Una visión general de los ganglios linfáticos

Estructura, función y condiciones que los afectan

Los ganglios linfáticos o los ganglios linfáticos son una parte importante del sistema inmunológico, que actúan como “ganglios” entre los vasos linfáticos que abarcan el cuerpo. Las células inmunes que están “estacionadas” en estos nodos están preparadas para atacar cualquier bacteria, virus u otras sustancias extrañas que ingresan al cuerpo. Al igual que en otras partes del cuerpo, los ganglios linfáticos también son susceptibles a enfermedades, como infecciones, cáncer y traumatismos. Veamos el papel que desempeñan estos nodos en la función diaria de su cuerpo, así como su papel en la enfermedad.

Estructura

Los ganglios linfáticos son glándulas pequeñas con forma de frijol que se ubican a lo largo del sistema linfático (un sistema de vasos similares a las arterias y venas a través de los cuales viaja el líquido linfático). Los ganglios linfáticos se clasifican como órganos linfoides “secundarios”, siendo los órganos linfáticos primarios la glándula timo , las amígdalas, el bazo y la médula ósea.

Si visualiza los órganos linfáticos primarios como el palacio de justicia, los vasos linfáticos son las autopistas a las que viajan las células de la policía inmunitaria para inspeccionar el cuerpo, y los ganglios linfáticos son como estaciones de policía en el camino.

Hay cientos de ganglios linfáticos en todo el cuerpo, pero están agrupados en ciertas regiones.

Composición

La estructura de un ganglio linfático es bastante compleja. Los ganglios linfáticos se dividen en lóbulos, cada uno de los cuales contiene una corteza externa, seguida de una paracorteza, con la médula (núcleo) en el interior. De manera simplista, los linfocitos B (células B) se encuentran en la corteza, con linfocitos T (células T) y células dendríticas en la paracorteza. Las células plasmáticas y los macrófagos están presentes en la médula. Todo el ganglio linfático está encerrado por una cápsula fibrosa resistente.

tamaño

Los ganglios linfáticos pueden variar en tamaño desde unos pocos milímetros hasta 2 centímetros de diámetro.

Función

Los ganglios linfáticos funcionan como filtros, o en nuestra analogía, los guardias de seguridad filtran bacterias, virus, parásitos y otros materiales extraños (incluso células cancerosas) que llegan a los ganglios a través de los vasos linfáticos.

Esta es la razón por la que los ganglios linfáticos se evalúan en personas con cáncer, ya que este es el primer lugar donde las células cancerosas pueden ser “atrapadas” en su viaje para explorar y establecerse en otras partes del cuerpo.

Los ganglios linfáticos juegan un papel importante en la lucha contra las infecciones de varias maneras. No solo “atrapan” virus y bacterias para que las células T puedan atacar, sino que un tipo de células T presenta al invasor (o un antígeno del invasor) a las células B para que las células B puedan producir anticuerpos contra el invasor. De esta manera, los ganglios linfáticos son un lugar donde las células inmunitarias pueden comunicarse y trabajar juntas.

Tipos y ubicaciones

Los ganglios linfáticos son conocidos como las “glándulas inflamadas” que las personas pueden notar en su cuello cuando están luchando contra un resfriado o dolor de garganta, pero estos nodos están ubicados en muchas regiones del cuerpo.

Los ganglios linfáticos que se encuentran cerca de la superficie de la piel, como en el cuello, las axilas, la ingle y, a veces, los del brazo (codo) y la parte posterior de la rodilla pueden sentirse cuando se agranda, pero otros solo se pueden ver en estudios de imagen como una tomografía computarizada.

Los ganglios linfáticos se sienten más fácilmente en personas que son delgadas y, en ocasiones, encontrar ganglios que rara vez se sienten en general puede ser alarmante. Algunos ganglios linfáticos importantes incluyen:

Nódulos linfáticos cervicales (cuello)

Los ganglios linfáticos cervicales son los que probablemente haya sentido en su cuello al combatir una infección del tracto respiratorio superior y filtran el líquido linfático que proviene de la cabeza, el cuero cabelludo y el cuello. Los ganglios linfáticos cervicales (ganglios linfáticos en el cuello), a su vez, pueden dividirse en tres regiones primarias, y la región afectada puede proporcionar a los médicos información importante al diagnosticar una enfermedad.

