Cómo se diagnostica el cáncer de colon

La detección del cáncer de colon , que generalmente se recomienda para todas las personas mayores de 45 años (y quizás antes, si alguien tiene un riesgo mayor), puede indicar un problema, pero no puede diagnosticar oficialmente la enfermedad. En su lugar, se necesita una prueba de colonoscopia, biopsia e imagenología de diagnóstico (en lugar de una prueba de detección) para confirmar y definir la extensión del cáncer de colon. Si bien muchas personas comienzan este proceso debido a las revisiones de rutina recomendadas, otras lo hacen debido a síntomaspreocupantes , un examen físico anormal o un nuevo hallazgo en una prueba de laboratorio (por ejemplo, anemia por deficiencia de hierro).

Veamos más de cerca cómo se puede diagnosticar el cáncer de colon de principio a fin.

Historia y examen físico

Después de revisar cualquier síntoma que pueda sugerir cáncer de colon (por ejemplo, sangre en las heces o un cambio en los hábitos intestinales), así como sus factores de riesgo de desarrollar cáncer de colon (por ejemplo, antecedentes de pólipos y / o colon) cáncer), su médico le realizará un examen físico.

Durante el examen físico, su médico presionará su abdomen para ver si hay alguna molestia o masa presente. Su médico también revisará sus signos vitales y la piel para ver si hay evidencia de anemia (por ejemplo, un ritmo cardíaco y / o palidez rápidos).

También puede realizar un examen rectal digital (DRE, por sus siglas en inglés), en el cual, con un guante y lubricación, el médico insertará su dedo en el recto para detectar cualquier masa y analizar las heces en busca de sangre.

Laboratorios y pruebas

Después de una historia clínica y un examen físico, su médico puede ordenar laboratorios, especialmente si sus síntomas y / o exámenes son sospechosos de cáncer de colon (u otro problema intestinal).

Si bien los laboratorios no pueden determinar si usted tiene o no cáncer de colon, pueden ayudar a un médico a llegar al fondo de lo que está sucediendo, o al menos ayudar a pintar el cuadro clínico general.

Algunos laboratorios que su médico puede recomendar incluyen: 

  • Conteo sanguíneo completo (CBC, por sus siglas en inglés):  este laboratorio puede determinar si usted tiene anemia (bajo conteo de glóbulos rojos), que es una posible complicación del cáncer de colon debido a una hemorragia del tumor.
  • Prueba de función hepática (LFT, por sus siglas en inglés): dado que el cáncer de colon se puede diseminar al hígado, su médico ordenará a este laboratorio que vea qué tan bien está funcionando su hígado. 
  • Marcadores tumorales:  algunas células de cáncer de colon producen marcadores que viajan al torrente sanguíneo. Por ejemplo, el antígeno carcinoembrionario (CEA) es un marcador tumoral para el cáncer de colon. Sin embargo, un CEA elevado puede verse en condiciones no cancerosas y no siempre está elevado en el cáncer de colon en etapa temprana. Por esta razón, grupos profesionales como la Sociedad Americana de Oncología Clínica (ASCO) no recomiendan marcadores tumorales como prueba diagnóstica para el cáncer de colon. Dicho esto, es digno de notar que los niveles de CEA a menudo se monitorean antes y después del tratamiento del cáncer de colon.

Colonoscopia diagnostica

Si su examen físico y / o análisis de sangre son preocupantes para el cáncer de colon, su médico le recomendará más pruebas, generalmente una colonoscopia de diagnóstico, que es la prueba más precisa para diagnosticar el cáncer de colon. 

También se realizará una colonoscopia de diagnóstico si una colonoscopia de detección de rutina fue anormal, lo que significa que era sospechoso de cáncer, o si las pruebas de heces en el hogar (por ejemplo, la prueba de ADN en heces) resultaron anormales.

Además, aparte, a veces las colonoscopias de diagnóstico son incompletas (no se pueden realizar adecuadamente). En este caso, se puede usar una colonoscopia virtual para diagnosticar el cáncer de colon.

Durante una colonoscopia, un gastroenterólogo, un médico que se especializa en el tratamiento de enfermedades del tracto digestivo, inserta un tubo flexible (llamado  colonoscopio ) en su  ano . Puede verlo en un monitor de video mientras la cámara pasa por el recto hasta el final de su  colon . Si está pensando en lo desagradable que debe ser, no se desanime: está sedado durante el procedimiento. 

