Resumen de los períodos de latencia del cáncer

Pueden pasar muchos años entre una exposición y el desarrollo posterior del cáncer. Es posible que haya oído hablar de personas expuestas al asbesto y que desarrollan mesotelioma muchos años después. El caso es similar cuando se trata de fumar cigarrillos y cáncer de pulmón. Lo que esto significa es que hay un período de tiempo transcurrido llamado período de latencia entre la exposición a una sustancia que causa cáncer y los primeros signos de cáncer. ¿Por qué es importante el período de latencia y cómo dificulta la determinación de las causas del cáncer? ¿Qué podría significar esto para las personas que han estado expuestas a químicos tóxicos, como los trabajadores involucrados en el rescate y la recuperación después de la tragedia del World Trade Center?

Período de latencia para el desarrollo del cáncer: una definición

El período de latencia para el cáncer se define como la cantidad de tiempo que transcurre entre la exposición inicial a un carcinógeno (sustancia causante de cáncer) y el diagnóstico de cáncer. Por ejemplo, probablemente esté familiarizado con el consumo de cigarrillos como un factor de riesgo para el cáncer de pulmón . El período de latencia, en este caso, se definiría como el período de tiempo entre la aparición del hábito de fumar y el desarrollo y diagnóstico posteriores del cáncer de pulmón.

El período de latencia puede variar enormemente dependiendo de la sustancia que causa el cáncer en particular y del cáncer o cánceres específicos que este causa. El período puede ser corto, como con la exposición a sustancias radiactivas en Hiroshima y Nagasaki y el desarrollo de leucemia, o puede ser relativamente largo, como el tiempo promedio entre la exposición al amianto y el desarrollo posterior de mesotelioma . El cáncer puede estar relacionado con niveles altos de exposición a corto plazo o niveles bajos de exposición a largo plazo.

¿Qué es un carcinógeno? 

Es útil cuando se habla de períodos de latencia para revisar primero la definición de carcinógenos . Los carcinógenos son sustancias en nuestro medio ambiente que se cree que aumentan el riesgo de desarrollar cáncer.

Estas exposiciones pueden incluir radiación, sustancias químicas, luz ultravioleta e incluso virus causantes de cáncer . Algunos ejemplos con los que puede estar familiarizado incluyen el asbesto, el radón , el humo del tabaco y el arsénico.

La carcinogenicidad no es una ciencia exacta, no sabemos con certeza si una exposición causará cáncer. La Asociación Internacional para la Investigación sobre el Cáncer divide los carcinógenos según la probabilidad de que causen cáncer. Las categorías incluyen:

  • Grupo 1 – Carcinogénico para los humanos.
  • Grupo 2A – Probablemente carcinógeno para los humanos.
  • Grupo 2B – Posiblemente carcinógeno para los humanos.
  • Grupo 3 – Inclasificable en cuanto a carcinogenicidad en humanos.
  • Grupo 4 – Probablemente no sea cancerígeno para los humanos.

También es muy importante señalar que el cáncer suele ser una “enfermedad multifactorial” que se desarrolla como resultado de una acumulación de mutaciones en las células, no como resultado de una sola mutación (existen algunas excepciones, principalmente con cánceres relacionados con la sangre). ). En otras palabras, la mayoría de las veces, una serie de factores trabajan juntos para producir o prevenir un cáncer. Dicho esto, incluso cuando una de nuestras células desarrolla mutaciones, la mayoría de estas células no se convierten en tumores cancerosos. Nuestro sistema inmunológico está bien equipado con células que eliminan las células anormales y dañadas, pero las células cancerosas son diferentes .

Un ejemplo de la causa multifactorial del cáncer podría ser las mujeres que fuman y también tienen una mutación del gen BRCA2. BRCA2 es un gen supresor de tumores . Puede estar familiarizado con este “gen del cáncer de mama” debido a la conciencia que despertó Angelina Jolie. Menos conocido es que las mujeres que portan una mutación BRCA2 tienen el doble de riesgode desarrollar cáncer de pulmón si también fuman.

En algunos casos, la exposición a carcinógenos puede ser más que aditiva. Por ejemplo, el riesgo de cáncer de pulmón y mesotelioma para las personas que están expuestas al asbesto y al humo de humo es mayor que si simplemente agregara estos riesgos juntos.

