Cómo se diagnostica la malaria

La malaria es una infección altamente prevalente, que afecta a aproximadamente 200 millones de personas en todo el mundo por año. Sin embargo, su diagnóstico puede requerir varias semanas o más debido a algunos desafíos:

  • Los síntomas vagos y parecidos a la gripe pueden parecer inicialmente signos de una infección viral leve y autolimitada durante varios días.
  • El período de incubación prolongado significa que si ha estado expuesto a la malaria a través de la picadura de un mosquito, no experimentará síntomas durante varias semanas o meses, a menudo después de la exposición al clima tropical y los mosquitos se olvida.

Varios signos clínicos son característicos de la malaria y, cuando aparecen, las pruebas de diagnóstico confiables pueden confirmar si usted tiene una infección causada por el parásito.

Autocontrol / Pruebas en casa

Puede aprender a reconocer los signos tempranos de la malaria para que usted o sus seres queridos se hagan una prueba para ver si tiene la infección.

Historia de una picadura de mosquito

Si ha tenido picaduras de mosquitos en una región geográfica donde se produce la infección por malaria, esto aumenta sus posibilidades de infectarse.

Enfermedad similar a la gripe

La malaria se describe como una enfermedad similar a la gripe, con una combinación de síntomas que pueden incluir fiebre, fatiga, dolores de cabeza, dolores musculares, malestar estomacal, vómitos y diarrea.

Si experimenta estos síntomas unas semanas o meses después de haber estado expuesto a la malaria, debe informar a su médico.

Ciclos de fiebre, escalofríos, sudores y temblores 

La malaria se reconoce a menudo debido a un patrón de fiebre cíclica. Es posible que experimente fiebres y escalofríos alternados con ciclos que pueden durar de 10 a 35 horas.

Laboratorios y pruebas 

Existen varios análisis de sangre que pueden ayudar en el diagnóstico de la malaria. El parásito generalmente vive dentro de los glóbulos rojos del cuerpo, y algunas pruebas pueden identificar el organismo en sí, mientras que otras pruebas pueden detectar sustancias químicas que indican la presencia del organismo dentro de su cuerpo.

Conteo sanguíneo completo y perfil de química 

Un hemograma y los niveles de electrolitos pueden identificar algunas de las consecuencias de la malaria, como la inflamación, la anemia y la insuficiencia renal.

Examinación microscópica

Un frotis de sangre es un método para visualizar una muestra de sangre, que se coloca en un portaobjetos y se examina bajo un microscopio. El parásito es reconocible cuando la muestra de sangre se tiñe con un tinte especial, una tinción de Giemsa.

Si tiene un frotis de sangre negativo en el que no se identifica el parásito, esto no significa que no tenga la infección.

Si hay una razón importante para pensar que tiene malaria, generalmente se recomienda repetir el frotis de sangre para tratar de identificar el parásito.

Prueba de diagnóstico rápido (RDT)

Una prueba que puede identificar rápidamente la presencia del parásito, la TDR tiene algunas ventajas y algunas desventajas. No requiere un experto para teñir y examinar una muestra microscópica, pero es costoso y se considera menos preciso que un examen microscópico.

Reacción en cadena de la polimerasa (PCR)

La PCR puede detectar la presencia del material genético del parásito de la malaria en una muestra de sangre tomada de una persona infectada. Se considera una prueba altamente sensible, pero los resultados pueden tardar varios días. La prueba requiere un laboratorio especializado y es más costosa que otras pruebas de sangre estándar para la malaria.

Imágenes

En general, los análisis de sangre son las pruebas más confiables para la malaria porque el parásito infecta los glóbulos rojos y no se visualiza fácilmente en estudios de imagen.

Cerebro CT o Brian MRI 

En algunas circunstancias, como en el caso de la malaria cerebral, una complicación grave en la que la malaria se propaga al cerebro, las pruebas no invasivas, como la TC cerebral o la RMN, pueden ser útiles. En esos casos, las imágenes del cerebro pueden mostrar la presencia de inflamación cerebral, así como áreas de pequeñas hemorragias y accidentes cerebrovasculares, para las cuales se pueden administrar estrategias de tratamiento de seguimiento.

Diagnóstico diferencial

Existen varias otras condiciones que comparten algunos de los síntomas clínicos de la malaria. A menudo, se requieren pruebas de diagnóstico para diferenciar entre estas condiciones y la malaria.

Infección viral

Al igual que la malaria, el virus de la influenza y otras infecciones virales comunes pueden causar cualquier combinación de fiebre, escalofríos, malestar estomacal, náuseas, vómitos, tos y dificultad para respirar. La diferencia es que la malaria tiene un tratamiento médico específico que no cura las infecciones virales.

La mayoría de las veces, si tiene una infección de influenza o una infección con otro virus, es probable que reciba medicamentos solo para los síntomas, no para el virus. Los tratamientos médicos que tratan el virus de la gripe en sí no ayudan a mejorar o curar la malaria.

Septicemia 

La sepsis es una infección que se propaga por todo el cuerpo, infectando el torrente sanguíneo y causando varios síntomas similares a los de las infecciones complicadas de la malaria, como fiebres, escalofríos y sudores. La sepsis puede avanzar para causar insuficiencia orgánica, pérdida de conciencia o coma.

La mayor diferencia entre la malaria y la sepsis es que la sepsis generalmente es causada por una infección bacteriana que necesita ser tratada con antibióticos dirigidos a la bacteria, y la sepsis no mejora con el tratamiento que se administra para la malaria.

Meningitis o encefalitis 

La infección que involucra el cerebro ( encefalitis ) o la cubierta que rodea al cerebro ( meningitis ) puede causar convulsiones, debilidad, cambios en la visión y pérdida de la conciencia. La malaria cerebral, como la meningitis y la encefalitis, es una infección grave que puede causar daño neurológico permanente.

Cada una de estas infecciones debe ser tratada médicamente con su propia terapia dirigida para controlar y eliminar la causa de la infección.

Dengue

El dengue también es una infección transmitida por un mosquito y, como la malaria, causa fiebres, dolores de cabeza y dolores musculares. Una gran diferencia entre esta infección y la malaria es que el dengue a menudo se asocia con una erupción, mientras que la malaria no. El dengue es un virus con un tratamiento médico diferente al del parásito de la malaria.

Fiebre entérica 

La fiebre entérica es una infección causada por una bacteria que se transmite a través de la comida o el contacto humano, no por mosquitos. Varios síntomas son similares a los de la malaria, como fiebre, escalofríos, fatiga, malestar estomacal, vómitos y diarrea.

La fiebre entérica causa anemia y anomalías en las pruebas de hígado en un examen de laboratorio, mientras que la malaria se caracteriza por la visualización del parásito de la malaria en un frotis de sangre microscópico. La causa infecciosa es diferente y las infecciones requieren un tratamiento médico diferente.

Crisis de la anemia de células falciformes

La malaria y la anemia de células falciformes  comparten algunas características, incluidos coágulos de sangre en pequeños vasos sanguíneos y ruptura de glóbulos rojos. Un frotis de sangre puede diferenciar entre las condiciones.

La crisis de la anemia de células falciformes y la malaria se tratan médicamente de manera diferente, ya que la malaria requiere medicación antiparasitaria y la crisis de células falciformes requiere transfusión de sangre y posiblemente la administración de oxígeno.