Diferencia entre una epidemia y una pandemia

Epidemia es un término que a menudo se usa ampliamente para describir cualquier problema que se haya salido de control. Hablando médicamente, una epidemia se define como “una ocurrencia generalizada de una enfermedad en una comunidad en un momento determinado”.

Clave para esta definición es la palabra “ocurrencia”. Una epidemia es un evento en el que una enfermedad se propaga activamente . En contraste, el término pandemia se relaciona con la propagación geográfica y se usa para describir una enfermedad que afecta a todo un país o al mundo entero.

Si bien el uso ocasional de la epidemia puede no requerir tales matices, es importante conocer las diferencias entre estos dos términos (y otros similares, como brote y endémico ) al considerar las noticias de salud pública. Además, desde un punto de vista epidemiológico, términos como estos dirigen la respuesta de salud pública a un mejor control y prevención de una enfermedad.

Confusión común

Si bien la epidemia se usa normalmente para describir asuntos de salud (por ejemplo, la crisis de los opioides en los Estados Unidos ha crecido hasta alcanzar proporciones epidémicas ), a veces se usa coloquialmente para describir el comportamiento (¡ hay una epidemia de rabietas entre los preescolares! ) O fenómenos conductuales histeria epidémica “).

Si bien los usos no son inapropiados en el contexto moderno, pueden causar confusión. Además, incluso cuando se usa la palabra para definir problemas de salud, es posible que no represente con precisión la escala o la progresión de una enfermedad. En algunos casos, términos como brote o endémicopueden ser más apropiados. En otros, la epidemia puede fallar en describir la escala del problema y definirse mejor como una pandemia.

Clasificación de eventos de la enfermedad

La epidemiología es la rama de la medicina que se ocupa de la incidencia, la distribución y el control de las enfermedades.

En los Estados Unidos, el cuerpo principal que recopila y supervisa estos datos son los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC). Entre sus muchas funciones, el CDC tiene la tarea de dirigir la respuesta adecuada a la aparición de una enfermedad.

Si bien el nivel de aparición de la enfermedad se puede describir de muchas maneras, se define principalmente por dos factores medibles:

  • El patrón y la velocidad con que se mueve una enfermedad (conocida como tasa de reproducción)
  • El tamaño de la población susceptible (conocido como tamaño crítico de la comunidad)

El papel de la epidemiología es determinar la prevalencia de la enfermedad (la proporción de personas afectadas dentro de una población) y la incidencia (la aparición de una enfermedad durante un período específico de tiempo) para dirigir la respuesta adecuada de salud pública.

Definiciones

Según la prevalencia de la enfermedad, la incidencia y las vías de enfermedad conocidas o desconocidas, hay varias formas en que un epidemiólogo podría describir un evento de enfermedad:

  • Esporádico se  refiere a una enfermedad que ocurre con poca frecuencia o irregularmente. Los patógenos transmitidos por los alimentos, como la Salmonella o la E. coli , a menudo pueden causar brotes de enfermedades esporádicas.
  • El grupo se refiere a una enfermedad que ocurre en números más grandes, aunque el número real o la causa pueden ser inciertos. Un ejemplo es el grupo de casos de cáncer a menudo reportados después de un desastre químico o de una planta nuclear.
  • Endémica se  refiere a la presencia constante y / o prevalencia habitual de una enfermedad en una población geográfica. 
  • La hiperendemia se refiere a niveles persistentes y altos de enfermedad muy por encima de lo que se ve en otras poblaciones. Por ejemplo, el VIH es hiperendémico en partes de África, donde una de cada cinco adultos tiene la enfermedad, y endémica en los Estados Unidos , donde aproximadamente uno de cada 300 está infectado.
  • La epidemia se  refiere a un aumento repentino en el número de casos de una enfermedad por encima de lo que normalmente se espera. 
  • El brote  tiene la misma definición que una epidemia, pero a menudo se usa para describir un evento geográfico más limitado.
  • Pandemia se  refiere a una epidemia que se ha extendido a varios países o continentes, afectando generalmente a un gran número de personas.

En contraste, una plaga no es un término epidemiológico sino uno que se refiere específicamente a una enfermedad bacteriana contagiosa caracterizada por fiebre y delirio, como la peste bubónica .

Epidemia vs Pandemia

Si bien los términos pueden sugerir que existe un umbral específico por el cual un evento se declara un brote, epidemia o pandemia, la distinción suele ser borrosa, incluso entre los epidemiólogos.

Parte de la razón de esto es que algunas enfermedades se vuelven más prevalentes o letales con el tiempo, mientras que otras se vuelven menos, lo que obliga a los CDC a ajustar regularmente sus modelos estadísticos.

Los epidemiólogos son cautelosos acerca de cómo describen un evento de enfermedad para que se ubique en el contexto apropiado. Si bien la epidemia sugiere una enfermedad que está fuera de control, los eventos descritos como agrupamientos infieren un evento aislado de menor preocupación.

El CDC también reconoce que ciertos términos pueden provocar un pánico indebido. Un ejemplo es el brote de Zika de 2016, que provocó una alarma en los Estados Unidos cuando se identificaron siete casos en Florida y Texas.

