Causas del dolor de cuello y opciones de tratamiento

Todo lo que necesitas saber sobre el dolor de cuello.

Existen muchas causas potenciales de dolor de cuello, que van desde problemas agudos, como distensiones musculares y latigazos, hasta afecciones que se desarrollan con el tiempo, como la espondilosis cervical (artrosis del cuello) y el síndrome de dolor miofascial. Los nervios pinchados, las infecciones, las fracturas y los problemas de la médula espinal son otras razones posibles por las que puede experimentar dolor de cuello.

El diagnóstico de su dolor de cuello primero implica un historial médico detallado, por el cual su médico le hará preguntas sobre la ubicación, la intensidad y la calidad de su dolor, por ejemplo, si su dolor es leve versus intenso o ardiente versus agudo. Luego, su médico realizará un examen físico, a veces seguido de una prueba.

Llegar a la parte inferior del dolor de cuello es importante para que pueda seguir adelante con un plan de tratamiento adecuado y eficaz, que variará según el motivo de su incomodidad.

Causas

Su cuello está formado por múltiples huesos, ligamentos, discos, músculos y nervios que forman la parte superior de la médula espinal. La lesión o enfermedad de cualquiera de estas estructuras puede provocar dolor de cuello.

Causas relacionadas con el músculo esquelético

La mayoría de los casos de Debe realizarse una cirugía para la radiculopatía cervical de Debe realizarse una cirugía para la radiculopatía cervical se deben a un problema musculoesquelético.

Tensión de cuello

Una tensión en los músculos del cuello, llamada tensión del cuello (cervical), se produce cuando los músculos del cuello están demasiado estirados o desgarrados. Esto puede ser resultado de una lesión (por ejemplo, un accidente de vehículo motorizado) o de tensiones cotidianas como mala postura y hábitos de sueño.

El dolor inicial de una distensión del cuello a menudo se describe como agudo o como un cuchillo. A medida que pasa el tiempo, el dolor a menudo se vuelve más doloroso o palpitante en calidad. Además del dolor, otros síntomas de una distensión en el cuello incluyen rigidez y espasmos musculares.

Lesión por latigazo cervical

El latigazo cervical es un evento que puede causar una distensión del cuello (cuando los músculos están demasiado estirados o desgarrados) o esguince (cuando los ligamentos están demasiado estirados o desgarrados).

El latigazo ocurre cuando una fuerza externa hace que su cuello se convierta repentinamente en hiperextensión (una cantidad extrema de arqueamiento de cuello y espalda) seguido rápidamente por una hiperflexión (una cantidad extrema de flexión hacia adelante).

Si bien la causa más común del latigazo cervical es un accidente automovilístico en la parte trasera, las lesiones causadas por deportes de contacto (por ejemplo, fútbol) y el abuso físico (por ejemplo, el síndrome del bebé sacudido) también pueden causar una lesión por latigazo.

Además del dolor de cuello, que puede variar en intensidad de leve a severo, otros síntomas de latigazo cervical incluyen:

  • Espasmos musculares de cuello y hombros
  • Flexibilidad reducida del cuello. Rango de movimiento.
  • Incapacidad para mover el cuello.
  • Un dolor de cabeza, especialmente uno en la parte posterior de la cabeza.

Espondilosis cervical

La espondilosis cervical , también conocida como osteoartritis del cuello, es el nombre que se le da a los cambios degenerativos o de “desgaste” en las articulaciones pequeñas y el cartílago de su cuello. El dolor de la espondilosis cervical varía en intensidad de leve a severo, generalmente mejora con el reposo y puede asociarse con dolores de cabeza o sensaciones de estallido ( crepitación ) al girar el cuello.

A medida que el cartílago en su cuello continúa desgastándose, se pueden desarrollar crecimientos óseos ( espolones óseos ). Estos ocupan espacio y pueden eventualmente ejercer presión sobre los nervios que corren por la columna vertebral. Los nervios comprimidos pueden provocar entumecimiento, hormigueo y sensaciones eléctricas en los brazos y los hombros.

En general, la espondilosis cervical es una afección extremadamente común, especialmente en personas de mediana edad a mayores. Además de la edad, otros factores que aumentan el riesgo de una persona de desarrollar espondilosis cervical incluyen:

  • De fumar
  • Lesión previa o traumatismo en el cuello.
  • Antecedentes familiares de la enfermedad.
  • Trabajar en un trabajo que requiere movimientos repetitivos del cuello o levantar objetos pesados
  • Obesidad

Dolor discogénico cervical

El dolor discogénico cervical se produce por cambios en la estructura de uno o más de los discos en su cuello, que sirven como almohadillas entre los huesos del cuello. Este cambio en la arquitectura del disco puede deberse a una lesión o puede ocurrir más comúnmente como resultado del proceso natural de envejecimiento.