Biopsia

Además, si se observa una masa sospechosa en el colon, el médico puede tomar una muestra de tejido (llamada biopsia). Un patólogo puede observar el tejido debajo de un microscopio para ver si hay células cancerosas presentes. Si se encuentra cáncer, se pueden realizar más pruebas de laboratorio en la muestra biopsiada, como pruebas que buscan cambios genéticos en las células cancerosas. Los resultados de estas pruebas pueden ayudar a los oncólogos, o “médicos del cáncer”, a determinar qué tratamientos pueden funcionar mejor o no funcionar.Cómo se realiza una biopsia de colon

Imágenes

Una vez que se determina el diagnóstico de cáncer de colon, la extensión de la propagación de la enfermedad (llamada etapa) se determina mediante pruebas de imagen. Una vez que el cáncer se ha estadificado, se puede diseñar un plan de tratamiento. Las pruebas de imagen utilizadas a menudo incluyen:

  • Radiografía de pecho
  • Tomografía computarizada (TC) de abdomen y pelvis 
  • Imagen de resonancia magnética (IRM) del hígado.
  • Tomografía por emisión de positrones (PET) (no tan comúnmente utilizada) 

Hay cinco etapas de cáncer de  colon  (0–4) y, en general, cuanto más temprana es la etapa, más fácil es tratar el cáncer. 

Puesta en escena

Para comprender los conceptos básicos de las etapas, piense en el colon como un tubo hueco con cinco capas, la capa más interna (llamada mucosa), la segunda capa (llamada submucosa), una tercera capa muscular (llamada muscular propia) y Las capas más externas (llamadas subserosa y serosa). 

Etapa 0

El cáncer de colon en etapa 0 es la etapa más temprana posible y también se denomina carcinoma in situ (“carcinoma” se refiere al cáncer e “in situ” significa la posición o lugar original). El cáncer en etapa 0 no ha crecido más allá de la capa interna del colon (la mucosa). 

Nivel 1

El cáncer de colon en etapa 1 significa que el tumor ha crecido a través de la mucosa hacia la submucosa, o incluso hacia la capa muscular (llamada muscular propia). 

Etapa 2

El cáncer de colon en etapa 2 significa uno de los siguientes escenarios:

  • El cáncer ha crecido hacia las capas más externas del colon, pero no a través de ellas.
  • El cáncer ha crecido a través de la capa más externa del colon. 
  • El cáncer ha crecido a través de la pared del colon y se ha unido o crecido en otros tejidos u órganos cercanos.
  • El cáncer ha crecido a través de la mucosa hacia la submucosa y posiblemente la muscularis propia. También se ha diseminado a uno o tres ganglios linfáticos cercanos. 

Etapa 3

El cáncer de colon en estadio 3 significa una de varias cosas:

  • El cáncer ha crecido hacia la capa de submucosa y se diseminó a cuatro o seis ganglios linfáticos cercanos. 
  • El cáncer ha crecido hacia las capas más externas y se diseminó de uno a tres ganglios linfáticos cercanos o en áreas de grasa cerca de los ganglios linfáticos.
  • El cáncer ha crecido hacia la musculatura propia, o la capa más externa del colon, y se diseminó hasta cuatro o seis ganglios linfáticos cercanos.
  • El cáncer ha crecido hacia la submucosa y posiblemente hacia la muscular propia, y se diseminó hasta siete o más ganglios linfáticos cercanos.
  • El cáncer ha crecido a través de la pared del colon y se ha diseminado a cuatro o seis ganglios linfáticos cercanos.
  • El cáncer ha crecido hacia las capas más externas del colon y se diseminó hasta siete o más ganglios linfáticos cercanos.
  • El cáncer ha crecido a través de la pared del colon, está adherido o ha crecido hacia tejidos u órganos cercanos, y se ha diseminado a al menos un ganglio linfático cercano o a áreas de grasa cerca del ganglio linfático.

Etapa 4

Al igual que el cáncer de colon en etapa 2 y 3, existen varios escenarios diferentes que describen el cáncer en etapa 4. Sin embargo, la conclusión es que el cáncer de colon en etapa 4 es sinónimo de cáncer de colon metastásico porque implica que el tumor se ha diseminado a uno o más órganos distantes (por ejemplo, el hígado o los pulmones), a un conjunto distante de ganglios linfáticos o a partes distantes del revestimiento de la cavidad abdominal (llamado peritoneo).

Tratar con un diagnóstico de cáncer en etapa 4 puede ser un proceso bastante desafiante, tanto física como mentalmente. Para la mayoría de las personas, el cáncer de colon en estadio 4 no es curable, pero generalmente hay opciones de tratamiento disponibles. 

Tasa de supervivencia

Las tasas de supervivencia del cáncer de colon dependen en gran medida de la etapa de la enfermedad. En esencia, los médicos usan las tasas de supervivencia como una forma de analizar el pronóstico de una persona, que es el curso esperado de la enfermedad. Por ejemplo, cuando el cáncer de colon se detecta antes de que se disemine más allá del colon, el pronóstico es muy bueno. Una cura completa es, por supuesto, el objetivo.

