Cómo se diagnostica el virus de la hepatitis C

El  virus de la hepatitis C (VHC) generalmente se diagnostica con análisis de sangre. Una prueba de anticuerpos puede detectar si su cuerpo ha tenido que luchar contra la infección por VHC. Un análisis de sangre que mide el virus en su sangre confirma el diagnóstico, pero los resultados demoran más. A veces, las pruebas de función hepática, los estudios de imágenes o una biopsia también pueden apoyar o confirmar el diagnóstico. 

Autoverificaciones / Pruebas en casa

Si cree que puede tener VHC, hay algunas señales que puede intentar buscar por su cuenta. Sin embargo, el problema con las autocomprobaciones del VHC es que muchos de los signos que puede observar son comunes en la mayoría de las infecciones virales. Algunos de los signos que puede buscar son signos de enfermedad hepática, pero no son específicos del VHC. 

Piel y ojos

El signo más característico del VHC es la ictericia, un color amarillento de la piel y los ojos. La ictericia afecta todo el cuerpo y la parte blanca de los ojos. Este color puede aparecer como ligeramente amarillo, casi como un bronceado, o, si la infección ha tenido un impacto importante en la función hepática, sus ojos y piel podrían adquirir un color amarillo muy intenso. 

La ictericia indica insuficiencia hepática o disfunción hepática, por lo que no es específica del VHC. 

Distensión abdominal

La expansión del área abdominal, con o sin molestias, es común en el VHC en etapa tardía. Muchas personas no tienen signos de VHC en las primeras etapas de la infección, y la distensión abdominal puede ser la primera pista de que usted tiene VHC. 

Síntomas similares a la gripe

Si tiene una infección activa por el VHC, es posible que tenga fiebre leve, fatiga, dolores musculares, pérdida de apetito, náuseas y malestar estomacal. Puede experimentar esto con casi cualquier infección viral, por lo que no es una pista clara de que tenga hepatitis. 

Síntomas gastrointestinales

Si tiene una infección activa por el VHC, es probable que experimente malestar estomacal, náuseas, vómitos o diarrea. Al igual que con los síntomas parecidos a la gripe, esto no es un signo definitivo de infección por el VHC, ya que también puede ocurrir con otras infecciones. 

Factores de riesgo

La mayoría de las veces, no sabrá de inmediato si ha sido infectado con el VHC. Pensar cuidadosamente si tiene algún  factor de riesgo es la mejor manera de verificar si tiene VHC. 

Si tiene factores de riesgo o alguno de los signos de VHC, se recomienda que se haga la prueba del virus. 

Laboratorios y pruebas

Existen varios análisis de sangre que pueden diagnosticar una infección por VHC, determinar el mejor curso de tratamiento y controlar su progreso. Los análisis de sangre pueden detectar anticuerpos contra el VHC, el propio VHC y los cambios en la función hepática. 

Pruebas de sangre de anticuerpos contra el VHC

Cuando los virus de la hepatitis C infectan las células del hígado, su sistema inmunológico responde con  anticuerpos para marcar a los virus como intrusos dañinos. Los anticuerpos son específicos para el VHC, por lo que su presencia indica que ha tenido VHC en algún momento de su vida. Las pruebas de anticuerpos no pueden distinguir entre una infección pasada o la actual, por lo que la información clínica como el historial médico, los signos, los síntomas u otras pruebas pueden determinar si usted tiene una infección activa o una infección previa. De hecho, una prueba de anticuerpos positiva puede significar que usted tuvo una infección que combatió con éxito y que es esencialmente inmune al VHC. 

  • Prueba de sangre: las pruebas de ensayo inmunoabsorbente ligado a enzimas  (ELISA) pueden detectar anticuerpos en la sangre. Hay muchas pruebas ELISA diferentes. La prueba ELISA para el VHC busca la muestra de sangre para el anticuerpo del VHC. Si se encuentran anticuerpos, esto significa que podría tener una infección por el VHC. La prueba ELISA es muy sensible y es positiva el 95 por ciento de las veces si tiene anticuerpos contra el VHC. Esta alta sensibilidad significa que cuando la prueba ELISA es negativa, puede sentirse muy seguro de que no tiene el VHC. Sin embargo, es tan sensible que puede identificar incorrectamente los anticuerpos contra el VHC, y existe una pequeña posibilidad de que un resultado positivo sea incorrecto. Debido a la posibilidad de un resultado falso positivo, es posible que se necesite una segunda prueba para verificar los resultados originales. 
  • Prueba rápida: la prueba rápida puede detectar el VHC en su sangre o saliva con 89 por ciento de sensibilidad y 100 por ciento de especificidad. Esto significa que no es tan sensible como la prueba ELISA y puede perder la presencia de VHC a veces. Pero si la prueba es positiva, entonces puede estar seguro de que tiene o ha tenido VHC en su cuerpo en algún momento.  

ARN de hepatitis C

La detección del ARN del VHC, que es material genético del virus, indica que el virus en sí está presente en su cuerpo. Esta poderosa prueba también le permite a los médicos ver qué tan bien está respondiendo al tratamiento porque puede determinar la cantidad de virus en su sangre, lo que a menudo se denomina  carga viral . Detecta el virus usando  tecnología de PCR(reacción en cadena de la polimerasa), que es un método para detectar material genético. 

Usando ELISA y HCV RNA tests juntos:

  • ELISA negativo = No se encontraron anticuerpos contra la hepatitis C en la sangre. Probablemente no estés infectado con el VHC.
  • ELISA positivo = Puede tener una infección por VHC. Sin embargo, es posible que esto sea un falso positivo. Se requieren más pruebas.
  • ARN del VHC negativo = No hay infección activa por el VHC.
  • ARN de VHC positivo = infección activa de VHC .