Los síntomas comunes del dolor discogénico incluyen un dolor similar al de la presión o ardor en el cuello al girar o inclinar la cabeza. El dolor también puede empeorar cuando el cuello se mantiene en una posición durante períodos prolongados, como cuando conduce, lee o trabaja en una computadora. Además del dolor, puede haber estrechez muscular asociada y espasmos.

Por último, cuando las fibras externas resistentes (llamado anillo fibroso) de un disco del cuello se deshilachan, pueden irritar los nervios cercanos y causar dolor o sensaciones extrañas que se mueven hacia el brazo o el hombro.

Dolor miofascial

Myofascial pain—that which comes from tight, tender areas of a muscle that are also sensitive to pressured touch—can develop after a neck injury or because of chronically poor posture. The pain, often reported as deep and aching, often comes in the form of trigger points, which can be felt as hard nodules in the muscle under your fingers. 

When pressed (or even simply touched in some cases,) trigger points are not only locally painful, but they refer to other areas as well, such as the shoulder, upper back, or back of the head.

Neck Fracture

fracture of one of the seven bones in the neck (called your cervical vertebrae) often occurs as a result of major trauma, like a car accident, high-impact sports injury, or fall.

Junto con el dolor de cuello severo que puede extenderse a los hombros y brazos, también pueden presentarse hematomas e hinchazón. La consecuencia más preocupante de una fractura de cuello es el daño a la médula espinal, que puede conducir a la parálisis o la muerte.

Hiperostosis esquelética idiopática difusa (DISH)

La hiperostosis esquelética idiopática difusa (DISH, por sus siglas en inglés)ocurre cuando los ligamentos y los tendones que se extienden a lo largo de la columna vertebral se calcifican y endurecen. Muchas personas con DISH no tienen ningún síntoma, pero las que lo hacen a menudo reportan dolor intenso y rigidez en el cuello y la parte superior de la espalda que empeora con el tiempo.

Causas relacionadas con los nervios

Además de las afecciones musculoesqueléticas, los problemas nerviosos pueden causar dolor en el cuello.

Tenga en cuenta que, en muchos casos, una combinación de problemas nerviosos y musculoesqueléticos es la fuente detrás del dolor de cuello de una persona.

Radiculopatía cervical

La radiculopatía ocurre cuando una estructura espinal ejerce presión o irrita de otra manera una raíz nerviosa, que es un grupo de nervios que se ramifican de la médula espinal y salen de la columna vertebral a través de orificios en los lados conocidos como agujeros .

Por lo general, los culpables detrás de una persona que desarrolla radiculopatía cervical (cuello) son discos salientes o herniados y cambios degenerativos en los discos debido al envejecimiento o las lesiones.

Los síntomas de la radiculopatía cervical incluyen dolor doloroso o ardiente en el cuello, la parte superior del brazo o el hombro, o entre los omóplatos. Algunas veces el dolor ocurre en el pecho, el pecho o la cara. La sensación de alfileres y agujas, adormecimiento y debilidad también pueden ocurrir en los brazos.

Síndrome del cordón central

El síndrome de la médula central se refiere al daño a la médula espinal como resultado de una lesión en el cuello, un tumor en la médula espinal o la espondilosis cervical. El síndrome del cordón central es un problema grave, mucho más que la radiculopatía cervical, ya que afecta a algo más que las raíces nerviosas espinales.

Además del dolor de cuello y un rango de movimiento reducido, el síndrome del cordón central del cuello generalmente causa que las personas experimenten entumecimiento y debilidad en sus manos y brazos. En casos severos, una persona puede experimentar dificultad para caminar, controlar su intestino o vejiga y disfunción sexual.

Otras causas

Además de las afecciones musculoesqueléticas y nerviosas, otras causas del dolor de cuello incluyen la disección de la arteria cervical, la meningitis, las infecciones localizadas en los tejidos del cuello y el cáncer.

Meningitis

La meningitis se refiere a la inflamación de las meninges, que son tejidos que recubren el cerebro y la médula espinal. Los síntomas de la meningitis incluyen rigidez en el cuello, fiebre, dolor de cabeza y confusión. También puede causar dolor muscular intenso, náuseas o vómitos, confusión, sensibilidad a la luz o convulsiones. Con una forma mortal de meningitis bacteriana llamada meningitis meningocócica (causada por la bacteria Neisseria meningitides ) , se puede formar una erupción oscura y púrpura.

