Células cancerosas versus células normales: ¿en qué se diferencian?

Hay muchas diferencias entre las células cancerosas y las células normales. Algunas de las diferencias son bien conocidas, mientras que otras solo se han descubierto recientemente y se entienden menos. Es posible que le interese saber en qué se diferencian las células cancerosas cuando se enfrenta a su propio cáncer o al de un ser querido. Para los investigadores, entender cómo funcionan las células cancerosas de manera diferente a las células normales sienta las bases para desarrollar tratamientos diseñados para liberar al cuerpo de células cancerosas sin dañar las células normales.

La primera parte de esta lista analiza las diferencias básicas entre las células cancerosas y las células sanas. Para aquellos que estén interesados ​​en algunas de las diferencias más difíciles de entender, la segunda parte de esta lista es más técnica.

Una breve explicación de las proteínas en el cuerpo que regulan el crecimiento celular también es útil para comprender las células cancerosas. Nuestro ADN transporta genes que, a su vez, son el modelo de las proteínas producidas en el cuerpo. Algunas de estas proteínas son factores de crecimiento, sustancias químicas que le dicen a las células que se dividan y crezcan. Otras proteínas trabajan para suprimir el crecimiento. Las mutaciones en genes particulares (por ejemplo, las causadas por el humo del tabaco, la radiación, la radiación ultravioleta y otros carcinógenos) pueden provocar la producción anormal de proteínas. Se pueden producir demasiados, o no lo suficiente, o podría ser que las proteínas sean anormales y funcionen de manera diferente.

El cáncer es una enfermedad compleja, y generalmente es una combinación de estas anomalías que conducen a una célula cancerosa, en lugar de una mutación única o una anomalía de proteínas.

Células cancerosas vs. células normales

A continuación se presentan algunas de las principales diferencias entre las células normales y las células cancerosas, que a su vez explican cómo los tumores malignos crecen y responden de manera diferente a su entorno que los tumores benignos.