  • Ganglios linfáticos cervicales anteriores: los ganglios linfáticos más cercanos a la parte frontal de su cuello se conocen como ganglios linfáticos cervicales anteriores. Estos nodos son los que la mayoría de las personas han sentido en algún momento cuando luchan contra el resfriado común o la faringitis estreptocócica.
  • Ganglios linfáticos cervicales posteriores: tendidos detrás de la banda de músculo que se ejecuta en la parte lateral del cuello (esternocleidomastoides) se encuentran los nodos posteriores. Estos nodos se agrandan con frecuencia cuando las personas contraen mono (mononucleosis infecciosa).
  • Ganglios linfáticos occipitales: estos nodos se encuentran en la parte posterior del cuello, en la base del cráneo, y también se agrandan con frecuencia en las personas que tienen mono.

Los ganglios linfáticos también se pueden sentir delante y detrás de la oreja y a lo largo de la línea de la mandíbula.

Nódulos linfáticos axilares (axilas)

Los ganglios linfáticos axilares son los ganglios linfáticos ubicados en su axila. En la película Terms of Endearment, fueron estos nodos los que anunciaron el cáncer de mama, pero otras causas distintas del cáncer de mama son una causa más común de agrandamiento. Por lo general, hay entre 20 y 40 ganglios linfáticos en la axila, muchos de los cuales se extirpan cuando una persona tiene una disección de ganglios linfáticos axilares para el cáncer de mama.

Los ganglios linfáticos axilares se pueden usar para describir un hallazgo importante con cáncer. Cuando las células cancerosas se recogen en el líquido linfático, primero viajan a los ganglios linfáticos. Se ha encontrado que estos ganglios linfáticos están afectados en orden, y ahora se puede hacer una biopsia de ganglio linfático centinela con cáncer de mama (y melanoma) que a menudo puede evitar que una persona se extraiga todos los ganglios. Se inyecta un marcador en el cáncer, y solo se puede realizar una biopsia de los primeros nodos a los que viajaría el cáncer.

Ganglios linfáticos supraclaviculares (por encima de la clavícula)

Los ganglios linfáticos supraclaviculares, cuando están agrandados, se pueden sentir justo por encima de la clavícula (clavícula). La mayoría de las veces, la ampliación de estos nodos significa un problema subyacente grave (como el cáncer de pulmón o un linfoma).

Ganglios linfáticos mediastínicos

Los ganglios linfáticos mediastínicos residen en el mediastino , el área en el centro del tórax entre los pulmones. Las personas no pueden sentir estos nodos, pero pueden visualizarse en estudios de imágenes como una tomografía computarizada o una tomografía PET. Determinar si el cáncer está presente en estos nodos es importante en la estadificación del cáncer de pulmón y algunos linfomas.

Ganglios linfáticos inguinales (ingle)

Los ganglios linfáticos inguinales están presentes en la región de la ingle. Ya que drenan los tejidos desde los pies hasta la ingle, hay muchas razones por las que estos nodos pueden inflamarse. La mayoría de las veces, se hinchan después de una lesión o infección en las piernas, pero también pueden ser un signo de cualquier cosa, desde una enfermedad de transmisión sexual hasta un cáncer. Tenga en cuenta que la mayoría de laspersonas experimentan ganglios inguinales inflamados en algún momento, y la gran mayoría de las veces no son un problema; solo están haciendo su trabajo de atrapar virus o bacterias que ingresan a su cuerpo desde una llaga en sus pies o piernas.

Ganglios linfáticos retroperitoneales

Los ganglios linfáticos retroperitoneales se encuentran en la profundidad del abdomen y solo se pueden ver en estudios de imagen. Son los nodos a los que se propaga el cáncer testicular por primera vez.

Los ganglios linfáticos mesentéricos

Los ganglios linfáticos mesentéricos son similares a los ganglios retroperitoneales, que se encuentran en la profundidad del abdomen de las membranas que rodean el intestino. En los adolescentes, estos nodos pueden inflamarse (linfadenitis mesentérica) con síntomas que a veces pueden simular una apendicitis. Pueden agrandarse con algunos tipos de cáncer, pero esto es mucho menos común.

Ganglios linfáticos pélvicos

Los ganglios linfáticos pélvicos se encuentran en la profundidad de la pelvis y solo se pueden ver en estudios de imagen. Pueden estar involucrados con cánceres como los de la vejiga, la próstata y más.

Otros ganglios linfáticos

Hay grupos de ganglios linfáticos cerca del codo, detrás de la rodilla, a lo largo de las vías respiratorias grandes (traqueobronquial), a lo largo de la aorta (paraaórtica) y muchas otras regiones del cuerpo.