Infecciones de la columna cervical

De manera poco frecuente, pero muy grave, puede ocurrir una infección de la columna cervical, ya sea debido a una bacteria, un hongo o una tuberculosis.

Tres tipos de infecciones del cuello incluyen:

  • Osteomielitis vertebral: una infección que involucra una o más vértebras cervicales (uno de los siete huesos en el cuello)
  • Discitis: An infection of one of the discs in the neck
  • Epidural abscess: A collection of pus within the spinal canal, which is the tunnel that houses the spinal cord

Constant neck pain, even in the nighttime, is the most common symptom of a person with a cervical spine infection. Other symptoms may include neck stiffness, weakness, numbness, low-grade fever, chills, and night sweats.

Rarely, an infection within the deeper tissue layers of the neck (called a deep space neck infection) may occur. Besides neck pain, other symptoms may be present depending on the location of the infection; examples include a sore throat, trismus (inability to open the jaw), breathing difficulties, and problems or pain with swallowing.

Cancer

Ciertos cánceres de cabeza y cuello, como el cáncer de la glándula faríngea o salival, pueden causar dolor de cuello. Además, el cáncer que se diseminó (metastatizó) de otra área del cuerpo a la columna cervical puede causar dolor.

Disección de la arteria cervical

El dolor de cuello, el dolor facial o de cuero cabelludo y el dolor de cabeza son síntomas que pueden preceder a una disección de la arteria cervical,cuando las capas de la pared de la arteria carótida o vertebral se separan.

Además del dolor, otros síntomas potenciales de esta afección potencialmente mortal incluyen una pupila pequeña, párpados caídos, visión doble, mareos y vómitos. Como resultado de una disección de la arteria cervical, la mayoría de las personas desarrollan signos de un accidente cerebrovascular o un ataque isquémico transitorio .

Cuándo ver a un doctor

Teniendo en cuenta que hay muchas causas potenciales de dolor de cuello, es importante buscar atención médica. Esto es especialmente cierto si ha sufrido algún tipo de lesión o traumatismo en el cuello, el dolor es intenso / empeora / persistente (no mejora después de una semana) o su dolor lo mantiene despierto durante la noche.

Los síntomas asociados que también justifican buscar atención médica incluyen:

  • Hormigueo, entumecimiento y / o debilidad que se mueve hacia abajo de sus brazos o piernas
  • Un dolor de cabeza o mareo
  • Problemas de la vista
  • Perdió el control sobre su vejiga o intestinos
  • Pérdida del equilibrio
  • Inestabilidad del cuello
  • Fiebre o escalofríos
  • Pérdida de peso

Diagnóstico

Diagnosticar la causa del dolor de cuello puede ser una tarea difícil. Incluso con las muchas pruebas y exámenes disponibles para los médicos de hoy, diferenciar entre las causas probables puede ser un desafío.

Para iniciar el proceso de diagnóstico, su médico primero determinará si su dolor de cuello es traumático o no traumático. El dolor de cuello por un trauma agudo generalmente se observa en una sala de emergencias y requiere un ritmo de atención más rápido.

Evaluación del dolor de cuello traumático

Si experimenta un traumatismo en el cuello y está siendo tratado por los paramédicos o los proveedores de la sala de emergencias, primero deberá estabilizarse. Si bien es una parte inicial de su tratamiento, los pasos que se siguen también ayudan a los proveedores a recopilar información que se utilizará para formar un diagnóstico.

Estabilización, vitales e inmovilización

En situaciones de trauma, los proveedores de atención médica primero administrarán primeros auxilios e inmovilizarán su cuello con una tabla de respaldo y un collarín cervical rígido con soportes para la cabeza en los lados. Una vez que se haya estabilizado, el equipo de atención médica revisará sus signos vitales, lo que puede proporcionarle pistas sobre la gravedad de su afección.

En muchos casos de traumatismo agudo del cuello, su equipo de atención de emergencia procederá luego a la obtención de imágenes urgentes de su cuello, omitiendo el historial médico más intenso y detallado y el examen que experimentaría una persona con dolor cervical no traumático.

Evaluación del dolor de cuello no traumático

Si no ha experimentado un traumatismo importante reciente en el cuello, su médico comenzará con un historial médico y un examen detallado del cuello y neurológico.

Historial médico

Durante su historial médico, su médico le preguntará acerca de la intensidad, la duración, la calidad y la ubicación del dolor de cuello.

