Una visión general de Giardia

Un parásito común encontrado en todo el mundo

Giardia es un parásito común en todo el mundo, incluso en los Estados Unidos. Una de cada tres personas en los países en desarrollo ha sido infectada por el parásito al menos una vez, y es el parásito intestinal humano más común que se encuentra en los Estados Unidos.

El síntoma principal de una infección por Giardia (o giardiasis) es la diarrea, aunque también puede causar gases horribles y malestar estomacal. Si bien a veces es difícil de diagnosticar, la giardiasis es fácil de tratar con la ayuda de medicamentos.

Síntomas

No todas las personas que tienen giardiasis tienen síntomas. Los que generalmente comienzan a sentirse enfermos una o tres semanas después de haberse infectado. Los síntomas de la giardiasis incluyen:

  • Diarrea
  • Gas maloliente e hinchazón
  • Heces acuosas o grasosas que flotan en el agua.
  • Fatiga
  • Dolor de cabeza
  • Fiebre baja
  • Malestar estomacal o náuseas
  • Calambres abdominales
  • Falta de apetito
  • Pérdida de peso

Estos síntomas generalmente duran entre dos y seis semanas. En los casos en que alguien ha tenido Giardia durante mucho tiempo, los síntomas pueden continuar incluso después de que ya no están infectados.

Complicaciones

La giardiasis a menudo no es potencialmente mortal, pero puede serlo. Ciertas complicaciones, como la deshidratación y la malabsorción, pueden causar daños fatales o de por vida a su salud o desarrollo.

  • Deshidración. Debido a que la giardiasis puede provocar diarrea, algunas personas infectadas con el parásito pueden perder demasiado líquido y deshidratarse. La deshidratación es bastante común entre las enfermedades diarreicas, pero puede ser peligrosa si no se trata, especialmente para ciertas poblaciones como las mujeres embarazadas y los bebés.
  • Malabsorción. La mala absorción es cuando el cuerpo tiene dificultades para capturar nutrientes de los alimentos, como vitaminas, proteínas o grasas. Es una posible complicación de muchas enfermedades diarreicas, y puede ser especialmente perjudicial en los niños que necesitan los nutrientes para crecer y desarrollarse normalmente.

Causas

La giardiasis es causada por un parásito microscópico llamado Giardia . Las personas y los animales infectados con el parásito arrojan quistes (o huevos) en sus heces. Sin un saneamiento adecuado, como baños y lavado de manos, las heces infectadas terminan en manos, objetos y en fuentes de agua, donde pueden transmitirse a otras personas.

Los quistes pequeños son resistentes: pueden sobrevivir en una amplia gama de entornos, incluidos meses en agua fría y en alimentos poco cocidos.

Usted se infecta cuando come o bebe algo contaminado con los quistes, y el parásito puede establecerse en el intestino delgado.

Cualquiera puede contraer giardiasis. Se encuentra en todas las regiones del mundo, incluso en todo Estados Unidos. Sin embargo, algunas personas tienen más probabilidades de infectarse que otras, incluyendo:

  • niños en edad de pañales y quienes los cuidan
  • aquellos que beben o usan hielo de fuentes de agua que pueden estar contaminadas con el parásito, como ríos o lagos
  • campistas o excursionistas, especialmente aquellos que no practican una buena higiene, como lavarse las manos con agua y jabón
  • nadadores o aquellos que juegan en aguas recreativas infectadas con el parásito, como estanques o lagos
  • viajeros internacionales y personas que viven y trabajan en áreas sin acceso a agua potable o instalaciones sanitarias
  • aquellos que entran en contacto con las heces durante la actividad sexual

Diagnóstico

Una infección de Giardia a veces puede ser difícil de diagnosticar, especialmente si no tiene ningún síntoma. Los médicos y otros proveedores de atención médica generalmente confían en un análisis de heces para confirmar la infección.

Análisis de las heces

Revisar las heces para detectar el parásito es la forma principal en que los médicos y otros proveedores de atención médica diagnostican una infección por Giardia . Esto generalmente se realiza de una de dos maneras, las cuales requieren una muestra de heces.