Incluso con el VIH, una enfermedad diseminada en gran parte del planeta, el término pandemia ha sido reemplazado cada vez más por una epidemia,dada la amplia distribución de tratamientos efectivos y la disminución de las tasas en algunas regiones previamente hiper-prevalentes.

Por otro lado, a medida que la influenza se vuelve más virulenta año tras año, los funcionarios de salud pública comúnmente referirán los brotes estacionales como pandemias, particularmente dado el brote de H1N1 2009en los Estados Unidos, en el que más de 60 millones de estadounidenses se vieron afectados, lo que resultó en 274,304 hospitalizaciones y 12,469 muertes.

Esto no sugiere que las pandemias se aborden de la misma manera que un brote más limitado, dada la necesidad de cooperación internacional. Por otro lado, un brote puede ser tratado no menos agresivamente que una pandemia si tiene el potencial de expandirse más allá de sus fronteras, como puede ocurrir con el virus del Ébola.

Fases de una pandemia

Si bien hay pasos de procedimiento que tomarán los CDC para evaluar y clasificar un evento de enfermedad, la estadificación real de una epidemia (esencialmente el resumen de cuándo la propagación de la enfermedad es lo suficientemente grave como para tomar acciones específicas) puede variar según la patogenia (vía ) de una enfermedad y numerosos otros factores epidemiológicos.

El modelo de estadificación utilizado para dirigir la respuesta de salud pública involucra específicamente la influenza (la gripe). En 1999, la Organización Mundial de la Salud (OMS) lanzó el primer  plan de preparación para una pandemia de influenza  en el que describía la respuesta adecuada basada en seis fases claramente descritas. El objetivo del plan es coordinar la respuesta global al proporcionar a los países un modelo desde el cual elaborar sus propias estrategias nacionales basadas en los recursos disponibles. Estados Unidos lanzó su primer  plan de influenza pandémica en 2005.

El mismo modelo básico se puede aplicar con variaciones a otras epidemias, como la  tuberculosis , la  malaria y el virus Zika.

Las fases 1 a 3 están diseñadas para ayudar a los funcionarios de salud pública a saber que es hora de desarrollar las herramientas y los planes de acción para responder a una amenaza inminente. Las fases 4 a 6 son cuando los planes de acción se implementan en coordinación con la OMS.

La OMS revisó las fases en 2009 para distinguir mejor entre preparación y respuesta. El plan está destinado únicamente a abordar las pandemias de influenza, dada su alta tasa de mutación y la capacidad del virus para saltar de animales a humanos .

Etapas de la OMS de una pandemia de gripe

  • La fase 1 es el período durante el cual no se informa que los virus animales causen infección en los seres humanos.
  • La fase 2 es el primer nivel de amenaza en el que se confirma que un virus ha saltado de un animal a los humanos.
  • La fase 3 es cuando se confirman los casos esporádicos o pequeños grupos de enfermedades, pero la transmisión de persona a persona no se ha producido o se considera poco probable que sufra un brote.
  • La fase 4 es el punto donde la transmisión de persona a persona o un virus humano-animal ha causado un brote en toda la comunidad.
  • La fase 5 es cuando la transmisión del virus de persona a persona ha causado la propagación de la enfermedad en al menos dos países.
  • La fase 6 es el punto en el que la enfermedad se declara una pandemia que se ha propagado a al menos otro país.

El plazo para cada fase puede variar significativamente, desde meses hasta décadas. No todos progresarán a la fase 6, y algunos incluso pueden revertirse si un virus se debilita espontáneamente.

Pandemias notables en la historia

Además del VIH, que ha matado a más de 39 millones de personas desde 1982, ha habido otras pandemias igualmente devastadoras en la historia:

  • La plaga de Justiniano de 541 dC se atribuyó a la peste bubónica y eliminó a la mitad de la población de Europa (25 millones) en un año.
  • La Plaga Negra , que se extendía desde Asia hasta Europa, mató a más de 75 millones de personas entre 1347 y 1353.
  • La primera pandemia de cólera de 1816 a 1824 se extendió desde India hasta Indonesia y Rusia, matando a más de 40 millones.
  • La pandemia de gripe española de 1918 mató a más de 50 millones de personas en un año, incluidos 675,000 estadounidenses.
  • La pandemia de viruela del siglo XX se cobró entre 300 y 500 millones de vidas y hasta 50 millones por año hasta el desarrollo de la vacuna Salk en 1955.
  • La pandemia de tuberculosis en curso continúa matando a más de 1.5 millones de personas anualmente. A pesar de la disponibilidad del tratamiento efectivo, la resistencia a múltiples medicamentos ha mantenido los esfuerzos para revertir la progresión de la pandemia.

Cómo el VIH se convirtió en una de las peores pandemias del mundo

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I am Dr. Christopher Loynes and I specialize in Bone Marrow Transplantation, Hematologic Neoplasms, and Leukemia. I graduated from the American University of Beirut, Beirut. I work at New York Bone Marrow Transplantation
Hospital and Hematologic Neoplasms. I am also the Faculty of Medicine at the American University of New York.