También preguntará acerca de los síntomas de “bandera roja” que podrían indicar un diagnóstico grave o potencialmente mortal (por ejemplo, compresión de la médula espinal, cáncer, infección, etc.). Al igual que el traumatismo en el cuello, la presencia de síntomas de “bandera roja” a menudo justifica que se avance con imágenes de cuello urgentes.

Examen de cuello

Una vez que sea el momento de su examen físico, su médico comenzará a buscar signos de hematomas, hinchazón, masas o bultos. También accederá a la amplitud de movimiento de su cuello y presionará los músculos del cuello para verificar la sensibilidad, el espasmo y los puntos de activación .

Examinación neurológica

Se realizará un examen neurológico en la mayoría de los casos de dolor de cuello. Además de acceder a la fuerza muscular, la sensación de la piel y los reflejos, su médico puede realizar maniobras o pruebas pertinentes.

Una prueba de este tipo, llamada prueba o maniobra de espumación , es particularmente útil para reproducir signos de radiculopatía cervical . En esta prueba, su médico presiona la parte superior de la cabeza de un paciente y la gira hacia el lado del dolor de cuello. La prueba es positiva si esta maniobra reproduce el dolor u otras alteraciones sensoriales como hormigueo.

Otra de las maniobras que puede realizar su médico es el signo de Lhermitte , en el cual una persona experimenta una sensación de shock en la que su cuello está flexionado. Si es positivo, esta prueba sugiere una posible compresión del cordón cervical, que puede ocurrir como resultado de una hernia de disco, espolón óseo, tumor o lesión de esclerosis múltiple .

Imágenes

Además del traumatismo agudo del cuello, las imágenes generalmente se reservan para una persona con deficiencias en el examen físico asociadas con su dolor de cuello. También está indicado para personas que experimentan síntomas de “bandera roja” o cualquier dolor de cuello y / o síntomas neurológicos nuevos, persistentes o que empeoren.

Por ejemplo, se puede ordenar una resonancia magnética (IRM) de la columna cervical para evaluar la radiculopatía cervical. También se ordena una IRM de la columna cervical si se sospecha una infección o malignidad.

Además, también se puede solicitar una radiografía de la columna cervical y / o una tomografía computarizada (TC) para confirmar una presunta fractura de cuello o diagnosticar la espondilosis cervical.

Análisis de sangre

Se pueden ordenar análisis de sangre, especialmente un recuento de glóbulos blancos y cultivos de sangre, si a su médico le preocupa que su dolor de cuello se deba a meningitis o una infección de la columna cervical.

Diagnósticos diferenciales

Si bien es lógico pensar que el dolor de cuello debe surgir del cuello, no siempre es así. De hecho, varias afecciones médicas pueden referir el dolor al cuello o causar dolor de cuello, entre otros síntomas más prominentes. Por ejemplo, un ataque de vesícula biliar, un desgarro del manguito de los rotadores, dolor de cabeza de tipo tensional, migraña o, más seriamente, un ataque cardíaco puede estar asociado con un dolor de cuello.

En estos casos, usualmente hay otros síntomas o pistas diagnósticas presentes. Por ejemplo, con una migraña , se puede reportar un aura junto con palpitaciones, dolor de cabeza unilateral, náuseas y / o vómitos, y sensibilidad a la luz. Del mismo modo, si su médico sospecha un ataque de vesícula biliar , se le ordenarán un ultrasonido y un análisis de sangre del hígado para buscar evidencia de uno. Si se sospecha angina o un ataque cardíaco, se ordenará un electrocardiograma (ECG) y enzimas cardíacas (un análisis de sangre).

A veces, las condiciones reumatológicas de todo el cuerpo, como la fibromialgia, la artritis reumatoide y la polimialgia reumática, se encuentran detrás del dolor de cuello de una persona. En estos casos, sin embargo, generalmente hay otras áreas de dolor además del cuello. Ciertos análisis de sangre, como la tasa de sedimentación del eritrocito marcador inflamatorio (ESR) o la proteína C reactiva (CRP) , también pueden ayudar a resolver el diagnóstico.

Tratamiento

El tratamiento del dolor de cuello depende completamente de su diagnóstico subyacente, pero a menudo incluye una combinación de terapias como medicamentos y terapia física.

Terapia de hielo y calor

Para las distensiones del cuello, aplicar una compresa fría en el área afectada durante 15 a 30 minutos a la vez, cuatro veces al día durante los primeros dos o tres días después de la lesión, puede reducir la inflamación y aliviar el dolor. Luego puede seguir aplicando calor húmedo (un baño o ducha tibia) a su cuello para aflojar los músculos tensos.

