El sorprendente vínculo entre el asma y la neumonía

No hace mucho, un paciente entró a mi oficina quejándose de que tenían neumonía por asma . Al no recordar la neumonía del asma como una enfermedad que había aprendido en la escuela de medicina, le pregunté qué quería decir con esta condición. Al hablar con ella, esta persona con asma a largo plazo pensó que su asma había causado una neumonía por la cual estaba buscando tratamiento. Después de su visita, me di cuenta de que varias personas me han hecho dos preguntas similares sobre la neumonía del asma a lo largo de los años:

  1. ¿Puede el asma causar neumonía?
  2. ¿Puede la neumonía causar asma?

Veamos estas dos preguntas y por qué son importantes.

Asma y neumonia

Para discutir estas preguntas, primero debemos definir estas condiciones. El asma es una condición en la cual hay una obstrucción reversible de las vías respiratorias. A menudo se asocia con inflamación. La neumonía , en contraste, es una infección de los pulmones causada por virus, bacterias u hongos. (La neumonía química también es una posibilidad).

Causas vs Factores de Riesgo

También es importante distinguir las causas y los factores de riesgo. A diferencia de una causa, un factor de riesgo aumenta el riesgo de que algo suceda, pero no es la causa. Por ejemplo, nadar en el océano puede aumentar su riesgo de ahogarse, pero no es la causa de ahogarse. Un factor de riesgo puede no causar una enfermedad pero podría predisponerlo a desarrollar la enfermedad.

El asma como causa de neumonía

Primero nos preocupamos después de que se encontró un vínculo entre el tratamiento de la EPOC y la neumonía. En este momento, una revisión de estudios ha confirmado que quienes usan esteroides inhalados junto con agonistas beta de acción prolongada (LABA) (una combinación de esteroides inhalados / LABA para la EPOC) tienen casi el doble de probabilidades de desarrollar una neumonía grave que aquellos que usan una LABA solo. Con la EPOC, parece que Flovent (fluticasona) se asocia a estas complicaciones con algo más de frecuencia que Pulmicort (budesonida).

Un estudio de 2017 encontró un escenario similar con el asma. Las personas que fueron tratadas con  esteroides inhalados para el asma fueron 83 por ciento más propensas a desarrollar neumonía que aquellas que no usaron estos inhaladores. El aumento del riesgo de neumonía, a diferencia de lo que ocurre con la EPOC, es similar con Flovent y Pulmicort.

No se sabe exactamente por qué los esteroides inhalados aumentan el riesgo de neumonía, aunque es probable que esté relacionado con el efecto de los esteroides en el sistema inmunológico. Se sabe desde hace mucho tiempo que las personas que usan esteroides orales (como las afecciones reumatoides) tienen un mayor riesgo de desarrollar infecciones a medida que los esteroides “calman” la respuesta inmunitaria.

Si bien debe tener en cuenta este riesgo potencial, no significa que deba dejar de tomar sus medicamentos para el asma. Si bien todos los medicamentos para el asma pueden tener efectos secundarios , los esteroides inhalados pueden mejorar significativamente los síntomas del asma. Detener los esteroides inhalados podría ser potencialmente más peligroso para su salud que el riesgo de neumonía que se menciona aquí. El riesgo de enfermedad e incluso la muerte por asma grave ( estado asmático ) sigue siendo un problema en los Estados Unidos y en todo el mundo.

¿Puede la neumonía causar asma?

La pregunta inversa que escuchamos es si la neumonía puede conducir al asma. Existe una enorme cantidad de interés en una bacteria atípica llamada Mycoplasma pneumoniae que es la más común responsable de la neumonía ambulante. Por lo general, se piensa que esta infección es autolimitada, lo que significa que los síntomas se resolverán incluso si no recibe tratamiento con antibióticos. Sin embargo, los científicos han descubierto que la infección por Mycoplasma pneumoniae causa lo siguiente en los animales:

  • Infección crónica: aunque se cree que es autolimitada, los científicos continúan encontrando evidencia de la infección en los pulmones de los animales muchos meses después de la infección.
  • Inflamación crónica de los pulmones: en estudios con ratones, una sola infección con Mycoplasma pneumoniae condujo a la inflamación de los pulmones hasta por 18 meses.
  • Pruebas de función pulmonar anormales:  durante el mismo período de tiempo, los científicos encontraron evidencia tanto de obstrucción como de hiperreactividad de las vías aéreas.

