo, ya que algunas infecciones que causan una erupción, como la tiña, se pueden transmitir entre humanos y animales.

Los virus como la varicela enferman a las personas invadiendo las células sanas y usándolas para multiplicarse, por lo que cuando el sistema inmunológico del cuerpo detecta la presencia de un virus en el cuerpo, se pone en acción, lo que desencadena síntomas que pueden ser desagradables pero están diseñados para combatir fuera de la infección.

Los estudios han encontrado, por ejemplo, que la fiebre ayuda a reforzar el sistema inmunológico. De hecho, la fiebre y otros síntomas comunes del resfriado y la gripe a menudo aparecen antes de la erupción cuando alguien contrae varicela. Esto es particularmente cierto en el caso de los adultos, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC). Entonces, aunque un virus específico es la causa de la infección de varicela, los síntomas son provocados por la forma única en que el sistema inmunitario responde al virus.

Factores de riesgo

Antes de que la vacuna contra la varicela se convirtiera en una parte regular del programa de vacunación recomendado para los niños, la varicela era más común en los niños. Y, por tanto, podría decirse que el mayor factor de riesgo para contraer varicela era ser un niño menor de 15 años. Ahora, los factores de riesgo de contraer varicela se reducen a:

  • No estar vacunado: entrar en contacto con VZV si no ha sido vacunado no es una garantía de que se enferme, pero el riesgo es alto: los CDC dicen que alrededor del 90 por ciento de las personas no vacunadas que entran en contacto con el virus Terminar con la enfermedad. Obtener la vacuna contra la varicela en dos dosis es altamente efectivo : según los CDC, después de la primera inyección, la vacuna es 85 por ciento efectiva para prevenir la infección por varicela. Después de ambas dosis, la vacuna es 98 por ciento efectiva para prevenir la varicela.
  • Nunca haya tenido varicela: una  vez que haya tenido varicela, su cuerpo desarrollará una inmunidad de por vida, por lo que incluso un contacto muy directo con el virus de la varicela no es probable que lo enferme. Pero si nunca ha tenido varicela, corre un alto riesgo de enfermarse si está cerca de otras personas que tienen la enfermedad. Nuevamente, el virus se propaga de manera increíblemente fácil, especialmente en lugares cercanos. Los niños no vacunados tienen un mayor riesgo de contraer varicela si va a la escuela o a una guardería, al igual que los maestros y otros adultos que no han sido vacunados o han tenido la enfermedad, por ejemplo.

Preocupaciones especiales

La mayoría de las personas que contraen varicela, especialmente los niños, están enfermas por un período corto de tiempo (alrededor de una semana) y se recuperan completamente sin repercusiones. Pero hay otros que tienen un mayor riesgo de complicaciones. Incluyen:

Los adultos

Las personas que contraen varicela por primera vez en la edad adulta probablemente tengan síntomas más graves y, según la Fundación Nacional para Enfermedades Infecciosas  (NFID), “los adultos son más propensos que los niños a morir o tienen complicaciones graves si contraen la varicela”.

Personas con sistemas inmunes comprometidos

Esto puede incluir niños con leucemia o linfoma; cualquier persona con un trastorno del sistema inmunológico; y las personas que toman un medicamento conocido por suprimir el sistema inmunológico, como los esteroides sistémicos o los medicamentos de quimioterapia.

Recién nacidos cuyas madres se infectan con el virus de la varicela 

De manera similar, ciertos bebés prematuros que están expuestos a varicela o herpes zóster entre cinco días antes de nacer y dos días después del nacimiento tienen un mayor riesgo de complicaciones graves a causa de la infección. Específicamente, según los CDC, estos incluyen:

  • Los bebés prematuros hospitalizados nacen a las 28 semanas o más tarde, cuyas madres no son inmunes al virus de la varicela
  • Bebés prematuros hospitalizados nacidos en o antes de las 28 semanas o que pesan 2.2 libras o menos al nacer, independientemente del estado de inmunidad de sus madres

Mujeres embarazadas sin antecedentes de varicela o vacunación

El riesgo aquí es para sus bebés por nacer. El NFID dice que un bebé nacido de una mujer que contrae varicela durante las primeras 20 semanas de embarazo tiene una posibilidad entre 100 de desarrollar defectos de nacimiento graves que van desde brazos o piernas acortadas o cicatrizadas; cataratas; pequeño tamaño de la cabeza; desarrollo anormal del cerebro; y retraso mental.