  • Crecimiento: las células normales dejan de crecer (reproducirse) cuando hay suficientes células presentes. Por ejemplo, si se producen células para reparar un corte en la piel, las células nuevas ya no se producen cuando hay suficientes células presentes para llenar el agujero; cuando el trabajo de reparación está hecho. En contraste, las células cancerosas no dejan de crecer cuando hay suficientes células presentes. Este crecimiento continuo a menudo resulta en la formación de un tumor (un grupo de células cancerosas). Cada gen en el cuerpo lleva un plano que codifica una proteína diferente. Algunas de estas proteínas son factores de crecimiento, sustancias químicas que hacen que las células crezcan y se dividan. Si el gen que codifica una de estas proteínas está atascado en la posición “on” por una mutación (un oncogén), las proteínas del factor de crecimiento continúan produciéndose. En respuesta, las células continúan creciendo.
  • Comunicación : las células cancerosas no interactúan con otras células como lo hacen las células normales. Las células normales responden a las señales enviadas desde otras células cercanas que dicen, esencialmente, “has alcanzado tu límite”. Cuando las células normales “escuchan” estas señales, dejan de crecer. Las células cancerosas no responden a estas señales.
  • Reparación celular y muerte celular: las células normales se reparan o mueren (se someten a apoptosis) cuando se dañan o envejecen. Las células cancerosas no se reparan o no se someten a apoptosis. Por ejemplo, una proteína llamada p53 tiene el trabajo de verificar si una célula está demasiado dañada para repararla y, de ser así, aconseja a la célula que se mate. Si esta proteína p53 es anormal o inactiva (por ejemplo, a partir de una mutación en el gen p53 ), entonces las células viejas o dañadas pueden reproducirse. El gen p53 es un tipo de gen supresor de tumores que codifica proteínas que suprimen el crecimiento de las células.
  • Pegajosidad: las células normales secretan sustancias que las hacen adherirse juntas en un grupo. Las células cancerosas no producen estas sustancias y pueden “flotar” a lugares cercanos, o a través del torrente sanguíneo o el sistema de canales linfáticos a regiones distantes en el cuerpo.
  • Capacidad de metastatizar (diseminar): las células normales permanecen en el área del cuerpo al que pertenecen. Por ejemplo, las células pulmonares permanecen en los pulmones. Las células cancerosas, debido a que carecen de las moléculas de adhesión que causan la adherencia, pueden viajar a través de la circulación sanguínea y el sistema linfático a otras regiones del cuerpo; tienen la capacidad de hacer metástasis . Una vez que llegan a una nueva región (como los ganglios linfáticos , los pulmones, el hígado o los huesos), comienzan a crecer y, a menudo, forman tumores muy alejados del tumor original. (Obtenga más información sobre cómo se propaga el cáncer ).
  • Apariencia: bajo un microscopio, las células normales y las células cancerosas pueden verse muy diferentes. A diferencia de las células normales, las células cancerosas a menudo muestran una variabilidad mucho mayor en el tamaño de las células: algunas son más grandes de lo normal y otras son más pequeñas de lo normal. Además, las células cancerosas a menudo tienen una forma anormal, tanto de la célula como del núcleo (el “cerebro” de la célula). El núcleo aparece más grande y más oscuro que las células normales. La razón de la oscuridad es que el núcleo de las células cancerosas contiene un exceso de ADN. De cerca, las células cancerosas a menudo tienen un número anormal de cromosomas que se organizan de manera desorganizada.
  • La tasa de crecimiento: las células normales se reproducen y luego se detienen cuando hay suficientes células presentes. Las células cancerosas se reproducen rápidamente antes de que las células hayan tenido la oportunidad de madurar.
  • Maduración: las células normales maduran. Las células cancerosas, debido a que crecen rápidamente y se dividen antes de que las células estén completamente maduras, permanecen inmaduras. Los médicos usan el término indiferenciado para describir células inmaduras (en contraste con diferenciar para describir células más maduras). Otra forma de explicar esto es ver las células cancerosas como células que no “crecen” y se especializan en células adultas. El grado de maduración de las células corresponde al “grado” del cáncer . Los cánceres se clasifican en una escala del 1 al 3, siendo 3 el más agresivo.
  • Evasión del sistema inmunológico: cuando las células normales se dañan, el sistema inmunitario (a través de las células llamadas linfocitos) las identifica y las elimina. Las células cancerosas pueden evadir (engañar) al sistema inmunitario el tiempo suficiente para convertirse en un tumor, ya sea escapando a la detección o secretando sustancias químicas que desactivan las células inmunitarias que aparecen en escena. Algunos de los medicamentos de inmunoterapia más recientes abordan este aspecto de las células cancerosas.
  • Funcionamiento: las células normales realizan la función que deben realizar, mientras que las células cancerosas pueden no ser funcionales. Por ejemplo, los glóbulos blancos normales ayudan a combatir las infecciones. En la leucemia , la cantidad de glóbulos blancos puede ser muy alta, pero como los glóbulos blancos cancerosos no funcionan como deberían, las personas pueden correr un mayor riesgo de infección incluso con un recuento elevado de glóbulos blancos. Lo mismo puede decirse de las sustancias producidas. Por ejemplo, las células normales de la tiroides producen hormona tiroidea. Las células cancerosas de la tiroides ( cáncer de la tiroides ) pueden no producir hormona tiroidea. En este caso, el cuerpo puede carecer de suficiente hormona tiroidea ( hipotiroidismo ) a pesar de una mayor cantidad de tejido tiroideo.
  • Suministro de sangre : la angiogénesis es el proceso mediante el cual las células atraen los vasos sanguíneos para crecer y alimentar el tejido. Las células normales se someten a un proceso llamado angiogénesis solo como parte del crecimiento y desarrollo normales y cuando se necesita tejido nuevo para reparar el tejido dañado. Las células cancerosas sufren angiogénesis incluso cuando el crecimiento no es necesario. Un tipo de tratamiento para el cáncer implica el uso de inhibidores de la angiogénesis: medicamentos que bloquean la angiogénesis en el cuerpo en un esfuerzo por evitar que los tumores crezcan.

Más diferencias entre las células cancerosas y las células normales

Esta lista contiene más diferencias entre las células sanas y las células cancerosas. Para aquellos que deseen omitir estos puntos técnicos, pase al siguiente subtítulo etiquetado que resume las diferencias.

