Cómo se diagnostica la sífilis

La sífilis es causada por la bacteria Treponema pallidum. La enfermedad generalmente se diagnostica con análisis de sangre que detectan proteínas, llamadas anticuerpos , que el cuerpo produce en respuesta a la infección.

Una vez que esté infectado, los anticuerpos para T. pallidum permanecerán en su sangre durante años. A menudo, el análisis de laboratorio puede proporcionar pistas sobre si una infección es nueva o si ocurrió en el pasado.

Además de las pruebas realizadas en una clínica, el consultorio de su médico o la farmacia, hay varios kits de autoevaluación que le permiten realizar las pruebas desde la comodidad de su hogar.

Autoverificaciones / Pruebas en casa

Una de las principales barreras para la detección de enfermedades de transmisión sexual es la incomodidad o la vergüenza que algunos experimentan al tener que pedirle a un médico una prueba. Por esta razón, las personas a menudo evitarán las pruebas durante años e incluso décadas hasta que la infección se vuelva de repente grave.

No puede diagnosticarse con sífilis según sus síntomas, incluso si observa una úlcera.

Sin embargo, puede usar un kit de ETS en el hogar, que varias autoridades de salud pública han aprobado. Estas opciones ayudan a las personas a superar las barreras para las pruebas. 

Entre los tipos disponibles (y sus pros y contras):

  • Los kits de pruebas rápidas de sífilis se parecen a las pruebas de embarazo y requieren un par de gotas de sangre para hacer el diagnóstico, que a menudo se puede hacer en tan solo 15 minutos. Si bien son convenientes, son propensos a la inexactitud y al error del usuario.
  • Los kits de prueba por correo llevan esto al siguiente nivel. Se registra en línea, proporcionando detalles médicos antes de la prueba. Luego se le envía una prueba de sangre por pinchazo de aguja, que usted toma y luego envía a un laboratorio designado para su análisis. Los resultados, que obtiene en línea dentro de dos a cinco días hábiles, tienden a ser mucho más precisos que los de las pruebas que realiza completamente por su cuenta.

Si bien los kits se encuentran fácilmente en línea, debe elegir cuidadosamente. Hay poca regulación federal para los kits de prueba de ETS en línea y en el hogar.

Asegúrese de que el que elija cumpla con los estándares de la Enmienda de Mejora de Laboratorios Clínicos (CLIA) y que las pruebas hayan sido sometidas y aprobadas por la Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos (FDA).

Para verificarlo, contacte a la oficina regional de CLIA . No se deje engañar por términos como “tecnologías aprobadas por la FDA”.

Laboratorios y pruebas

Debido a que T. pallidum es demasiado frágil para ser cultivado, la enfermedad debe diagnosticarse de una de estas dos formas: detección indirecta de la infección o detección directa del organismo.

Exámenes de sangre estándar

El método indirecto, que utiliza una combinación de pruebas de sangre realizadas por el médico, es el método de prueba preferido. Se trata de dos clases diferentes de pruebas realizadas una después de la siguiente:

  • Pruebas no treponémicas:  el diagnóstico generalmente comienza con dos pruebas de sangre no treponémicas llamadas pruebas de laboratorio de investigación de enfermedades venéreas (VDRL, por sus siglas en inglés) y la reagina rápida en plasma (RPR). Ambos detectan anticuerpos contra el antígeno cardiolipina-colesterol-lecitina, que se produce en respuesta al daño causado por la bacteria de la sífilis. Sin embargo, estos anticuerpos también se producen en el contexto de otras enfermedades, como el lupus y la enfermedad de Lyme. Si bien las pruebas son sensibles, económicas y fáciles de usar, su falta de especificidad las hace propensas a resultados falsos positivos . Como tales, los resultados deben confirmarse con pruebas treponémicas más específicas, aunque más costosas.
  • Pruebas treponémicas:  Si las pruebas no treponémicas son positivas, los resultados serían confirmados por una de varias pruebas treponémicas. Las pruebas treponémicas detectan anticuerpos contra T. pallidumproducidos en respuesta a la bacteria en sí. Aunque son específicos, no pueden distinguir entre una infección pasada o una actual. Es por esta razón que las pruebas deben usarse juntas para hacer un diagnóstico. Las opciones de pruebas treponémicas incluyen la absorción de anticuerpos treponémicos fluorescentes (FTA-ABS), el  ensayo de aglutinación de partículas de T. pallidum (TP-PA), los inmunoensayos enzimáticos (EIA) y los inmunoensayos de quimioluminiscencia (CIA).

