9 cosas que debe saber sobre el virus del papiloma humano (VPH)

A pesar de una mayor conciencia pública, las percepciones erróneas siguen

El virus del papiloma humano (VPH) es una infección viral que se transmite a través del contacto sexual de piel a piel. El VPH está compuesto por más de 100 virus diferentes, de los cuales al menos 30 cepas están relacionadas con el desarrollo del cáncer. De hecho, más del 96 por ciento de los cánceres de cuello uterino y el 93 por ciento de los cánceres anales están asociados con formas de alto riesgo de VPH.

El cáncer de pene  y el  cáncer de orofaringe  (cáncer de la parte media de la garganta detrás de la lengua) también están relacionados con cepas de alto riesgo.

A pesar de una mayor conciencia sobre el virus y las vacunas destinadas a prevenirlo , sigue habiendo mucha confusión sobre el VPH en general. Esto no solo puede llevar a un retraso en el tratamiento si no observa los signos de infección, sino que también lo pone en riesgo de contagiar el virus a otras personas.

Aquí hay 9 datos importantes que todos deben saber sobre el virus del papiloma humano:1

El VPH es más común de lo que piensas

Se estima que más de 20 millones de estadounidenses están infectados con el VPH, lo que la convierte en la enfermedad de transmisión sexual más común  en los EE. UU.

Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés), entre los adultos de entre 18 y 69 años, el 42.5 por ciento está infectado con un VPH genital y el 7.3 por ciento está infectado con un VPH oral.

De hecho, es tan común que los investigadores creen que casi todas las personas sexualmente activas contraerán el virus en algún momento de sus vidas. 2

No necesita tener relaciones sexuales para obtener el VPH

El VPH se transmite a través del contacto sexual de piel a piel. Sin embargo, esto no debería sugerir que el coito es la única vía de infección. De hecho, no se necesita ninguna penetración de ningún tipo para transmitir el virus, y cualquier área que no esté cubierta por un condón puede infectarse.

En general, el coito vaginal y anal son las actividades más asociadas con la transmisión del VPH. Aunque menos común, el virus también puede transmitirse a través del sexo oral. El riesgo solo aumenta si tiene múltiples parejas sexuales o tiene relaciones sexuales con alguien que ha tenido muchas parejas. 3

No todos los tipos de VPH causan cáncer

El VPH es un grupo de más de 100 virus diferentes. Algunas son cepas de alto riesgo asociadas con el cáncer; Otros son tipos de bajo riesgo que se sabe que causan verrugas genitales .

Las cepas consideradas de alto riesgo son los tipos 16 y 18, que en conjunto representan el cinco por ciento de todos los casos de cáncer en todo el mundo.

Existe un error común entre muchos de que las verrugas genitales son un precursor del cáncer. Este no es el caso. Se sabe que las cepas de VPH responsables de las verrugas genitales causan cáncer.

Dicho esto, tener una verruga genital no debería sugerir que usted está “a salvo”. Las personas pueden infectarse con múltiples tipos de VPH, y la aparición de una verruga debe ser un signo de advertencia de una posible exposición a cepas de mayor riesgo.4

Hay una vacuna pero no hay cura para el VPH

Los tipos de VPH que causan verrugas genitales y cáncer cervical se pueden controlar pero no curar. Del mismo modo, las verrugas genitales se pueden tratar eliminándolas, pero su eliminación no elimina el virus subyacente.

Si bien existen vacunas hoy en día que pueden reducir considerablemente el riesgo de VPH en hombres y mujeres jóvenes, no están esterilizando vacunas y no pueden neutralizar el virus en personas que ya están infectadas.5

La mayoría de las personas con VPH no tienen síntomas

No puede saber si alguien tiene el VPH observándolos o buscando verrugas genitales. No funciona de esa manera. De hecho, la mayoría de las personas no tienen signos de infección y solo pueden darse cuenta de la condición si tienen un resultado anormal de la prueba de Papanicolaou.