Condiciones que involucran a los ganglios linfáticos

Hay muchas condiciones en las que los ganglios linfáticos se involucran. Los médicos usan el término “linfadenopatía” para describir la inflamación o hinchazón de estas glándulas. Cuando los médicos evalúan los ganglios linfáticos, hay varios términos que pueden usar:

  • Móvil versus fijo: los ganglios linfáticos móviles son aquellos que se pueden mover fácilmente cuando se tocan, mientras que los fijos parecen estar unidos a una estructura más profunda del cuerpo. En general, los ganglios linfáticos móviles son benignos, mientras que los ganglios fijos sugieren la posibilidad de cáncer.
  • Doloroso versus no doloroso: en general, las infecciones pueden causar ganglios linfáticos sensibles y los ganglios cancerosos a menudo no son dolorosos. Pero hay muchas excepciones.
  • Localizado frente a generalizado: el término localizado se refiere a los ganglios linfáticos agrandados en una sola ubicación. Cuando hay una linfadenopatía generalizada (nódulos agrandados), es más probable que se trate de infecciones como la mononucleosis (pero también puede deberse a otras afecciones).
  • Enmarañados: a veces los ganglios linfáticos parecen estar unidos en un grupo y se usa el término enmarañado.

Las infecciones

Dado que los ganglios linfáticos almacenan los glóbulos blancos que son nuestra primera línea de defensa contra las infecciones, a menudo se agrandan debido a las infecciones. La ampliación de los ganglios linfáticos con una infección puede ser buena o mala. Es bueno en el sentido de que son las centrales eléctricas que almacenan células inmunitarias. En otras palabras, la ampliación de los ganglios linfáticos puede significar que su cuerpo está haciendo su trabajo para resolver una infección.

Sin embargo, este concepto no siempre se entendió bien y durante mucho tiempo se pensó que la extirpación de las amígdalas ayudaría a prevenir infecciones. Cuando las amígdalas están severamente dañadas, quitarlas puede ser una buena idea. Pero si están sanos y solo están haciendo su trabajo, eliminarlos elimina el “primer lugar” funcional donde las bacterias que viajan en los vasos linfáticos podrían ser “detenidas”.

Infecciones que involucran ganglios linfáticos (linfadenitis / linfangitis)

Los ganglios linfáticos pueden atrapar virus y bacterias, pero también son susceptibles a las infecciones. Para aquellos a quienes se les ha dicho que observen una “racha roja” después de una lesión, han aprendido que las infecciones (generalmente estafilococos o estreptococos) pueden comenzar en una herida infectada y propagarse rápidamente a lo largo de los canales linfáticos. Las infecciones que afectan los ganglios linfáticos a menudo causan fiebre y escalofríos significativos.

La fiebre por arañazo de gato es una infección causada por la bacteria Bartonella henselae y se transmite por exposición (generalmente a través de una ruptura en la piel) de un gato infectado. Los ganglios linfáticos agrandados relacionados con la captura de la fiebre por rasguño generalmente no son dolorosos, pero pueden ser muy grandes.

Cáncer

Los ganglios linfáticos están comúnmente involucrados con el cáncer, pero su papel a menudo difiere entre los tumores sólidos y los linfomas.

Tumores sólidos

Con tumores sólidos como el cáncer de mama, las células cancerosasgeneralmente viajan a los ganglios linfáticos antes de viajar (metástasis) a otras regiones del cuerpo. Los cánceres que se han diseminado a los ganglios linfáticos generalmente son una etapa más alta que los que no lo tienen, lo que significa que tienen un mayor riesgo de recurrencia o diseminación. En cierto sentido, la propagación de las células cancerosas a los ganglios linfáticos ha declarado su intención de viajar a otra parte.

Linfomas

Con los linfomas, en contraste, el cáncer comienza en los ganglios linfáticos. Cuando los linfomas se diseminan a regiones distintas de los ganglios linfáticos, no se conoce como metástasis como con tumores sólidos, sino más bien como “compromiso extranodal”.

Otras condiciones

Hay muchas otras afecciones que pueden causar ganglios linfáticos agrandados, que van desde enfermedades autoinmunes (como la artritis reumatoide), hasta síndromes genéticos, hasta sarcoidosis, y más.

Lesiones y Trauma

Dado que los ganglios linfáticos son los puntos de descanso para los “trabajadores” o los glóbulos blancos que limpian un sitio de trauma, a menudo se agrandan con cualquier lesión. Puedes pensar que los ganglios linfáticos son una parada de camiones cerca de un desastre natural donde los bomberos y los paramédicos están listos para hacer su trabajo.