  • Evasión de los supresores del crecimiento: las células normales están controladas por supresores del crecimiento (tumores). Hay tres tipos principales de genes supresores de tumores que codifican proteínas que suprimen el crecimiento. Un tipo le dice a las células que disminuyan la velocidad y dejen de dividirse. Un tipo es responsable de arreglar los cambios en las células dañadas. El tercer tipo está a cargo de la apoptosis señalada anteriormente. Las mutaciones que resultan en la desactivación de cualquiera de estos genes supresores de tumores permiten que las células cancerosas crezcan sin control.
  • Invasividad células -Normal escuchar las señales de las células vecinas y dejan de crecer cuando invaden los tejidos cercanos (algo que se llama inhibición por contacto.) Las células cancerosas ignoran estas células e invaden los tejidos cercanos. Los tumores benignos (no cancerosos) tienen una cápsula fibrosa. Pueden empujar contra los tejidos cercanos pero no invaden / se mezclan con otros tejidos. Las células cancerosas, por el contrario, no respetan los límites e invaden los tejidos. Esto da como resultado proyecciones similares a los dedos que a menudo se observan en las exploraciones radiológicas de tumores cancerosos. La palabra cáncer, de hecho, proviene de la palabra latina para cangrejo que se usa para describir la invasión de cáncer en tejidos cercanos.
  • Fuente de energía: las células normales obtienen la mayor parte de su energía (en forma de una molécula llamada ATP) a través de un proceso llamado ciclo de Krebs, y solo una pequeña cantidad de su energía a través de un proceso diferente llamado glucólisis. Mientras que las células normales producen la mayor parte de su energía en presencia de oxígeno, las células cancerosas producen la mayor parte de su energía en ausencia de oxígeno. Este es el razonamiento detrás de los tratamientos con oxígeno hiperbárico que se han utilizado experimentalmente (con resultados decepcionantes hasta ahora) en algunas personas con cáncer.
  • Mortalidad / inmortalidad: las células normales son mortales, es decir, tienen una vida útil. Las células no están diseñadas para vivir para siempre, y al igual que los humanos en los que están presentes, las células envejecen. Los investigadores están comenzando a ver algo llamado telómeros , estructuras que mantienen unido el ADN al final de los cromosomas, por su papel en el cáncer. Una de las limitaciones para el crecimiento en células normales es la longitud de los telómeros. Cada vez que una célula se divide, los telómeros se acortan. Cuando los telómeros se vuelven demasiado cortos, una célula ya no puede dividirse y la célula muere. Las células cancerosas han descubierto una manera de renovar los telómeros para que puedan continuar dividiéndose. Una enzima llamada telomerasa trabaja para alargar los telómeros de modo que la célula pueda dividirse indefinidamente, volviéndose esencialmente inmortales.
  • Capacidad de “esconderse”: muchas personas se preguntan por qué el cáncer puede repetirse años y, a veces, décadas después de que parece haber desaparecido (especialmente con tumores como los cánceres de seno con receptores de estrógeno positivos). Existen varias teorías por las que los cánceres pueden recurrir . En general, se piensa que existe una jerarquía de células cancerosas, con algunas células (células madre cancerosas) que tienen la capacidad de resistir el tratamiento y permanecer inactivas. Esta es un área activa de investigación, y extremadamente importante.
  • Inestabilidad genómica: las células normales tienen un ADN normal y un número normal de cromosomas. Las células cancerosas a menudo tienen un número anormal de cromosomas y el ADN se vuelve cada vez más anormal a medida que desarrolla una multitud de mutaciones. Algunas de estas son mutaciones conductoras, lo que significa que conducen a que la transformación de la célula sea cancerosa. Muchas de las mutaciones son mutaciones de pasajeros, lo que significa que no tienen una función directa para la célula cancerosa. Para algunos tipos de cáncer, la determinación de qué mutaciones conductoras están presentes ( perfiles moleculares o pruebas genéticas ) permite a los médicos usar medicamentos dirigidos específicamente dirigidos al crecimiento del cáncer. El desarrollo de terapias dirigidas, como los inhibidores de EGFR para los cánceres con mutaciones de EGFR. Es una de las áreas de más rápido crecimiento y progreso del tratamiento del cáncer.

Los múltiples cambios necesarios para que una célula se vuelva cancerosa

Como se señaló anteriormente, hay muchas diferencias entre las células normales y las células cancerosas. También cabe destacar el número de “puntos de control” que deben pasarse por alto para que una célula se vuelva cancerosa.

  • La célula debe tener factores de crecimiento que lo impulsen a crecer incluso cuando el crecimiento no es necesario.
  • El tiene que evadir las proteínas que hacen que las células dejen de crecer y mueran cuando se vuelven anormales.
  • La célula necesita evadir señales de otras células,
  • Las células necesitan perder la “adherencia” normal (moléculas de adhesión) que producen las células normales.

En general, es muy difícil que una célula normal se vuelva cancerosa, lo que puede parecer sorprendente considerando que uno de cada dos hombres y una de cada tres mujeres desarrollarán cáncer durante su vida. La explicación es que en el cuerpo normal, aproximadamente tres mil millones de células se dividen cada día. Los “accidentes” en la reproducción de las células causadas por herencia o carcinógenos  en el ambiente durante cualquiera de esas divisiones pueden crear una célula que, luego de otras mutaciones, puede convertirse en una célula cancerosa.

Tumores benignos frente a tumores malignos

Como se señaló anteriormente, hay muchas diferencias en las células cancerosas y en las células normales que constituyen tumores benignos o malignos. Además, hay formas en que los tumores que contienen células cancerosas o células normales se comportan en el cuerpo.Diferencias entre un tumor maligno y benigno

El concepto de células madre del cáncer

Después de analizar estas diferencias entre las células cancerosas y las células normales, es posible que se pregunte si existen diferencias entre las células cancerosas. Que pueda haber una jerarquía de células cancerosas, algunas con funciones diferentes a las otras, es la base de las discusiones que analizan las células madre cancerosas como se explicó anteriormente. 

Todavía no entendemos cómo las células cancerosas pueden ocultarse aparentemente durante años o décadas y luego reaparecer. Algunos piensan que los “generales” en la jerarquía de células cancerosas a las que se hace referencia como células madre cancerosas pueden ser más resistentes a los tratamientos y tener la capacidad de permanecer latentes cuando otras células cancerosas soldado son eliminadas con tratamientos como la quimioterapia. Si bien en la actualidad tratamos todas las células cancerosas en un tumor como idénticas, es probable que en el futuro los tratamientos tomen más en cuenta algunas de las diferencias en las células cancerosas en un tumor individual.