Maligno: definición médica y características

El término maligno se puede usar de diferentes maneras, ya sea para describir un tumor canceroso o una afección médica muy grave. Existen varias similitudes y diferencias entre los tumores malignos y los benignos. Conozca las características y el comportamiento de los tumores malignos, las formas importantes en que se diferencian de los tumores benignos y por qué a veces puede ser difícil distinguir entre los dos.

Definición médica: maligna

En medicina, la palabra maligno es un término que se refiere a una condición que es peligrosa para la salud. Si bien a menudo se usa de manera intercambiable con el cáncer, el término también se usa para describir afecciones médicas y psicológicas distintas del cáncer que son peligrosas o siniestras.

Los sinónimos de maligno en medicina incluyen cáncer, virulento o malévolo. En contraste, los antónimos (opuestos) de maligno en medicina se refieren a procesos que no son peligrosos para la salud o el bienestar e incluyen términos como benigno, no canceroso o inofensivo. Dicho esto, algunas condiciones malignas son muy tratables, mientras que otras condiciones benignas pueden ser potencialmente mortales.

Tumores malignos

Un tumor maligno (tumor canceroso) es uno invasivo y se puede diseminar a otras partes del cuerpo. En contraste, los tumores que permanecen localizados y no se diseminan se llaman benignos . Los tumores benignos pueden crecer bastante y causar daño, pero generalmente no se diseminan a través de la circulación sanguínea o los vasos linfáticos hacia otras partes del cuerpo. 

Condiciones malignas

No todas las condiciones malignas son cancerosas. Por ejemplo, la frase  hipertensión maligna se usa para describir la presión arterial que es peligrosamente alta, pero en este contexto, no tiene nada que ver con el cáncer. Asimismo, la condición de  hipertermia maligna  describe una situación de emergencia en la que se desarrolla una fiebre peligrosamente alta durante la cirugía con anestesia general. La otitis externa maligna es una complicación de la oreja de nadador que era muy seria (y algunas veces todavía lo es) antes de la aparición de los antibióticos.

Condiciones de salud mental malignas

El término maligno también se puede usar cuando se describen afecciones de salud mental, como un efecto secundario de los medicamentos psiquiátricos denominado síndrome neuroléptico maligno o la descripción de una forma de narcisismo particularmente dañina (para otros) llamada narcisismo maligno .

Características de los tumores malignos

Al describir las características de los tumores malignos o cancerosos, es más fácil hacerlo al analizar las similitudes y diferencias (a veces sorprendentes) entre estos tumores y los tumores benignos o no cancerosos.

Similitudes con los tumores benignos

Algunas formas en que los tumores benignos y malignos son similares incluyen:

  • Tamaño:  tanto los tumores benignos como los malignos pueden llegar a ser bastante grandes. Por ejemplo, los fibromas uterinos, un tumor benigno, pueden crecer hasta llegar a ser tan grandes como una pelota de baloncesto.
  • Capacidad para causar daño:  cuando se producen tumores benignos en el espacio cerrado del cerebro, o en regiones sensibles como los nervios cercanos, el ojo o el corazón, pueden ser muy dañinos, aunque no se extiendan a otras regiones cuerpo. Los tumores benignos también pueden desfigurar dependiendo de su ubicación.
  • Recurrencia local:  tanto los tumores benignos como los malignos pueden reaparecer después de ser tratados. La diferencia es que los tumores malignos pueden reaparecer en diferentes regiones del cuerpo a las que se han diseminado, mientras que los tumores benignos solo se repetirán en el lugar donde se encontraron inicialmente.

Cómo se diferencian los tumores malignos de los tumores benignos

Algunas de las formas en que los tumores malignos (cancerosos) difieren de los tumores benignos incluyen:

  • Invasión de tejidos cercanos: los  tumores malignos tienen límites pobres. A diferencia de los tumores benignos que pueden presionar las estructuras cercanas, los tumores malignos pueden penetrar en las estructuras cercanas. El término “cáncer” proviene de la palabra cangrejo o garra, que se refiere a estas proyecciones similares a dedos que invaden tejidos cerca del tumor.
  • Capacidad de propagación (metástasis): a  diferencia de los tumores benignos, las células tumorales malignas tienen la capacidad de separarse del tumor y viajar (hacer metástasis ), ya sea localmente o a través del torrente sanguíneo o del sistema linfático. La mayoría de las muertes por cáncer (aproximadamente el 90 por ciento) ocurren debido a esta capacidad de propagación de los tumores malignos. (Obtenga más información sobre  cómo se propaga el cáncer ).
  • Probabilidad y ubicación de la recurrencia: los  tumores benignos pueden reaparecer después de la extracción, en la región donde se ubicaron por primera vez. En contraste, los tumores malignos recurren con mayor frecuencia y pueden reaparecer localmente (como con los tumores benignos), regionalmente (por ejemplo, en los ganglios linfáticos cerca del tumor original), o en forma distante (en órganos o regiones alejados del tumor original).
  • Células:  hay muchas diferencias importantes entre las células benignas y las malignas. Las células cancerosas difieren en su pegajosidad (apego a las células circundantes). También difieren en su capacidad de propagarse (carecen de “moléculas de adhesión” que mantienen las células normales en su lugar), la forma en que las células se comunican entre sí, en su crecimiento y, en última instancia, en su inmortalidad o falta de muerte celular en el tiempo. . 

Células cancerosas versus células normales: ¿en qué se diferencian?

¿Por qué a veces es difícil distinguir tumores benignos y malignos?

Si su médico no está seguro de si un tumor es benigno o maligno, puede sorprenderse. ¿No es esto obvio? En las exploraciones como la tomografía computarizada, la resonancia magnética o incluso la tomografía PET, los tumores benignos y malignos a veces pueden parecer muy similares. Sin embargo, a veces puede ser difícil notar la diferencia incluso bajo el microscopio. Si bien hay muchas diferencias entre las células cancerosas , las células precancerosas y las células normales, también hay una gran cantidad de superposición. Además, en muchos tumores, hay una mezcla de células normales, precancerosas y cancerosas. Incluso entre las células cancerosas, puede haber diferencias en la apariencia de estas células en diferentes partes de un tumor (algo denominado “heterogenicidad”).

Pronunciación: mu-leeg-nant

Ejemplos: Rodney se entristeció al saber que su tumor era maligno y que tendría que someterse a un tratamiento para el cáncer.