Genotipado del virus de la hepatitis C

Los virus de la hepatitis C no son todos iguales. Ciertamente, todos están identificados como virus de la hepatitis C y pueden causar una infección aguda y crónica de la hepatitis C, pero no son exactamente iguales genéticamente. Tienen variaciones genéticas ligeramente diferentes y se agrupan en diferentes genotipos (tipos genéticos). Conocer su genotipo puede reducir significativamente la duración de su tratamiento porque su médico puede seleccionar el tratamiento adecuado para el tipo de VHC que tiene.

Los genotipos son importantes porque los virus de la hepatitis C con diferentes variaciones genéticas requieren diferentes enfoques de tratamiento. Los médicos determinan su genotipo del VHC con una prueba de laboratorio que utiliza un método llamado reacción en cadena de la polimerasa de transcripción inversa (RT-PCR). Esta prueba analiza el material genético del virus para determinar su secuencia, que identifica el genotipo del virus. 

Pruebas de función hepática (LFT)

Las pruebas de función hepática pueden ser anormales si el virus y la inflamación causan daño al hígado. En general, no se espera que estas pruebas sean anormales hasta las etapas finales. Y los tratamientos para el VHC también pueden cambiar los niveles de LFT.

Los LFT que se alteran si tiene una disfunción hepática incluyen:

  • Albúmina
  • Bilirrubina
  • Tiempo de protrombina (PT)
  • Ratio Internacional Normalizado (INR)

Los LFT que pueden alterarse si tiene inflamación del hígado incluyen:

  • Alanina aminotransaminasa (ALT)
  • Aspartato aminotransferasa (AST)
  • Gamma-glutamil transaminasa (GGT)

Imágenes

Las pruebas de imagen pueden identificar inflamación del hígado, agrandamiento del mismo, reducción del tamaño del hígado o tumores en el hígado. Los resultados de la imagen no pueden identificar específicamente la infección por VHC. Cualquiera de estas consecuencias puede ocurrir como resultado de la infección por el VHC, aunque también puede ocurrir con cualquier enfermedad hepática. Es posible que deba someterse a pruebas de imagen si tiene distensión abdominal, ictericia grave o síntomas que sugieren que podría tener cáncer. También es posible que necesite pruebas de imagen si a su médico le preocupan otros posibles diagnósticos que pueden identificarse en las pruebas de imagen abdominal, como apendicitis o cálculos biliares. 

  • Ultrasonido abdominal: esta prueba puede evaluar anomalías en el hígado y el abdomen, y también puede detectar la acumulación de líquido en el abdomen, que puede ocurrir con la insuficiencia hepática. 
  • Tomografía axial computarizada (TC): una tomografía computarizada abdominal puede detectar cambios en el tamaño y la densidad del hígado y puede visualizar masas o signos de cáncer precoz. 
  • Imagen de resonancia magnética (IRM): una IRM puede detectar anomalías que sugieren disfunción hepática o cáncer. 
  • Biopsia del hígado: una biopsia del hígado es una sección del tejido que se extrae del hígado y se evalúa bajo un microscopio para buscar características de identificación de la enfermedad. El procedimiento a menudo se guía por lesiones anormales observadas en estudios de imagen. 

Diagnósticos diferenciales

Varios problemas médicos diferentes pueden causar LFT anormales y producir síntomas similares a los de la infección por VHC. Sin embargo, ninguna de estas afecciones puede hacer que se realice un análisis de sangre para detectar anticuerpos contra el VHC positivo o una prueba de ARN del VHC positiva. 

  • Hepatitis alcohólica: el alcoholismo puede causar varios problemas graves en el hígado, como el hígado graso, la cirrosis y el cáncer. El desarrollo de la enfermedad hepática alcohólica ocurre gradualmente con el tiempo, y los estudios de imagen pueden mostrar patrones diferentes a los que se esperaría con el VHC.  
  • Hepatitis B (VHB): el patrón de enfermedad con VHB es más grave  que el del VHC, aunque puede haber similitudes porque ambos son virus que afectan el hígado.
  • Hepatitis A (HAV, hep A) : otro virus que causa hepatitis, como el VHC, hep A, puede causar síntomas similares a los de la gripe. Este virus se transmite a través de alimentos contaminados. Se propaga porque el virus está presente en las heces (excremento) y se puede propagar de persona a persona debido a un lavado de manos inadecuado. 
  • Colecistitis (inflamación de la vesícula biliar) o coledocolitiasis (cálculos biliares): los cálculos biliares o la inflamación de la vesícula biliar pueden causar ictericia, náuseas, vómitos y fiebre. La colecistitis y la coledocolitiasis también pueden ser dolorosas. 
  • Apendicitis: la inflamación o infección del apéndice causa dolor abdominal severo y fiebre, y se desarrolla rápidamente. A veces, la apendicitis se puede confundir con una infección por el VHC si el dolor de la apendicitis es leve. La infección por VHC puede confundirse con una apendicitis si el dolor y la molestia abdominal son peores que los síntomas habituales del VHC. 
  • Carcinoma hepatocelular: el cáncer de hígado puede causar distensión abdominal, ictericia y LFT anormales. El cáncer de hígado también puede desarrollarse como resultado del VHC en etapa tardía. Es importante determinar si el VHC fue la causa del cáncer, ya que tanto el virus como el cáncer necesitarían tratamiento.