Síntomas del cáncer de colon

Como la tercera causa principal de muertes relacionadas con el cáncer en los Estados Unidos, es importante conocer los síntomas del cáncer de colon para que pueda hacer lo posible por detectarlo temprano, cuando es más tratable. Algunos incluyen dolor abdominal, calambres, sangre roja oscura o brillante en las heces o un cambio en la frecuencia de las heces, como diarrea persistente o estreñimiento. Los síntomas de todo el cuerpo como pérdida de peso involuntaria, pérdida de apetito o cansancio inusual también pueden ocurrir en el cáncer de colon. La anemia por deficiencia de hierro y la ictericia, que son complicaciones del cáncer de colon, también pueden desarrollarse.

La investigación  ha demostrado que hay un retraso significativo entre cuando las personas notan signos de cáncer de colon y cuando realmente se diagnostica. 

Este tiempo de demora, que promedia alrededor de cinco meses, podría ocasionar que el cáncer de colon se extienda más y reduzca las posibilidades de curación. Si bien es cierto que la mayoría de las personas con estos síntomas no  tienen cáncer de colon, nunca es seguro asumir que ese es el caso.

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Anatomía

Para entender cómo se sienten los síntomas del cáncer de colon, es útil revisar brevemente la anatomía del colon.

El colon constituye la mayor parte del  intestino grueso , que tiene aproximadamente seis pies de longitud, las últimas seis pulgadas o menos de las cuales se componen del recto y el canal anal. Muchas personas piensan que el intestino delgado está “arriba” y que el intestino grueso está abajo, pero en realidad hay una superposición, y gran parte del intestino grueso se encuentra por encima del intestino delgado.

El colon tiene forma de magro, con el colon ascendente que viaja hacia arriba del lado derecho de su abdomen, el colon transverso que viaja horizontalmente a través de su abdomen superior, y el colon descendente que viaja justo debajo de sus costillas a la izquierda, hasta el recto y ano

Síntomas frecuentes 

En las primeras etapas del cáncer de colon, las personas a menudo no presentan síntomas. Esta es la razón por la cual la evaluación regular a partir de los 45 años (y antes para aquellos con factores de riesgo) es una inversión importante en su salud.

Es clave tener en cuenta, también, que los síntomas que se mencionan a continuación no son, de ninguna manera, una pista de “diagnóstico” de un diagnóstico de cáncer de colon. De hecho, podrían indicar otro problema en los intestinos como una infección (por ejemplo,  diverticulitis aguda ), hemorroides o inflamación (por ejemplo,  enfermedad de Crohn ). Es por eso que ser evaluado por su médico es crítico. 

Los síntomas del cáncer de colon vienen en dos variedades generales, los síntomas locales (según la ubicación del tumor en el colon) y los síntomas sistémicos o de todo el cuerpo.

Local: los síntomas locales del cáncer de colon afectan sus hábitos de baño y el colon en sí. Algunos de los síntomas locales comunes del cáncer de colon incluyen:

Cambios en sus hábitos intestinales: No existe un movimiento intestinal “normal” universalmente. De hecho, su médico realmente solo se preocupa por lo que es normal para usted. En otras palabras, el tamaño, color y consistencia de las heces de todos son únicos. Al final, diferentes personas tienen diferentes hábitos intestinales.

Es importante estar alerta ante cualquier cambio en  su  patrón normal de movimientos intestinales.

La naturaleza de un cambio de movimiento intestinal se puede describir de las siguientes maneras:

Cambio en la frecuencia de las heces: un cambio persistente (más de unos pocos días) en la frecuencia de las heces es un signo potencial de cáncer de colon. Entonces, por ejemplo, si es normal que una persona tenga  tres evacuaciones  por día, y solo tenga una por día, o una cada dos días, esto puede indicar estreñimiento. Por otro lado, el patrón intestinal típico de otra persona puede ser tener un movimiento intestinal cada dos días. En este caso, tener una evacuación intestinal por día puede ser inusualmente frecuente y puede indicar un cambio en los hábitos intestinales típicos.