  • Taburete Ova y examen de parásitos. Para este examen, se aplica una pequeña cantidad de heces en un portaobjetos y se observa a través del microscopio para detectar los quistes o los parásitos adultos.
  • Prueba de antígeno. Una prueba de antígeno no busca el parásito completo, sino que busca una proteína producida por Giardia cuando está en el cuerpo humano. Estas proteínas son a las que responde el sistema inmunitario cuando intenta defenderse.

Giardia puede ser difícil de detectar y no siempre aparece en las muestras de heces cuando una persona está infectada. Los médicos pueden ordenar ambas pruebas al mismo tiempo o pedirle que envíe muestras de heces adicionales si sus resultados son negativos, especialmente si sus síntomas coinciden con la giardiasis.

Prueba de cuerda

Aunque significativamente menos común, otra herramienta que usan los médicos para diagnosticar una infección por Giardia es la prueba de cuerdas. Para hacer esta prueba, se le pide que trague una cuerda con una cápsula de gelatina ponderada unida al extremo. La cuerda se abre paso a través del tracto digestivo para recolectar muestras de la parte superior del intestino delgado.

La cuerda se retira cuatro horas más tarde, y luego los fluidos reunidos por la cuerda se examinan con un microscopio para detectar signos del parásito. Todo el proceso puede ser realmente incómodo, y generalmente solo se realiza después de que un análisis de heces resulta negativo.

Tratamiento

No todas las personas infectadas con Giardia necesitan tratamiento. Si no tiene ningún síntoma o sus síntomas son leves, su médico puede decirle que el tratamiento no es necesario ya que las infecciones a veces pueden desaparecer por sí solas en unas pocas semanas.

Del mismo modo, la mayoría de las mujeres embarazadas infectadas con Giardia deberían posponer el tratamiento hasta después del parto porque los medicamentos podrían ser perjudiciales para el bebé nonato.

Sin embargo, hay medicamentos disponibles para tratar a aquellos que tienen síntomas graves o persistentes o que corren el riesgo de propagar la enfermedad, como los que se encuentran en guarderías o centros de enfermería. Tanto los antibióticos como los antiparasitarios están disponibles para tratar una infección por Giardia , aunque no todos los medicamentos están disponibles en los Estados Unidos.

Antibióticos

Si bien Giardia es un parásito, los antibióticos se usan con frecuencia para tratar la infección. Éstos incluyen:

  • Tinidazol
  • Metronidazol
  • Paromomicina
  • Furazolidona (también considerada un medicamento antiparasitario)

Anti-parásitos

Los medicamentos antiparasitarios también se recetan a veces para curar la giardiasis, que incluyen:

  • Nitazoxanida
  • Quinacrina

Además de los medicamentos mencionados anteriormente, el fármaco albendazol también podría ser una opción viable, aunque se necesita más investigación antes de que se use habitualmente para tratar la giardiasis. Una revisión Cochrane de medicamentos utilizados para tratar las infecciones por Giardia descubrió que el antiparasitario podría ser tan efectivo como el metronidazol, pero con menos efectos secundarios y un régimen más simple.

El medicamento que le recetan para tratar la giardiasis puede depender de una amplia gama de cosas, incluidos su historial de salud y la condición de su sistema inmunológico. Los efectos secundarios de algunos de los medicamentos también pueden ser bastante incómodos. Algunas personas experimentan un sabor metálico en la boca, reaccionan mal al alcohol o sienten náuseas mientras los toman.

Prevención

Debido a que Giardia se transmite a través de alimentos y agua contaminados, es casi totalmente evitable, siempre que tome algunas precauciones . Para prevenir la giardiasis:

  • Beba solo agua tratada, filtrada o hervida . Esto incluye tener cuidado de no tragar agua de fuentes recreativas inseguras como lagos o jacuzzis.
  • Cocine bien los alimentos. Asegúrese de lavar los productos frescos antes de comerlos.
  • Lava tus manos. Lave con agua y jabón con frecuencia, especialmente antes de comer y después de usar el baño.
  • Uso de preservativos. Asegúrese de usar condones si tiene relaciones sexuales anales, y evite el contacto con las heces durante la actividad sexual.
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I am Dr. Christopher Loynes and I specialize in Bone Marrow Transplantation, Hematologic Neoplasms, and Leukemia. I graduated from the American University of Beirut, Beirut. I work at New York Bone Marrow Transplantation
Hospital and Hematologic Neoplasms. I am also the Faculty of Medicine at the American University of New York.