Efectos secundarios neurológicos de la quimioterapia

Muchos de los medicamentos utilizados para matar el cáncer también nublan nuestras mentes y adormecen los nervios que envían información a nuestro cerebro.

No siempre es fácil distinguir a un amigo del enemigo. ¿Es un síntoma particular debido al cáncer, o los medicamentos que combaten ese cáncer? ¿O es por algo completamente distinto?

Hay varias formas diferentes en que los agentes quimioterapéuticos pueden dañar el sistema nervioso. Lo que sigue está lejos de ser exhaustivo, pero ofrece una visión general de algunas de las formas en que la quimioterapia puede dañar el sistema nervioso.

Las complicaciones pueden ocurrir tarde o temprano

Mientras que algunas consecuencias neurológicas de la quimioterapia ocurren inmediatamente, otras pueden tardar años en desarrollarse. El busulfán, por ejemplo, a menudo se usa para preparar a los pacientes para trasplantes de células madre, pero también se asocia comúnmente con convulsiones durante su administración. Por esta razón, se pueden usar medicamentos antiepilépticos como la fenitoína mientras se administra para prevenir las convulsiones. Sin embargo, el riesgo de convulsiones mejora cuando ya no se administra el medicamento.

La citarabina se usa a veces para tratar la leucemia y los linfomas, y también puede llevar a complicaciones poco después de la administración. Por ejemplo, puede llevar a confusión y encefalopatía, y también a hallazgos cerebelosos como la torpeza ( ataxia ). El medicamento debe interrumpirse inmediatamente si esto ocurre. Algunos pacientes se recuperan, pero otros no. La citarabina también se puede inyectar por  vía intratecal , pero esto puede llevar ocasionalmente a una mielopatía transversa con parálisis de la pierna y disfunción del esfínter. Nuevamente, el medicamento debe suspenderse inmediatamente si esto ocurre. El daño espinal de la citarabina suele ser permanente.

El metotrexato se puede usar para tratar una amplia variedad de cánceres y también causa una gran variedad de efectos secundarios potenciales, algunos de los cuales pueden ocurrir temprano y otros tarde. Por ejemplo, puede causar meningitis aséptica que se produce casi inmediatamente cuando el medicamento se administra por vía intratecal. La meningitis aséptica generalmente sigue a la administración intratecal y ocurre en hasta un 10 a 50 por ciento de los pacientes que reciben el medicamento de esta manera. Los síntomas incluyen dolor de cabeza y rigidez en el cuello, así como náuseas, vómitos y fiebre. Generalmente no se requiere tratamiento ya que los síntomas se resuelven por sí solos.

En contraste con estas complicaciones más agudas, el metotrexato también causa una leucoencefalopatía, es decir, un trastorno cerebral debido a cambios en las regiones mielinizadas del cerebro, que pueden ocurrir incluso años después de que los medicamentos se hayan detenido. Esto es especialmente preocupante cuando el metotrexato se usa para tratar enfermedades de personas jóvenes, como la leucemia infantil. Los efectos secundarios pueden variar desde discapacidades leves de aprendizaje hasta demencia severa. En la RMN, se pueden observar lesiones características.

Cambios cognitivos

Los cambios cognitivos graves, como la leucoencefalopatía por metotrexato, no son exclusivos de ese fármaco solo. De hecho, los cambios cognitivos son tan comunes en la quimioterapia que un término informal, “chemofog”, se acuñó para describir el fenómeno. Chemofog incluye una amplia gama de efectos secundarios cognitivos a menudo asociados con los medicamentos quimioterapéuticos, con síntomas que van desde una confusión leve hasta una demencia grave. La permanencia de estos cambios también puede variar.

La ifosfamida, por ejemplo, es un agente utilizado para tratar tumores sólidos. El medicamento a veces puede causar una encefalopatía, pero esto generalmente se recupera poco después de que el agente se detiene. Otras encefalopatías, como la leucoencefalopatía del metotrexato, pueden causar un déficit duradero.