Cambio en la forma de las heces: las heces delgadas o estrechas, a menudo descritas como con forma de cinta o lápiz, también pueden ser un signo de cáncer de colon. En una persona sana, las heces delgadas pueden ser causadas por un estrechamiento del colon, también llamado bloqueo parcial del colon debido al cáncer de colon. Piense en su colon como un tubo hueco, como una pajita: si un tumor crece dentro del colon, puede comenzar a obstruir el flujo de heces a través de él, como si un guisante dentro de una pajita bloqueara o ralentizara el flujo de fluidos

Cambios en el color de las heces: el sangrado en el colon debido al cáncer de colon puede producir sangre roja brillante o roja oscura en las heces. Más específicamente, si el sangrado se encuentra en el colon ascendente (lado derecho), las heces pueden tener un color más marrón o púrpura ya que el sangrado se produce más lejos del recto. Si el tumor se encuentra en el colon descendente (lado izquierdo), el sangrado tiende a producir heces de color rojo brillante (el paso de sangre fresca y roja se llama hematochezia).

Dificultad con la evacuación de las heces: la sensación persistente de que necesita evacuar los intestinos, incluso cuando acaba de tener uno (llamado  tenesmo ), puede ser un síntoma de cáncer de colon. 

Estreñimiento intermitente (alterno) y diarrea: no es raro que el cáncer de colon provoque síntomas de diarrea y estreñimiento alternantes. Esto puede ocurrir cuando hay una obstrucción parcial en el intestino debido a un tumor. El estreñimiento puede ocurrir debido a la dificultad de que las heces pasen por la obstrucción, seguidas de diarrea cuando se pasa el contenido del respaldo.

Malestar abdominal: el dolor abdominal o los cólicos pueden ocurrir por varias razones en las personas que tienen cáncer de colon. Con mayor frecuencia, los dolores abdominales o los calambres están asociados con cánceres en el lado izquierdo de su colon. Los calambres también pueden estar asociados con el cáncer de colon avanzado: a medida que el tumor crece a través del colon o sangra, puede irritar el revestimiento del abdomen.

Gas e hinchazón: si bien es normal que pase gas hasta 23 veces al día, el exceso de gas y la hinchazón pueden ser un signo de cáncer de  colon . Sin embargo, los factores desencadenantes de la dieta (por ejemplo, las bebidas carbonatadas, los productos lácteos y los alimentos ricos en fibra) y los trastornos digestivos (por ejemplo, la enfermedad inflamatoria intestinal) son los culpables más comunes.

Si el gas y la hinchazón se deben al cáncer de colon, tienden a ser síntomas tardíos causados ​​por un tumor obstructivo en el colon. La hinchazón también puede ocurrir como resultado de la propagación del cáncer a los ganglios linfáticos cercanos. 

Náuseas y / o vómitos: cuando las náuseas y los vómitos son síntomas de cáncer de colon, generalmente es porque un tumor está causando una obstrucción intestinal, generalmente en el colon proximal (es decir, el extremo más cercano al intestino delgado).

Las náuseas y los vómitos pueden ocurrir en cualquier etapa del cáncer de colon, pero son más comunes con la enfermedad avanzada. Es importante recordar que la aparición de náuseas y vómitos solos, sin otros síntomas de cáncer de colon, es una indicación poco probable de cáncer. Hay muchas razones para sentirse mal y vomitar. 

Si las náuseas y los vómitos se acompañan de otros signos preocupantes, como  estreñimiento , calambres abdominales y / o distensión abdominal, el cáncer de colon podría ser la causa. 

Sistémico: los síntomas sistémicos del cáncer de colon son aquellos que afectan todo el cuerpo e incluyen:

Pérdida de peso involuntaria: si pierde peso sin intentarlo , al principio puede estar satisfecho. Pero la pérdida de peso involuntaria es un síntoma importante que no debe ignorarse. El cáncer de colon es solo una de varias afecciones graves que pueden declararse primero con una pérdida de peso inesperada.

La pérdida de peso involuntaria se describe como la pérdida del 5 por ciento o más del peso corporal durante un período de seis a 12 meses. Por ejemplo, si una mujer de 150 libras perdió 7.5 libras en un año sin razón aparente, debe comunicarse con su médico.

