Cómo se diagnostica el cólera

Los síntomas del cólera a menudo se parecen mucho a otras enfermedades diarreicas, lo que dificulta el diagnóstico por su cuenta o con un examen físico.

Si bien algunos equipos médicos en áreas endémicas conocerán el cólera cuando lo vean, la única forma real de determinar con certeza si tiene cólera es a través de una prueba de laboratorio.

Autoverificaciones / Pruebas en casa 

Actualmente no hay ninguna prueba de diagnóstico para el cólera diseñada para tomar en casa.

La única manera de diagnosticar oficialmente la enfermedad es con la ayuda de profesionales médicos capacitados.

Dicho esto, hay formas en que las personas por sí mismas pueden detectar la mayor amenaza del cólera: la deshidratación. Las autocomprobaciones de deshidratación implican hacer un balance de lo que hace el cuerpo buscando algunas características clave :

  • ¿De verdad tienes sed? 
  • ¿Tienes que orinar con menos frecuencia?
  • Cuando vas, ¿tu orina es de color amarillo oscuro?
  • Intenta pellizcar tu piel. ¿Se remonta al lugar en el que se encontraba o se mantiene arrugado y toma un poco para volver a bajar?
  • ¿Hay otros signos de deshidratación, como mareos, cansancio o cambios de humor? 

En la mayoría de los casos, la deshidratación se puede tratar en el hogar con soluciones de rehidratación oral de venta libre o sin receta. Sin embargo, si se sospecha una deshidratación grave, es importante consultar a un médico. 

Laboratorios y pruebas

La diarrea puede ser causada por muchas cosas diferentes, incluyendo varios tipos diferentes de bacterias. Es por eso que los equipos médicos confían en analizar muestras de heces para detectar el  Vibrio cholerae , la bacteria específica que causa el cólera. Los cultivos de laboratorio y las pruebas rápidas son herramientas valiosas para confirmar el cólera y detectar un brote temprano.

Culturas de laboratorio 

Los cultivos de laboratorio para aislar e identificar  Vibrio cholerae son actualmente el estándar de oro para detectar y diagnosticar el cólera.

Estas pruebas se realizan tomando una pequeña muestra de heces y extendiéndolas en un medio especial para ver si las bacterias crecen.

El medio más comúnmente utilizado para los cultivos de cólera  es el agar de sales biliares de tiosulfato-citrato (TCBS), una mezcla compleja de proteínas, azúcares, sales y otros ingredientes  que es ideal para cultivar  específicamente Vibrio cholerae . La muestra se coloca en el medio en rayas para que las bacterias sean más fáciles de identificar, luego se coloca en una incubadora de 18 a 24 horas.

Los nutrientes húmedos y el ambiente cálido son condiciones casi perfectas para que las bacterias se propaguen, y si están presentes, las bacterias del cólera crecerán para formar grandes puntos de color amarillo-marrón en tan solo unas horas. Cuando eso sucede, se realiza un trabajo de laboratorio adicional para confirmar que la bacteria realmente es  Vibrio cholerae , y luego los médicos usan los resultados de estas pruebas para diagnosticar positivamente el cólera.

Pruebas rapidas 

En áreas donde los laboratorios no están fácilmente disponibles o donde el tiempo es esencial, se pueden usar pruebas rápidas como la prueba de varilla de medición de cristal VC para detectar el cólera en el campo.

En lugar de horas o (más a menudo) días de espera para ver si alguien es positivo para el cólera, una prueba rápida puede dar un resultado preliminar en solo minutos. El tiempo ahorrado puede ayudar a los equipos de salud pública y médicos a movilizarse más rápido para contener más fácilmente un brote de cólera en sus primeras etapas.

Además de la velocidad, estas pruebas tienen algunas otras ventajas. Es decir, no requieren refrigeración (o una “cadena de frío”) para funcionar, lo que les permite ser utilizados en más lugares del mundo. También son baratos, con un costo aproximado de la mitad del costo de hacer una cultura de laboratorio y requieren una capacitación significativamente menor para administrar. Todos estos factores son valiosos para ayudar a identificar y responder a los brotes de cólera en áreas empobrecidas sin infraestructura desarrollada, áreas que a menudo son las más afectadas por el cólera.

Sin embargo, el mayor inconveniente de las pruebas rápidas es que no son tan precisos como los cultivos de laboratorio. La investigación muestra que son muy buenos para identificar a las personas con cólera, lo que da un resultado “positivo” correcto nueve veces de cada 10.

Sin embargo, las pruebas rápidas no son excelentes para evaluar con precisión a las personas sin cólera, ya menudo dan falsos positivos a las personas que en realidad no tenían la bacteria del cólera.

Por esta razón, las pruebas rápidas que se vuelven positivas para el cólera aún deben enviarse a un cultivo de laboratorio para confirmar el diagnóstico.

En algunos casos, los profesionales de la salud pública pueden querer realizar pruebas adicionales para identificar la cepa bacteriana o el análisis de toxinas. Sin embargo, estos se usan con más frecuencia para la vigilancia y la respuesta a brotes, y no necesariamente para el diagnóstico.