Controladores de la élite del VIH y el futuro de la investigación del SIDA

Subconjunto raro de personas resistentes a la progresión del VIH

Si no se trata, el VIH generalmente progresará a SIDA; Esa es la regla general. Sin embargo, se cree que un pequeño subconjunto de personas VIH positivas puede controlar el VIH sin progresar nunca al SIDA, y sin el uso de medicamentos antirretrovirales . Estas personas, que alguna vez fueron llamadas no progresistas a largo plazo, hoy en día se conocen comúnmente como controladores de elite para el VIH.

Si bien los expertos han considerado durante mucho tiempo que este nivel de resistencia innata es un misterio, la mayor parte de la evidencia actual sugiere que mutaciones genéticas específicas confieren a este control de “élite” del VIH. Como tal, se está poniendo mayor énfasis en determinar si los mismos mecanismos pueden imitarse en otras personas, con el objetivo final de diseñar una vacuna contra el SIDA o algún enfoque inmunológico para controlar el medicamento contra el VIH sin el uso de medicamentos.

Definiendo el control de élite

Los controladores de élite se definen en general como personas VIH positivas que mantienen cargas virales de VIH indetectables  sin el uso de medicamentos contra el VIH. Aliviados de la carga de la actividad viral no controlada, los controladores de elite suelen tener sistemas inmunes bien preservados (medidos por el recuento de CD4), lo que significa que su riesgo de infección oportunista se considera bajo.

Se estima que entre una de cada 300 y una de cada 500 personas infectadas con VIH son controladores de élite.

Sin embargo, la cifra puede variar dado que la investigación a menudo define a los controladores de élite de manera diferente. En algunos casos, los controladores de élite se definen como ser capaces de mantener virus no detectables durante un año; Otros solo se incluyen después de 3 a 15 años.

Esta es una distinción importante porque no podemos decir con confianza que los controladores de élite nunca avanzarán en su enfermedad ni experimentarán una activación repentina de la actividad viral. Tenemos que asumir que parte de esta población lo hará.

Causas para la protección

Los primeros estudios no lograron encontrar rasgos y características comunes entre los controladores de élite. No fue hasta el advenimiento de la investigación genética y las tecnologías que pudimos identificar puntos en común entre aquellos con presunto control de élite.

Entre los investigadores clave, el científico de la Escuela de Medicina de Harvard Bruce Walker, MD fue uno de los primeros en aislar las diferencias genéticas en la composición de esta población, obteniendo evidencia de una cohorte de 1,100 controladores de élite y 800 personas con SIDA.

En el sistema inmunitario normal, las células inmunitarias especializadas, llamadas células T “auxiliares”, reconocen los virus que causan enfermedades y los “etiquetan” para neutralizarlos. Las células T “asesinas” se bloquean en el virus en puntos de conexión específicos y matan efectivamente al virus desde dentro. 

Sin embargo, el VIH es capaz de adaptarse al ataque inmune, mutando para evitar la unión de las células “asesinas”, mientras que destruye las células “auxiliares” necesarias para señalar el ataque en primer lugar.

En la investigación de su grupo, Walker pudo determinar que las células T “asesinas” en el grupo de control de élite podían funcionar independientemente de las células T “auxiliares”. Además, su equipo descubrió que las células “asesinas” podían neutralizar una amplia diversidad del VIH, no solo un subconjunto específico, como suele ser el caso.

Desde que se publicó la investigación de Walker, los científicos han podido aislar muchas de las mutaciones genéticas encontradas en el genoma de la población de control de élite. Entre ellos:

  • La mutación del gen FUT2 , que se encuentra en el 20 por ciento de la población europea y se sabe que proporciona una fuerte resistencia a otros tipos de virus.
  • La presencia de genes especializados llamados antígeno leucocitario humano B (HLA-B) , que se encuentran en una gran proporción de controladores de élite.
  • El mecanismo genético que permite a los controladores de élite producir los llamados anticuerpos ampliamente neutralizantes (bNAbs) más rápido que los controladores que no son de élite. Los bNAbs, por definición, pueden matar una variedad más amplia de VIH. Típicamente, un controlador que no es de élite puede tardar años en producir estas células, momento en el cual el VIH ya ha establecido reservorios latentesocultos que son en gran parte impenetrables para atacar. Los controladores de élite, por el contrario, parecen ser capaces de activar los bNAbs casi inmediatamente, lo que impide (o al menos reduce) el establecimiento de depósitos latentes.

Al identificar estos mecanismos genéticos, los científicos esperan replicar los procesos a través de la terapia génica, una vacuna inmunológica o una combinación de enfoques biomédicos.

Desventajas del control de élite

A pesar del optimismo que rodea al control de élite y la investigación de vacunas asociadas, cada vez hay más evidencia que demuestra que el control de élite tiene un precio. Cuando se comparan con los no controladores de élite en la terapia antirretroviral (ART), los controladores de élite tienden a tener más del doble de hospitalizaciones, particularmente de enfermedades no asociadas al VIH que se sabe que afectan de manera desproporcionada a todas las personas con VIH. 

Cuando se comparan con los no-controladores de élite en la terapia contra el VIH con cargas virales totalmente indetectables, los controladores de élite tuvieron 77 por ciento más hospitalizaciones.

Incluso a los no controladores de élite con virus detectables les fue mejor, lo que sugiere que el ART logra minimizar una parte de la inflamación crónica a largo plazo que sabemos que puede aumentar el riesgo y el desarrollo prematuro de cánceres, enfermedades cardiovasculares y trastornos neurológicos no asociados con el VIH .