Pero, incluso para las personas que tienen síntomas, a menudo se las pasa por alto o se las malinterpreta.

Un estudio realizado por el Instituto Nacional del Cáncer mostró que más de la mitad de las mujeres con verrugas genitales no sabían que habían contraído el VPH, mientras que poco menos de dos tercios no sabían que el VPH podría causar cáncer.6

La vacuna contra el VPH no protege contra todas las cepas

Las tres vacunas contra el VPH aprobadas para su uso en los Estados Unidos pueden proteger contra algunas cepas de alto riesgo, pero no todas:

  • Gardasil protege contra cuatro de los tipos más comunes y los dos que causan el 9 por ciento de todas las verrugas genitales.
  • Gardasil 9 protege contra cinco cepas adicionales.
  • Cervarix protege contra las dos cepas de alto riesgo más comunes, pero no proporciona protección contra las verrugas genitales.

Si bien estas vacunas generalmente brindan una amplia protección, pueden fallar en las mujeres con VIH que a menudo padecen cáncer cervical como resultado de un tipo atípico de VPH.7

La prueba del VPH es diferente para mujeres y hombres


La prueba de VPH se puede realizar en mujeres junto con una prueba de Papanicolaou durante un examen ginecológico.

La Fuerza de Tareas de Servicios Preventivos de los Estados Unidos (USPSTF) actualmente respalda las pruebas de rutina en los siguientes grupos de edad:

  • Las mujeres de 30 a 65 años deben realizarse una prueba de Papanicolaou y una prueba de VPH cada cinco años.
  • Las mujeres menores de 30 años no necesitan la prueba de detección del VPH, pero se pueden examinar en presencia de un resultado anormal de la prueba de Papanicolaou.

En cuanto a los hombres, actualmente no hay una prueba de VPH disponible para detectar el VPH genital. Sin embargo, algunos médicos pueden realizar una prueba de VPH en una prueba de  Papanicolaou anal  en hombres (y mujeres) de alto riesgo que participan en el sexo anal receptivo. 

Ni el CDC ni el USPSTF ofrecen ninguna recomendación con respecto a la prueba de Papanicolaou anal de rutina en hombres o mujeres.8

Algunos médicos se muestran reacios a hacer pruebas de VPH


Una de las razones por las que las agencias de salud son reacias a emitir recomendaciones de pruebas de rutina es que los beneficios de la prueba del VPH son todavía inciertos.

Si bien una prueba de VPH negativa es una buena indicación de que no contraerá cáncer, un resultado positivo a menudo no significa nada. Esto se debe a que la mayoría de las infecciones por VPH desaparecen en dos años sin complicaciones. Como tal, un resultado positivo puede causar más angustia que la necesaria o investigaciones médicas directas que no son necesarias.

La vacunación contra el VPH no es solo para los jóvenes

Los CDC actualmente recomiendan la vacunación contra el VPH para todos los niños y niñas a partir de los 11 o 12 años. También avalan su uso en mujeres de 13 a 26 años y en hombres de 13 a 21 años que no han sido vacunados previamente.

Pero solo porque tengas más de 26 años no significa que no debas vacunarte. Los hombres homosexuales y bisexuales, los transexuales, y personas con el sistema inmune comprometido (incluyendo aquellos con VIH) se encuentran entre los grupos de los CDC recomiendan para la inmunización tarde ya que corren un riesgo mucho mayor de cáncer anal y de cuello uterino  que la población general.

Si cree que corre un mayor riesgo de contraer cáncer cervical o anal, no dude en pedirle a su médico que le realice uno. Es rápido, simple y cuesta alrededor de $ 100 (que su seguro puede cubrir).

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I am Dr. Christopher Loynes and I specialize in Bone Marrow Transplantation, Hematologic Neoplasms, and Leukemia. I graduated from the American University of Beirut, Beirut. I work at New York Bone Marrow Transplantation
Hospital and Hematologic Neoplasms. I am also the Faculty of Medicine at the American University of New York.