Cómo se diagnostica la viruela

La viruela es causada por el virus variola y no ha aparecido de manera natural en ningún lugar del mundo desde 1977. De hecho, muchos proveedores de atención médica que practican hoy en día nunca han visto un caso real de viruela en persona.

Es probable que el diagnóstico sea difícil, especialmente porque cualquier médico que vea el primer caso de viruela debe asumir la varicela al principio.

Un examen de los síntomas y un análisis de sangre ayudarán a confirmar un diagnóstico.

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La viruela contra la varicela

La viruela, como otros poxvirus, tiene lesiones que pueden cubrir todo el cuerpo. Es probable que los médicos no comiencen a diagnosticar la viruela hasta que las lesiones se vuelvan obvias. En ese momento, los proveedores de atención médica intentarán obtener un historial de la enfermedad antes de la aparición de las lesiones.

Para determinar la diferencia entre la viruela y la varicela, el proveedor de atención médica observará la formación de las lesiones como el signo más importante.

  • Viruela: las lesiones son duras y bien definidas. Todas las lesiones se desarrollarán al mismo ritmo y serán similares en su formación y firmeza. A veces, las lesiones tendrán una pequeña hendidura en su corona, conocida como formación umbilical. Las lesiones de la viruela suelen ir precedidas de uno a cuatro días por una fiebre de más de 101 grados. Las lesiones se distribuirán en los brazos y la cara y aparecerán en las palmas y las plantas de los pies.
  • Varicela: las  lesiones no están tan bien definidas y estarán en diferentes etapas de desarrollo. No son firmes y serán fáciles de quitar. Es probable que no haya fiebre antes del inicio de las lesiones. Es probable que las lesiones aparezcan primero en el torso en lugar de los brazos y la cara. Rara vez aparecerán en las palmas o plantas de los pies.

Si usted o alguien de su familia desarrolla lesiones que parecen ser varicela o viruela, consulte a un proveedor de atención médica.

No existe tratamiento domiciliario para ninguna de las afecciones y la viruela, aunque es extremadamente improbable, sería una emergencia médica importante.

Viruela Menor vs. Mayor

Para identificar adecuadamente la viruela, es necesario comprender la diferencia en la enfermedad entre las infecciones con los virus variola mayor y menor. La viruela mayor tiene una tasa de mortalidad general de más del 30 por ciento, mientras que la viruela menor tiene una mortalidad de alrededor del 1 por ciento.

  • La viruela mayor se caracteriza por 1 a 4 días de fiebre de 101 grados o más antes del inicio de las lesiones. Las lesiones serán profundas y duras, posiblemente con la depresión en la corona. Todas las lesiones serán en la misma etapa de desarrollo y se distribuirán por todo el cuerpo, posiblemente volviéndose confluentes, lo que significa que se colocan muy juntas sin una piel clara entre ellas. Las lesiones de viruela que son confluentes en la cara tienen una mortalidad más alta que ninguna confluencia. Las lesiones de la viruela que confluyen en el tronco y la cara tienen la mayor mortalidad.
  • Es poco probable que la viruela menor tenga fiebre antes del inicio de las lesiones. Es más probable que las lesiones aparezcan primero en los brazos, la cara, las palmas de las manos, las plantas de los pies y el interior de la boca. Al igual que la viruela mayor (y, a diferencia de la varicela), las lesiones serán duras y redondas. Las lesiones se desarrollan en las mismas etapas, pero se desarrollan más lentamente que durante la gran viruela, moviéndose entre las etapas (decoloración, grano elevado, ampolla dura) a una velocidad de uno o dos días por etapa. Es probable que un paciente de viruela menor parezca desanimado y no tenga energía (moribundo).

Los proveedores de atención médica están buscando cualquiera de los signos de viruela mayor o al menos cuatro de los signos de viruela menor para tener una alta sospecha de viruela como diagnóstico.

Si se sospecha que el paciente tiene viruela, el médico puede ordenar un análisis de sangre para detectar el virus de la viruela. Si la prueba es positiva, se confirmaría la viruela. Si la prueba es negativa, la viruela no es el diagnóstico.

Diagnósticos diferenciales

Otros poxvirus pueden imitar el aspecto de la viruela, pero son significativamente menos letales que la viruela. Algunos de estos están estrechamente relacionados con el virus variola.

Ortopoxvirus

Existen varias versiones zoonóticas (infectan animales y humanos) de ortopoxvirus, la familia de virus que incluye la viruela, que es la causa de la viruela. Estos a menudo se ven como la viruela y pueden ser similares. Algunos pueden ser serios.

  • La viruela afecta tanto a las vacas como a los humanos. Antes de que se generalizara la vacunación clínica (que proviene de la palabra latina para vaca), los agricultores desarrollarían cierta inoculación de variola a través de la exposición a la viruela.
  • Vaccinia es otro virus que afecta al ganado y es el virus base para la vacuna contra la viruela.
  • La viruela del mono es la que está más relacionada con la viruela y aún infecta naturalmente a los humanos en algunas naciones africanas. Tiene una tasa de mortalidad del 1 al 8 por ciento.
  • Camelpox afecta a los camellos y puede cruzar a los humanos.
  • Buffalopox está estrechamente relacionado con la vacuna y es común en la India.

Debido a que se suspendió la vacunación contra la viruela en 1980, las poblaciones humanas han perdido inmunidad no solo contra la viruela sino también contra muchos de estos virus de la zoosis.

Varicela y Herpes-Zoster

La varicela es principalmente una enfermedad infantil causada por el virus de la varicela zoster. Los niños generalmente no tienen fiebre u otros signos y síntomas antes de que aparezcan las lesiones de la viruela. Como se mencionó anteriormente, las lesiones de varicela son menos robustas que las de la viruela y es muy poco probable que aparezcan en las palmas de las manos o en las plantas de los pies.

La culebrilla (herpes-zoster) es una infección secundaria del mismo virus de la varicela y aparece principalmente en pacientes ancianos. Las lesiones de la culebrilla siguen las vías nerviosas principales y casi siempre están en un lado del cuerpo (unilateral).