Cómo se diagnostica la hipotermia

La hipotermia es tanto una condición médica como la descripción de un signo vital anormal (baja temperatura corporal). En teoría, el diagnóstico de hipotermia debe ser bastante sencillo: tome una temperatura y, si está por debajo de un umbral definido, el paciente tiene hipotermia.

En realidad, no todos los termómetros son iguales y tomar temperaturas en diferentes partes del cuerpo producirá valores diferentes.

¿Por qué el diagnóstico es importante?

La mayoría de las personas realmente no piensan en la hipotermia leve como una condición médica que necesita un diagnóstico. Por lo general, pensamos que es simplemente sentir demasiado frío, en cuyo caso tomamos medidas para evitar la incomodidad asociada con él: entramos y aumentamos el calor, o nos ponemos un suéter y obtenemos una taza de chocolate caliente.

Es más importante diagnosticar la hipotermia cuando hay presión para permanecer en el ambiente frío: alguien que trabaja afuera o se lesiona, por ejemplo, no puede escapar del frío. 

Sin embargo, ser capaz de reconocer claramente la hipotermia significa que los mecanismos del cuerpo para mantenerse calientes no son suficientes. Un diagnóstico le da al paciente la oportunidad de tratar la hipotermia antes de que empeore.

Etapas

La temperatura corporal determinará la severidad de la hipotermia.

Hipotermia leve

Esta es la etapa de hipotermia menos peligrosa y se define como una temperatura corporal central por debajo de los 95 grados. Viene con escalofríos, dificultad para concentrarse, torpeza en los dedos y malestar.

Hipotermia moderada

Esta etapa no está tan bien definida como la hipotermia leve, pero generalmente se diagnostica como una temperatura corporal central inferior a 90 grados e incluye pupilas dilatadas, confusión, fatiga y, finalmente, una pérdida de conciencia.

Hipotermia severa

Esta etapa conlleva una temperatura corporal central inferior a 83 grados y es probable que el paciente esté inconsciente y no responda por completo.

Obtención de resultados precisos

Para diagnosticar realmente la hipotermia, es necesaria una lectura precisa de la temperatura corporal. Hay muchas maneras de tomar una temperatura. A diferencia de la era pre-digital, cuando los únicos termómetros son tubos de vidrio que contienen mercurio tóxico, los termómetros modernos pueden tomar temperaturas dentro y fuera del cuerpo. Algunos pueden tomar una temperatura apenas tocando al paciente.

  • Los termómetros de frente proporcionan la opción más simple y precisa. Su mayor inconveniente es que son caros.
  • Los termómetros rectales son un poco más rápidos y se consideran la opción más precisa en el hogar para un termómetro. Son mucho más económicos que un termómetro para la frente.
  • Los termómetros orales usan esencialmente el mismo termómetro que la temperatura rectal, pero deben usarse correctamente para obtener una lectura precisa. La precisión de una temperatura oral no es tan buena como la de una temperatura rectal. Usar un termómetro oral y tomar la temperatura debajo del brazo (axilar) es extremadamente inexacto y no se recomienda.
  • Los termómetros timpánicos (en el oído) que se pueden obtener sin receta son rápidos pero notoriamente inexactos. Estos no hacen contacto con la membrana timpánica como lo hacen las versiones profesionales y requieren un uso adecuado para funcionar correctamente.

Diagnósticos diferenciales

La hipotermia puede simular otras afecciones médicas y es mejor descartarla por un proveedor de atención médica. Incluso el escalofrío no es necesariamente un signo de hipotermia. La fiebre y los escalofríos pueden causar escalofríos, al igual que la abstinencia del uso de opiáceos.

El estándar de oro para el diagnóstico de hipotermia es utilizar la temperatura corporal central.

Si el paciente está temblando y tiene dificultad con las habilidades motoras finas pero no tiene una temperatura corporal inferior a 95 grados, no es hipotermia.

Del mismo modo, si un paciente es hipotérmico con una temperatura corporal inferior a 95 grados y está inconsciente, el diagnóstico es hipotermia, pero el paciente también podría padecer otras afecciones con mucha facilidad.