Causas y factores de riesgo del herpes

Las infecciones por herpes son causadas por los virus de herpes simple (VHS) tipos 1 y 2. Estos virus son contagiosos y se transmiten de una persona a otra a través del contacto piel a piel. Besar o tocar es la causa principal de la transmisión de HSV 1, y el contacto sexual es la causa principal de la transmisión de HSV 2. 

Causas comunes

Las infecciones por herpes son causadas por los virus del herpes simple, que entran a través de la piel y viajan a los nervios, donde generalmente no causan problemas. Sin embargo, el herpes puede causar llagas en la piel cuando los virus se activan.

El HSV 1 normalmente se asocia con infecciones en o alrededor de la boca y los labios, y el HSV 2 generalmente se asocia con infecciones genitales.

Otras localizaciones en el cuerpo, como los ojos o el cuello, también pueden verse afectadas. Cada uno de los dos virus puede afectar las áreas que normalmente están asociadas con el otro virus.  

También hay otros virus del herpes, pero no causan el herpes. Por ejemplo, la varicela es causada por el herpes zóster, y el resfriado común puede ser causado por el virus de Epstein-Barr, que también es un virus del herpes.

Transmisión

Los virus del herpes se propagan cuando entran en contacto con la piel rota o con la boca, la vagina, el pene o el ano.

Si bien el herpes es más contagioso cuando las úlceras están abiertas o exudando, también puede propagarse cuando no hay úlceras y cuando la piel está perfectamente intacta debido a lo que se conoce como excreción asintomática.

Desafortunadamente, no hay forma de detectar derramamiento asintomático , por lo que debe considerar el herpes contagioso todo el tiempo, incluso en ausencia de síntomas. Las actividades cotidianas comunes suelen ser las culpables de la transmisión (ver más abajo).

Las personas pueden volver a infectarse tocando una llaga y luego rascarse o frotándose otra área de la piel en su propio cuerpo.

Las mujeres que tienen infecciones vaginales por HSV-2 también pueden transmitir el virus a sus bebés durante el parto vaginal. Este tipo de transmisión es más común si la madre acaba de adquirir la infección, en lugar de una infección previa.

Cómo el HSV causa las llagas

Una vez que entra en una célula humana, el virus HSV penetra en el núcleo de la célula y comienza el proceso de replicación. En esta etapa, aunque las células de su cuerpo puedan estar infectadas, es probable que no experimente ningún síntoma.

Durante la infección inicial, el virus se transporta a través de las células nerviosas a los puntos de ramificación nerviosa, conocidos como ganglios. Es allí donde el virus permanecerá inactivo, inactivo, sin replicarse ni causar ningún síntoma.

En ocasiones, el virus inactivo puede reactivarse repentinamente, iniciando nuevamente el proceso de replicación. Cuando esto sucede, el virus regresará a través de los nervios a la superficie de la piel. Con esto, muchas de las células de la piel infectadas mueren, causando la formación de ampollas. La erupción de estas ampollas crea las úlceras características que se reconocen como herpes labial o herpes genital.

Reaparición

Ciertos desencadenantes pueden hacer que el virus del herpes se reactive. Esto se conoce como una recurrencia y puede ocurrir incluso si tiene un sistema inmunológico normal. Hay una serie de desencadenantes conocidos que pueden estimular la recurrencia:

  • Estrés físico, como una infección, una enfermedad o una lesión
  • Estrés emocional persistente o ansiedad por más de una semana.
  • Exposición a la luz ultravioleta, calor excesivo o frío
  • Cambios hormonales, como durante la  menstruación.
  • Fatiga

Factores de riesgo para la salud

Hay una serie de factores de salud que pueden predisponerle a tener una infección por HSV más grave o de mayor duración si ya tiene HSV-1 o HSV-2. Sin embargo, estos factores de riesgo no hacen que sea más probable que adquiera la infección.

  • Inmunosupresión: si su sistema inmunológico es deficiente por cualquier motivo, tiene un mayor riesgo de tener una infección por HSV más grave o persistente, o de tener reactivaciones frecuentes de su infección. Su sistema inmunológico puede ser suprimido por varias razones, entre ellas, una afección autoinmune, un déficit del sistema inmunitario, VIH, enfermedad de IgA, una enfermedad como el cáncer de médula ósea, el tratamiento de quimioterapia o el trasplante de órganos.
  • Uso de medicamentos inmunosupresores: puede tener una infección por HSV-1 o HSV-2 peor, o una reactivación si está tomando un medicamento inmunosupresor como un esteroide o un medicamento quimioterapéutico. Este ya no debería ser el caso una vez que deje de tomar el medicamento y la función de su sistema inmunológico vuelva a la normalidad.
  • VIH: la infección por VIH específicamente causa una disminución de la inmunidad a los virus, y las infecciones por el virus del herpes pueden ser más graves si usted tiene una infección por VIH . 
  • Deficiencia de IgA: mientras que cualquier deficiencia inmunitaria puede predisponerle a tener úlceras recurrentes o a un ataque más grave de la infección por HSV, la deficiencia de IgA es la deficiencia inmunológica más frecuentemente asociada con el HSV. La IgA es una proteína inmune que protege específicamente contra las infecciones de las membranas mucosas, que son las áreas de la piel delgada que están protegidas por un moco similar a un líquido, como la boca y la vagina. 

Factores de riesgo de estilo de vida

El herpes es un virus particularmente común y existe un riesgo especialmente alto de exposición a ciertas actividades:

  • Sexo sin protección: el  HSV-2 se transmite con mayor frecuencia de una persona a otra a través del sexo, incluido el sexo oral. El HSV-1 también puede transmitirse a través de la actividad sexual, aunque no es tan común. Tener múltiples parejas sexuales y tener relaciones sexuales sin protección con parejas que podrían estar infectadas aumenta su riesgo. 
  • Besos:  besarse u otro contacto con la boca es una de las formas comunes de transmisión del VHS-1. 
  • Compartir elementos:  el virus HSV-1 se puede transmitir al compartir elementos como tazas, protectores bucales, cepillos de dientes e incluso toallas que recientemente han estado en contacto con el virus. Usar el lápiz labial, el brillo labial o el bálsamo labial de otra persona es particularmente problemático, ya que estos elementos son inherentemente húmedos, lo que permite que el virus se adhiera fácilmente.
  • Contacto prolongado piel con piel:  Herpes gladiatorum , un tipo de infección causada por el HSV-1, se caracteriza por llagas en la cara, la cabeza y el cuello. Este tipo de infección por herpes es más frecuente entre los luchadores.