Los resultados de una prueba treponémica se informan como reactivos o no reactivos. La reactividad a una prueba treponémica implica infección pero no puede revelar cuándo ocurrió la infección. Para determinar esto, el laboratorio comparará los resultados de los análisis de sangre, incluido el nivel (título) de anticuerpos que se encuentran en la sangre, para establecer la etapa de la infección y el curso apropiado del tratamiento .

Cribado inverso

Esta secuencia de análisis de sangre (primero no treponémico, segundo treponémico) se considera la forma clásica de hacer un diagnóstico. Sin embargo, en algunos casos, el proceso puede invertirse de manera que la prueba treponémica se realice primero y luego las pruebas no treponémicas.

Conocido un cribado de secuencia inversa, esto tiene tanto ventajas como desventajas. En el frente positivo, es más probable que detecte infecciones en etapas muy tempranas y tardías.

En el lado negativo, la evaluación inversa puede ser costosa y puede desencadenar un resultado reactivo incluso si la persona ha sido tratada previamente. Los resultados de reacción falsa pueden conducir a una duplicación innecesaria del tratamiento.

Si bien la detección inversa tiene su lugar, la secuencia estándar de prueba todavía se recomienda en la mayoría de los casos.

Microscopia de campo oscuro

La microscopía de campo oscuro es un método directo de prueba que se usa con menos frecuencia en la actualidad, ya que requiere técnicos altamente capacitados. Se realiza tomando una muestra de líquido corporal (ya sea de una llaga de chancro o de una punción espinal ) y examinándola bajo un microscopio para detectar evidencia visual de la bacteria.

La prueba también se puede realizar en muestras de tejido o mucosidad nasal.

La microscopía de campo oscuro puede ser útil en la etapa posterior de la enfermedad cuando otras pruebas no son concluyentes o en recién nacidos que generalmente son difíciles de diagnosticar.

Recién nacidos

La sífilis congénita ocurre cuando la infección se transmite de madre a hijo durante el embarazo. Los recién nacidos con sífilis a menudo no tienen síntomas de la enfermedad y pueden desarrollarlos solo en el segundo año de vida.

El diagnóstico en los recién nacidos puede ser difícil, ya que los anticuerpos de la madre están circulando en la sangre del bebé durante los primeros 12 a 18 meses de vida. Durante este tiempo, los médicos no pueden discernir los anticuerpos que se originaron en la madre o que pertenecen al bebé (lo que significa que el bebé está infectado).

Si los anticuerpos de un bebé son significativamente más altos que los de la madre, es probable que haya una infección.

La microscopía de campo oscuro puede proporcionar evidencia directa de la infección.

Diagnósticos diferenciales

Debido a que la sífilis imita a muchas otras enfermedades y con frecuencia requiere una interpretación extensa de los resultados de los análisis de sangre, se debe hacer un esfuerzo adicional para garantizar que el diagnóstico sea correcto.

Esto requiere un diagnóstico diferencial extenso , particularmente durante la sífilis terciaria cuando los síntomas pueden ser tan variados y graves.

Los médicos realizarán pruebas para detectar la sífilis, la clamidia, la gonorrea, la tricomoniasis, la vaginosis bacteriana y el VIH mediante un extenso panel de pruebas de ETS . 

También se pueden ordenar otras pruebas de laboratorio e imágenes para excluir otras posibles causas. Entre las muchas investigaciones posibles:

  • Sífilis primaria:  candidiasis, cistitis, virus del herpes simple, granuloma inguinal, uretritis y otras enfermedades de transmisión sexual
  • Sífilis secundaria:  VIH, enfermedad de Kawasaki, mononucleosis, pitiriasis rosada, fiebre manchada de las Montañas Rocosas, fiebre escarlata
  • Sífilis terciaria: tumor cerebral, carcinoma, insuficiencia cardíaca congestiva, meningococcemia, enfermedad mental, esclerosis múltiple, accidente cerebrovascular

Recomendaciones de selección

Nunca debe usar la ausencia de síntomas como la razón para no hacerse la prueba. Debido a que los síntomas de la sífilis a menudo son generalizados y no específicos, se pueden pasar por alto o confundir fácilmente con otras enfermedades.

El Grupo de Trabajo de Servicios Preventivos de EE. UU. Recomienda laprueba de sífilis para todas las mujeres embarazadas y cualquier persona que se considere que tiene un mayor riesgo de infección.

Esto incluye a los hombres que tienen sexo con hombres (HSH) , personas con múltiples parejas sexuales, usuarios de drogas inyectables y personas que practican sexo sin protección.