Existe evidencia adicional de una relación entre la neumonía y el asma en los seres humanos. Los científicos han encontrado evidencia de que Mycoplasma pneumoniae puede causar una exacerbación del asma y, en primer lugar, conducir al desarrollo de asma. En particular, los científicos han encontrado:

  • Mycoplasma pneumoniae es más comúnmente identificada entre las personas hospitalizadas con asma en comparación con las personas hospitalizadas por otras razones.
  • Mycoplasma pneumoniae se detecta comúnmente en niños que tienen una exacerbación del asma.
  • Hasta el 40 por ciento de los niños infectados con Mycoplasma pneumoniae tendrán sibilancias y pruebas de función pulmonar anormales.
  • Los niños con asma e infección por Mycoplasma pneumoniae pueden tener más probabilidades de someterse a pruebas anormales de la función pulmonar tanto a los 3 meses como a los 3 años posteriores a la infección.
  • Los niños expuestos a Mycoplasma pneumoniae tienen niveles más altos de algunos marcadores que los científicos usan para estudiar el asma llamado factor de crecimiento endotelial vascular (VEGF) en comparación con los niños sin asma. La asociación de VEGF y Mycoplasma pneumoniaesugiere que los dos están vinculados.

Asma, gripe y neumonía

Es más probable que escuche sobre la gripe y la neumonía cuando la gripe está afectando a su comunidad, pero la neumonía es un efecto secundario conocido de una infección de influenza. Si bien no tiene un mayor riesgo de desarrollar una infección de gripe porque tiene asma, tiene un mayor riesgo de desarrollar un efecto secundario como la neumonía.

Sus vías respiratorias ya tienen algún grado de inflamación, hinchazón y son más sensibles que las que no tienen asma. Una infección de gripe solo empeora la hinchazón y la inflamación.

Normalmente, su cuerpo filtra los virus y las bacterias cuando entran en su cuerpo. El aumento de la inflamación aumenta las posibilidades de que el virus de la gripe no se elimine y le cause problemas. Cuando el virus de la gripe ingresa en los alvéolos o en los sacos respiratorios de su pulmón, los alvéolos pueden llenarse de líquido que conduce a los síntomas de la neumonía, como escalofríos, tos, fiebre y dificultad para respirar.

Si se acumula suficiente líquido, también puede provocar hipoxia o disminución del nivel de oxígeno en la sangre. Esto usualmente requerirá hospitalización.

El virus de la gripe puede causar neumonía directamente o podría desarrollar una neumonía bacteriana que requiera tratamiento con antibióticos. Cuando tienes la gripe necesitas considerar un tratamiento. Sin embargo, el mejor tratamiento es vacunarse  contra la gripe y prevenirla por completo .

Si contrae una infección de gripe, es posible que su médico quiera tratar el suyo con un antiviral. Estos medicamentos pueden disminuir los síntomas y prevenir complicaciones más graves como la neumonía. Los antivirales requieren una receta de su médico.

La neumonía del asma – ¿Qué pasa con los antibióticos?

Dado todo esto, es posible que se pregunte si las personas con asma que tienen una exacerbación del asma deben ser tratadas regularmente con antibióticos. A pesar de lo que hemos discutido anteriormente, no hay recomendaciones actuales para prescribir antibióticos para las personas con asma. Los estudios que analizaron el tratamiento con antibióticos para Mycoplasma pneumoniae en comparación con el placebo encontraron una mejoría de los síntomas del asma, pero no de la función pulmonar. Si bien es un área de estudio, no hay recomendaciones actuales para tratar el asma crónica o las exacerbaciones del asma con antibióticos.

Línea de fondo

Claramente, existe un vínculo entre el asma y la neumonía, aunque no parece que el asma cause neumonía. Lo que se ha encontrado es que uno de los medicamentos (esteroides inhalados) utilizados para tratar el asma está relacionado con una predisposición a desarrollar neumonía. Al observar el escenario opuesto, existe una buena cantidad de evidencia de que la bacteria que causa la neumonía al caminar puede conducir al desarrollo de asma. De una forma u otra, las dos condiciones pueden ir de la mano, y contraer la gripe si tiene asma puede aumentar claramente su riesgo de desarrollar neumonía.