La base detrás de la pérdida de peso involuntaria con cáncer es que los tumores utilizan la sangre y los nutrientes de su cuerpo para prosperar y crecer. Además, algunos tumores liberan sustancias químicas que aumentan el metabolismo del cuerpo, lo que puede llevar a una pérdida de peso inexplicable. 

Pérdida del apetito: la idea de un tumor como su propia forma de vida también puede explicar parcialmente por qué muchas personas con cáncer no quieren comer; la pérdida inusual de apetito es otra señal a tener en cuenta. Si bien la pérdida de apetito ocurre con más frecuencia con los cánceres avanzados, se ha observado en algunas personas con cáncer de colon temprano.

Fatiga inexplicable: el cansancio extremo es un síntoma inespecífico, pero es muy común en personas con cánceres más avanzados. La fatiga por cáncerdifiere de la fatiga “común” en que generalmente no se alivia con el descanso y no se contrarresta con una buena taza de café.

Sentirse “apagado”: no es raro que las personas tengan la sensación de que algo anda mal en su cuerpo, incluso si no tienen síntomas específicos para respaldar ese sentimiento. Confia en tu intuicion. Si le preocupa que algo esté mal, podría estarlo. Haga una cita y hable con su médico.

Síntomas raros

Si el cáncer de colon no se diagnostica hasta sus etapas avanzadas, puede causar uno o más de estos síntomas: 

Fiebre: si un tumor en el colon atraviesa los intestinos, se puede producir un absceso que causa fiebre.

Burbujas de aire en la orina: pueden aparecer burbujas de aire en la orina (llamada neumaturia) si un tumor en el colon invade la vejiga.

Problemas para respirar: si el cáncer de colon se ha diseminado a los pulmones, puede presentar dificultad para respirar, tos o dolor en el pecho. 

Dolor de cabeza y problemas neurológicos: si el cáncer de colon se disemina al cerebro o la médula espinal, pueden aparecer dolor de cabeza, cambios en la visión, confusión y / o convulsiones.

Dolor en los huesos: si el cáncer se disemina a los huesos, se pueden producir fracturas, dolor en los huesos y niveles altos de calcio (vistos en un análisis de sangre).

Complicaciones

Existen algunas complicaciones que pueden surgir como resultado del cáncer de colon.

Anemia por deficiencia de hierro: debido al sangrado microscópico de un tumor, la anemia por deficiencia de hierro puede ocurrir como el primer signo de cáncer de colon. La anemia se diagnostica con un análisis de sangre, llamado hemograma completo (CSC), y puede causar síntomas de cansancio inusual, mareos, palpitaciones y dificultad para respirar.

Obstrucción intestinal: una obstrucción intestinal por cáncer de colonsignifica que el tumor está bloqueando físicamente los intestinos. Dependiendo de la severidad de la obstrucción, se puede evitar que los sólidos, líquidos e incluso el gas pasen a través del colon. Esto puede provocar dolor de  estómago , calambres , hinchazón y estreñimiento, y algunas veces náuseas y / o vómitos.

Si bien se puede colocar temporalmente un tubo nasogástrico para reducir la hinchazón y eliminar la acumulación de líquido y gas de una obstrucción intestinal, a menudo se requiere cirugía para extirpar el tumor obstructivo o una colocación de stent (para abrir el área bloqueada). 

Ictericia: otra posible complicación del cáncer de colon es la ictericia, una afección en la que la piel y el blanco de los ojos adquieren un aspecto amarillento. La ictericia puede ocurrir cuando el cáncer de colon se propaga al hígado, un sitio común de metástasis. También puede ocurrir debido a la presión de un cáncer de colon en estructuras importantes relacionadas con el hígado. 

Cuándo ver a un doctor

Si bien muchas personas han escuchado que tener sangre en las heces puede ser un signo de cáncer de colon, vale la pena evaluar casi cualquier cambio en sus hábitos intestinales. Si bien puede estar ansioso por la posibilidad de tener cáncer de colon, el diagnóstico temprano le ofrece la mejor oportunidad para el éxito del tratamiento. Además, existe la posibilidad de que ocurra algo completamente distinto, algo menos serio que el cáncer.