Importancia del período de latencia

Hay muchas razones por las que es importante estar al tanto del período de latencia con el cáncer. Se observa un ejemplo común en la relación entre el consumo de tabaco y el cáncer de pulmón. Las personas pueden sentirse bien durante muchos años, durante el período de latencia, antes de que quede claro que existe una asociación entre fumar y varios tipos de cáncer .

El concepto de período de latencia puede ayudar a explicar por qué todavía no estamos seguros sobre el peligro de exposición para las personas que participaron en los esfuerzos de limpieza después del 911.

Otro ejemplo de la importancia de un período de latencia surge en las discusiones sobre el uso de teléfonos celulares y el cáncer cerebral. Algunas personas han argumentado que si el uso de teléfonos celulares es un factor de riesgo para el cáncer cerebral, deberíamos estar viendo un aumento significativo en estos tumores. Es importante tener en cuenta, sin embargo, que si el consumo de tabaco comenzó y se hizo común al mismo tiempo que el uso del teléfono celular despegó, todavía nos estaríamos preguntando si el tabaco podría causar cáncer. Obviamente, fumar causa cáncer, pero debido al período de latencia de décadas, no podríamos haber hecho una evaluación clara del riesgo en la analogía. En otras palabras, el jurado aún está deliberando sobre el riesgo exacto entre el uso de teléfonos celulares y el cáncer.

Comprender el período de latencia también ayuda a explicar una de las razones por las que es tan difícil estudiar la causación con cáncer. Si tuviéramos que comenzar un estudio de hoy analizando una sustancia en particular, es posible que no tengamos resultados durante décadas. Por ejemplo, al menos 40 años si el período de latencia de un carcinógeno fue de 40 años. Por esta razón, muchos estudios (estudios retrospectivos) miran hacia atrás en el tiempo. Dado que estos estudios no se han pensado cuidadosamente con anticipación (como los estudios prospectivos), a menudo hay muchas preguntas que quedan sin respuesta.

Factores que pueden afectar el período de latencia

Existen varias variables que influyen tanto en la probabilidad de que un carcinógeno como resultado del desarrollo del cáncer y el período de tiempo (período de latencia) entre la exposición y el diagnóstico de cáncer. Algunos de estos incluyen:

  • La dosis o intensidad de exposición.
  • La duración de la exposición.
  • La sustancia particular (algunas exposiciones son mucho más propensas a causar cáncer que otras).
  • El tipo de cáncer que resulta de la exposición.
  • Edad a la exposición. En algunos momentos de la vida, el cuerpo es más susceptible a los carcinógenos que en otros (esto puede ser más fácil de entender en comparación con algunas infecciones. Por ejemplo, una infección con citomegalovirus puede causar defectos de nacimiento graves cuando se contacta al inicio del embarazo, pero solo una síndrome leve con fatiga en otro momento). Con el cáncer, la exposición a la radiación ionizante en el útero es más probable que produzca cáncer que la exposición durante otros períodos de la vida. Además, es más probable que las sustancias con un período de latencia prolongado produzcan cáncer cuando la exposición se produce temprano en la vida, simplemente porque las personas pueden vivir el tiempo suficiente para que se desarrolle el cáncer.
  • Género. Los hombres y las mujeres pueden variar en su susceptibilidad a la exposición. Por ejemplo, algunos piensan (pero no otros) que las mujeres tienen más probabilidades de desarrollar cáncer de pulmón con la misma cantidad de exposición al tabaco. Para las mujeres, el estrógeno también puede desempeñar un papel en el desarrollo del cáncer de pulmón.
  • Predisposicion genética. Un ejemplo claro de una influencia genética en el desarrollo del cáncer se ve en las personas con síndrome de Down, que tienen una mayor probabilidad de desarrollar leucemia . Hay muchos otros ejemplos. De hecho, aunque puede estar familiarizado con la luz ultravioleta como un factor causante en el melanoma, ahora se piensa que el 55 por ciento de los melanomas tienen un componente genético.
  • Factores de riesgo adicionales para el cáncer 
  • Otras afecciones médicas. La inmunosupresión (un sistema inmunitario que funciona de manera inadecuada), ya sea debido a afecciones médicas, quimioterapia u otros medicamentos inmunosupresores, aumenta las posibilidades de que un carcinógeno lleve al desarrollo del cáncer.

