Causas de la disnea nocturna paroxística

La disnea paroxística nocturna, a menudo llamada “PND” por los médicos, es un síntoma particularmente angustiante generalmente causado por la  insuficiencia cardíaca . Una persona que tiene PND se despertará repentinamente de un sueño profundo con disnea grave   (dificultad para respirar) y se encontrará jadeando por aire, tosiendo y sintiéndose obligada a levantarse de la cama y asumir una postura erguida. Como mínimo, la víctima se sentará en el borde de la cama y, a menudo, sentirá la necesidad de ir a una ventana abierta a tomar aire.

La falta de aliento generalmente mejora durante varios minutos. Sin embargo, incluso después de que los síntomas desaparezcan, todavía puede ser imposible volver a dormir después de un episodio de PND, debido a la ansiedad que comúnmente produce este síntoma muy angustioso y dramático.

Algunas veces el PND no se resuelve rápidamente y en su lugar puede persistir. Debido a que los síntomas son invariablemente demasiado graves para ignorarlos, un episodio persistente de PND obliga a una llamada al 911 o un viaje a la sala de emergencias.

Ya sea que se resuelva o no por sí solo, la PND siempre es un signo peligroso que generalmente indica que la insuficiencia cardíaca de una persona está empeorando sustancialmente. Por lo tanto, cualquier persona que experimente PND debe comunicarse con su médico de inmediato, incluso si los síntomas se resuelven rápidamente.

Causas

La disnea paroxística nocturna generalmente es causada por insuficiencia cardíaca congestiva, más comúnmente (pero no siempre) en personas que también han tenido episodios de disnea con esfuerzo, o de  ortopnea  (falta de aliento cuando se acuesta).

Las personas que experimentan PND también suelen tener al menos algún  edema  (hinchazón) en los pies y las piernas que, en la insuficiencia cardíaca, generalmente indica una sobrecarga de líquidos.

En las personas que tienen insuficiencia cardíaca, acostarse para dormir puede causar cambios significativos de líquidos en el cuerpo. Por un lado, el líquido tiende a pasar de los tejidos al plasma, lo que aumenta el volumen del plasma.

Además, parte del exceso de líquido, que la gravedad se ha “acumulado” en las piernas o el abdomen durante el día, es capaz de moverse desde las partes inferiores del cuerpo cuando la persona se acuesta. Este exceso de líquido puede redistribuir a los pulmones.

A veces, estos cambios de líquidos causan dificultad para respirar tan pronto como la persona con insuficiencia cardíaca se acuesta. Este cambio inmediato de líquido produce el síntoma de la ortopnea. Las personas que tienen ortopnea aprenden rápidamente a elevar la cabecera de sus camas, lo que tiene el efecto de mantener sus pechos elevados. Esto ayuda a evitar que el líquido se mueva hacia sus pulmones. (Esta es también la razón por la que los médicos suelen preguntar a sus pacientes con insuficiencia cardíaca cuántas almohadas usan por la noche; es una estimación aproximada del grado de ortopnea que la persona está experimentando).

Pero con la PND, los cambios de líquidos no causan síntomas de inmediato. Más bien, se produce una cadena de eventos que eventualmente (después de que el individuo haya tenido la oportunidad de quedarse dormido) produce un inicio de disnea tardío, y generalmente mucho más grave. El motivo de la aparición tardía de los síntomas en personas con PND no está del todo claro. Se piensa que quizás el centro respiratorio en el cerebro pueda deprimirse durante el sueño en personas con insuficiencia cardíaca, o que la reducción de los niveles de adrenalina durante el sueño pueda deprimir la función cardíaca y gradualmente permita que se acumule líquido en los pulmones.

¿Puede ser causada la PND por afecciones distintas a la insuficiencia cardíaca?

La forma “correcta” de usar el término “PND” no está completamente de acuerdo con los médicos. Los cardiólogos generalmente consideran que la PND es un término artístico, y tienden a aplicarlo exclusivamente a pacientes con insuficiencia cardíaca congestiva. Este uso imparte un significado particular a la “PND”. Las personas con insuficiencia cardíaca que desarrollan PND tienen muchas probabilidades de desarrollar una insuficiencia cardíaca aguda más grave muy pronto. Esto significa que deben recibir una terapia agresiva de inmediato para evitar que ocurra un episodio grave o posiblemente mortal de insuficiencia cardíaca.

Entonces, cuando los cardiólogos dicen “PND”, están haciendo una declaración diagnóstica y pronóstica.

Sin embargo, estrictamente hablando, la “disnea nocturna paroxística” realmente significa simplemente “falta de aliento repentina por la noche”, y como tal puede aplicarse a cualquier condición médica que pueda producir disnea durante el sueño. Entonces, entre la comunidad médica en general, “PND” es solo una descripción de un síntoma. Por lo tanto, escuchará la “PND” aplicada a varias afecciones médicas diferentes que pueden causar disnea repentina en la noche. Estas condiciones son bastante numerosas e incluyen  apnea del sueño ,  asma y  embolia pulmonar . También incluyen afecciones cardíacas distintas de la insuficiencia cardíaca congestiva, como  la insuficiencia cardíaca diastólica  y la isquemia cardíaca aguda   (como ocurre con el  síndrome coronario agudo ).