Medicamentos

Para un diagnóstico de dolor de cuello musculoesquelético o relacionado con los nervios, su médico puede recomendarle varios medicamentos, entre ellos relajantes musculares , antiinflamatorios no esteroides (AINE) , Tylenol (acetaminofeno) u opioides si el dolor es intenso.

Se pueden recomendar esteroides orales (p. Ej., Prednisona) o una inyección de esteroides ( cortisona ) para el diagnóstico de radiculopatía cervical o síndrome de la médula central. Los esteroides no solo funcionan para aliviar el dolor, sino que también ayudan a reducir la inflamación.

Para un diagnóstico de meningitis o una infección del cuello, se administrarán antibióticos y / o medicamentos antivirales o antifúngicos a través de su vena (llamada administración intravenosa).

Si no está contraindicado, los medicamentos antiplaquetarios (p. Ej., Aspirina) o medicamentos anticoagulantes ( heparina seguida de Coumadin (warfarina)) se utilizan para tratar una disección de la arteria cervical seguida de cirugía.

Terapia física

Para las distensiones del cuello y la radiculopatía cervical, su fisioterapeuta puede realizar ejercicios específicos para aliviar el dolor de cuello, fortalecer los músculos del cuello (con tracción cervical ) y mejorar el rango de movimiento del cuello. Para la espondilosis cervical, además de estirar los músculos, se puede recomendar la terapia de postura y el uso de un collarín cervical suave por períodos cortos de tiempo.

Terapias complementarias

A veces, las terapias complementarias se utilizan junto con los medicamentos tradicionales o terapias para aliviar el malestar. Por ejemplo, el masaje, la acupuntura o el biofeedback pueden ser útiles para las distensiones del cuello. Las inyecciones de puntos gatillo se pueden usar para tratar el dolor miofascial.

Cirugía

La cirugía no se usa comúnmente para tratar el dolor de cuello, pero puede justificarse en ciertas situaciones. Por ejemplo, con casos persistentes o graves de radiculopatía cervical, hay tres cirugías que generalmente se realizan, según la Academia Americana de Cirujanos Ortopédicos :

  • Discectomía y fusión cervical anterior (ACDF, por sus siglas en inglés):extirpación del disco herniado o degenerativo que pinza el nervio seguido de fusión de las vértebras
  • Reemplazo de disco artificial (ADR): remoción del disco degenerado para que pueda ser reemplazado por uno artificial
  • Laminoforaminotomía cervical posterior: extirpación del hueso, espolón óseo y tejidos circundantes que pellizcan el nervio afectado

Además, la cirugía, una angioplastia con o sin colocación de stent, es necesaria para reparar una arteria cervical disecada. Este tipo de cirugía generalmente es realizada por un cardiólogo intervencionista o un cirujano vascular.

Prevención

Si bien no es posible prevenir todos los diagnósticos de dolor de cuello, especialmente los relacionados con la edad (por ejemplo, la espondilosis cervical), hay algunas cosas que puede hacer para ayudar a controlar su dolor y minimizar sus posibilidades de sufrir un traumatismo o lesión en el cuello.

  • Mantenga una postura adecuada: por ejemplo, si observa una computadora durante largos períodos de tiempo, minimice la tensión en su cuello al sentarse a la altura de los ojos con la pantalla de su computadora y tomando pausas periódicas para levantarse y estirarse.
  • Aliviar el estrés: considerar técnicas de relajación o meditación de atención plena .
  • Hable con su médico acerca de la mejor posición para dormir para usted:por ejemplo, puede recomendar que evite dormir boca abajo o que le recomiende usar un rollo para el cuello , en lugar de una almohada.
  • Abróchese el cinturón : Siempre asegúrese de usar el cinturón de seguridad y hágalo correctamente.
  • Protéjase durante las actividades: use equipo de protección (por ejemplo, casco, arnés, etc.), use un observador y use colchonetas con cojines (si es posible) cuando practique deportes u otras actividades físicas que puedan causar daño a su cabeza o cuello.
  • Esté seguro al nadar: evite sumergirse en una piscina poco profunda o en un cuerpo de agua
  • Mantenga su hogar seguro: busque oportunidades para minimizar su necesidad de alcanzar cosas y hacer cambios para minimizar las caídas .
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I am Dr. Christopher Loynes and I specialize in Bone Marrow Transplantation, Hematologic Neoplasms, and Leukemia. I graduated from the American University of Beirut, Beirut. I work at New York Bone Marrow Transplantation
Hospital and Hematologic Neoplasms. I am also the Faculty of Medicine at the American University of New York.