Centro de comercio mundial Trabajadores de rescate y recuperación y cáncer

Es posible que haya escuchado que las personas que ayudaron en los esfuerzos de rescate y recuperación después del 911 tienen un mayor riesgo de desarrollar cáncer. Ahora escuchamos que las personas preguntan si las personas involucradas en los esfuerzos de limpieza tienen un riesgo elevado de cáncer de pulmón. En este momento, simplemente no lo sabemos. Una razón por la que este riesgo no está claro es el período de latencia. Si bien los cánceres relacionados con la sangre, como el mieloma y el linfoma no Hodgkin, tienden a tener períodos de latencia más cortos, los de tumores sólidos como el cáncer de pulmón a menudo son mucho más largos.

Según los estudios realizados hasta la fecha, parece haber un riesgo de cáncer en exceso entre estas personas. El único estudio sistemático de aproximadamente mil bomberos y trabajadores de rescate encontró que siete años después de la tragedia, había un 19 por ciento de riesgo de cáncer en todos los sitios.

Los cánceres que parecen haber aumentado hasta ahora incluyen cáncer de próstata, cáncer de tiroides, mieloma y linfoma no Hodgkin. Algunos de los carcinógenos notados en el polvo y los escombros incluyen el asbesto, el sílice, el benceno y los hidrocarburos aromáticos policíclicos. Existe la preocupación de que el riesgo de cáncer de pulmón será mayor en el futuro, y comprender el concepto del período de latencia puede ayudar a explicar por qué no sabemos más en este momento.

Ejemplo de variaciones en el período de latencia incluso con un solo carcinógeno

El período de latencia puede variar mucho con diferentes carcinógenos, pero incluso con un solo carcinógeno, puede haber variaciones tanto en el período de latencia como en el tipo de cáncer que surgen. Un estudio de 2017 analizó  los cánceres secundarios en personas con leucemia aguda. Sabemos que la quimioterapia, aunque a veces puede curar estos cánceres, también puede ser un carcinógeno que causa otros cánceres en el futuro.

Realizado en Argentina, el estudio siguió a personas con leucemias o linfomas agudos para determinar tanto la incidencia de cánceres secundarios (cánceres causados ​​por tratamientos para el cáncer) como el período de latencia promedio entre el tratamiento de la leucemia o el linfoma original y el desarrollo de cáncer secundario. Aproximadamente el uno por ciento de los sobrevivientes desarrollaron cáncer secundario. El período de latencia fue significativamente más corto para los cánceres secundarios relacionados con la sangre que para los tumores sólidos. El período de latencia promedio para los cánceres hematológicos (relacionados con la sangre), como leucemias y linfomas, fue de 51 meses, pero varió de 10 a 110 meses. El período de latencia promedio para los tumores sólidos fue de 110 meses, pero este período de tiempo varió de 25 a 236 meses.

Cómo utilizar este concepto para la reducción del riesgo de cáncer

Como se señaló anteriormente, hay muchas sustancias a las que estamos expuestos todos los días y que tienen el potencial de causar cáncer. Esto no significa que haya una conspiración contra el cáncer, o que las corporaciones estén liberando carcinógenos para ganar dinero con los medicamentos de quimioterapia en el futuro. Simplemente no tenemos los recursos, el aporte monetario ni el tiempo para estudiar la carcinogenicidad y el posible período de latencia de todos los productos químicos utilizados en el comercio.

Hasta que una sustancia no haya sido evaluada durante un período de tiempo significativo, no podemos saber con certeza cuál puede ser el riesgo potencial. Si bien este pensamiento podría llevar a algunos a evitar nuevos productos y dirigirse a las colinas, un poco de sentido común y precaución es todo lo que se necesita para mantenerse a salvo.

Protege tu piel y pulmones. Si un producto recomienda usar guantes (en letra pequeña) use guantes. Sabemos que muchos productos químicos pueden ser absorbidos a través de nuestra piel. Si un producto recomienda una buena ventilación, abra las ventanas o encienda un extractor de aire. Tómese el tiempo para leer las hojas de seguridad de datos de material para todos los productos químicos con los que trabaja. 

Si se siente ansioso, recuerde nuevamente que la mayoría de los cánceres son causados ​​por una combinación de factores, y tiene cierto control sobre muchos de estos .