Tasa de supervivencia de cinco años

Es posible que haya escuchado el término “tasa de supervivencia de cinco años” en el consultorio de su médico o de aquellos a quienes se les haya diagnosticado. 

La tasa de supervivencia a cinco años es el porcentaje de personas diagnosticadas con cáncer que aún están vivas al menos cinco años después de su diagnóstico inicial.

Para los cánceres en etapa temprana que se tratan con la expectativa de una cura completa, la tasa de supervivencia de cinco años a veces se considera el punto en el que una persona está “fuera de peligro”. Después de los cinco años, puede ser menos probable que el cáncer regrese. Algunas investigaciones sugieren que las personas deben seguirse de cerca hasta 10 años después del diagnóstico. Este seguimiento más prolongado es para garantizar que  las recurrencias del cáncer  se detecten antes.

Según el Instituto Nacional del Cáncer y la Sociedad Americana del Cáncer , las tasas de supervivencia a cinco años para las personas que viven con cáncer de colon (según la etapa) son las siguientes:

  • Etapa 1: 92 por ciento
  • Etapa 2: 63 por ciento a 87 por ciento
  • Etapa 3: 53 por ciento a 69 por ciento
  • Etapa 4: 11 por ciento

Tenga en cuenta

Es importante recordar que las tasas de supervivencia son estimaciones. Una tasa de supervivencia de cinco años nunca puede predecir lo que sucederá en el caso de una sola persona. Otras cosas, como la forma en que el cáncer responde al tratamiento y la genética de las células cancerosas, afectarán las posibilidades de supervivencia.

Además, para llegar a los índices de supervivencia a cinco años, los expertos en salud deben estudiar a las personas que fueron tratadas por su cáncer hace al menos cinco años. Los tratamientos para el cáncer de colon han cambiado y continúan cambiando muy rápidamente, lo que puede mejorar los resultados.

Algunos tratamientos que se usan ahora, como  las terapias dirigidas , no estaban disponibles hace cinco años. También recuerde que las tasas de supervivencia pueden incluir a personas que fueron diagnosticadas con cáncer de colon, pero que más tarde murieron por causas no relacionadas con el cáncer.

Esto significa que las tasas de supervivencia de cinco años probablemente se verán peores de lo que realmente es su tasa de supervivencia de cinco años. Asegúrese de hablar con su médico sobre lo que aprende sobre las tasas de supervivencia a cinco años. Él o ella puede ayudarlo a comprender cómo esta información podría aplicarse a su situación específica.

Diagnósticos diferenciales

Es importante recordar que uno o más de los síntomas que lo llevaron a ver a su médico (por ejemplo, sangrado rectal o dolor abdominal) muy bien pueden ser causados ​​por otro problema médico además del cáncer de colon.

Dicho esto, cualquier síntoma nuevo debe ser evaluado, de modo que se pueda iniciar un diagnóstico y un plan de tratamiento adecuados con prontitud.

Algunos ejemplos de otras afecciones médicas que pueden imitar a la del cáncer de colon incluyen:

Hemorroides

Las hemorroides son venas inflamadas en su ano o en la parte inferior del recto que pueden causar sangrado indoloro durante una evacuación intestinal y / o molestias en el área anal. 

Síndrome del intestino irritable

Los espasmos abdominales y los cólicos son comunes en el síndrome del intestino irritable, pero generalmente se alivian con la defecación. 

Apendicitis

La apendicitis se refiere a la inflamación del apéndice, que es una estructura parecida a un dedo que sobresale de su colon. La apendicitis causa dolor repentino alrededor del ombligo que se mueve hacia el lado inferior derecho del abdomen. A menudo, una persona tiene náuseas y / o vómitos y pérdida de apetito. 

Diverticulitis 

La diverticulitis se refiere a la inflamación del divertículo de colon (una bolsa ubicada en la pared del colon). Con la diverticulitis, el dolor suele ser repentino, constante y presente en el abdomen inferior izquierdo. Otros síntomas asociados incluyen estreñimiento, pérdida de apetito, náuseas y / o vómitos. 

Colitis infecciosa

La colitis infecciosa significa que el colon está inflamado por una infección (por ejemplo, con la bacteria  Clostridium difficile ). Esta condición puede causar diarrea además de dolor abdominal y fiebre. 

Infección de la vejiga (cistitis)

Además de la incomodidad en la región suprapúbica (el área ubicada sobre el hueso púbico), una persona con cistitis puede experimentar síntomas como aumento de la frecuencia o vacilación al orinar o ardor al orinar.

Cálculos renales

Un cálculo renal a menudo causa dolor en la parte inferior de la espalda que puede irradiarse al abdomen, además de sangre en la orina.