El síndrome de encefalopatía reversible posterior (PRES) es otra complicación potencial de muchos agentes quimioterapéuticos, particularmente la ciclosporina y el tacrolimus. Estos medicamentos a menudo se usan para preparar a las personas para trasplantes de órganos. Los síntomas pueden incluir dolor de cabeza, confusión, convulsiones o déficits neurológicos focales. En las imágenes por resonancia magnética, se pueden observar intensificaciones similares a las nubes que a menudo se presentan cerca de la parte posterior del cerebro. Los medicamentos deben interrumpirse o cambiarse si el PRES está presente.

Trazos

El cáncer a menudo causa lo que los médicos denominan un estado hipercoagulable, lo que significa que los coágulos de sangre son más propensos a formatear tiempos y lugares inapropiados. Por ejemplo, se puede formar un coágulo en el cerebro, causando un derrame cerebral . Desafortunadamente, algunas quimioterapias también pueden causar accidentes cerebrovasculares, como metotrexato, cisplatino, imatinib y más.

Algunos agentes, como el bevacizumab y el sunitinib, atacan intencionalmente los vasos sanguíneos ya que los tumores a menudo crean nuevos vasos para enviar nutrientes al crecimiento anormal. Desafortunadamente, los efectos secundarios pueden incluir hemorragia o accidentes cerebrovasculares isquémicos. Como otro ejemplo, la L-asparaginasa se usa a menudo para tratar la leucemia linfoblástica aguda (LLA) y, en ocasiones, causa la trombosis del seno venoso incluso en niños. Esto generalmente se resuelve con una interrupción en el régimen de medicación. Si luego se administra un anticoagulante, a veces se puede reanudar el medicamento.

Neuropatías periféricas

Las neuropatías periféricas son un efecto secundario común de la quimioterapia, en particular para los agentes que contienen platino, como el cisplatino y el oxaliplatino. La neuropatía periférica causada por el cisplatino causa un adormecimiento progresivo y parestesias que comienzan en los bordes de los dedos de las manos y los pies y se extienden hacia adentro. Mientras que la sensación del cuerpo en el espacio está dañada, la sensación de dolor y temperatura casi siempre se libra, lo que distingue la neuropatía por cisplatino de la mayoría de las neuropatías que pueden ser causadas por el cáncer en sí. Los riesgos de reducir la dosis o cambiar a un agente menos neurotóxico como el carboplatino deben compararse con los beneficios de continuar con el tratamiento con cisplatino. La neuropatía puede empeorar o incluso comenzar meses después de interrumpir el tratamiento con cisplatino.

El oxaliplatino se asocia con la aparición repentina de parestesias en la mano, los pies y alrededor de la boca, que empeoran con el frío. También puede causar una neuropatía similar a la causada por el cisplatino, aunque la neuropatía de oxaliplatina es más fácilmente reversible.

Otros quimioterapéuticos asociados con la neuropatía periférica incluyen docetaxel, vincristina y paclitaxel, entre muchos otros.

Daño neuromuscular

El daño neuromuscular es menos común que la neuropatía periférica, pero aún puede ocurrir como resultado de la quimioterapia. La doxorubicina, el cisplatino, el etopósido y otros pueden conducir a un síntoma similar a la miastenia gravis . El imatinib utilizado para tratar algunas formas de leucemia puede causar calambres musculares y mialgias, pero generalmente son leves y responden a medicamentos como el calcio o el magnesio.

No es ningún secreto que la quimioterapia es un medicamento muy potente con altos riesgos de efectos secundarios. Lo que está escrito aquí es sólo un esquema muy amplio. Existe una razón por la que estos medicamentos generalmente se mantienen en reserva para enfermedades tan graves como el cáncer, en las que los beneficios de tomar el medicamento superan incluso los riesgos significativos. El propósito de este artículo no es disuadir a quienes necesitan estos medicamentos de tomarlos, sino asegurarse de que las personas estén conscientes de los posibles efectos secundarios para poder navegar mejor las complejidades del tratamiento del cáncer.