¿Daña el cáncer?

¿Qué tan común es el dolor del cáncer y qué lo causa?

Muchas personas se preguntan: “¿Daña el cáncer?” La respuesta a esta pregunta no es simple por muchas razones. Hay muchos tipos diferentes de dolor por cáncer, y todos estos pueden experimentarse de diferentes maneras. Algunas personas con cáncer tendrán mucho dolor, mientras que otras experimentarán un dolor mínimo. Para entender el dolor del cáncer, es importante observar las diferentes formas en que el cáncer puede causar dolor, los factores que pueden afectar el grado de dolor y más. También es importante aprender cómo comunicarse con su médico sobre el dolor para que reciba el mejor alivio posible con la menor cantidad de efectos secundarios.

Factores que determinan la cantidad de dolor por cáncer

Hay muchas variables que afectan si el cáncer (o los tratamientos para el cáncer) causan dolor, y qué tan grave será ese dolor. Algunos de estos incluyen:

  • La etapa del cáncer: cuando el cáncer está en las primeras etapas, muchas personas no experimentan dolor. De hecho, esta es una de las razones por las que algunos cánceres, como el cáncer de páncreas , a menudo se diagnostican solo después de que el cáncer se ha diseminado y se vuelve inoperable . Por ejemplo, un cáncer de seno detectado solo en una  mamografía puede no causar ninguna molestia, mientras que un cáncer de seno en etapa 4 puede causar mucho dolor debido a metástasis en los huesos u otros mecanismos.                      
  • El tipo de cáncer: algunos cánceres tienen más probabilidades de causar dolor que otros, aunque el dolor puede ocurrir con cualquier tipo de cáncer. Dos personas con el mismo tipo y etapa de cáncer pueden tener experiencias de dolor completamente diferentes. Esto no significa que una persona tenga una alta tolerancia al dolor y la otra una baja tolerancia. En su lugar, como veremos, hay muchas formas en que el cáncer puede causar dolor, y estas pueden variar significativamente incluso entre los cánceres que aparecen de manera similar.                                     
  • Tolerancia al dolor: la tolerancia al dolor varía considerablemente entre diferentes personas, e incluso entre diferentes ubicaciones o tipos de dolor que experimenta un individuo. La tolerancia al dolor se define como la cantidad de dolor que una persona puede manejar antes de descomponerse física o emocionalmente. El umbral del dolor , en contraste, se define como el punto en el cual una sensación se vuelve dolorosa. Si una sensación se interpreta como dolorosa está determinada por la composición genética, el historial de dolor y las afecciones médicas, entre otros factores. No es correcto o incorrecto experimentar dolor. De hecho, una de las razones por las que las personas renuncian a los medicamentos para el dolor durante el tratamiento del cáncer que podría mejorar la calidad de vida es el deseo de “ser un buen paciente” y parecer “fuerte”.
  • Condiciones adicionales al cáncer : los médicos usan el término “comorbilidades” para describir condiciones médicas adicionales que pueden estar afectando a una persona con cáncer, y estas comorbilidades son muy importantes a la hora de evaluar el dolor. No todo el dolor que experimentan las personas con cáncer se debe a tratamientos de cáncer o cáncer. Por ejemplo, una persona con cáncer de pulmón también puede experimentar dolor debido a la artritis o la enfermedad degenerativa del disco .                                     
  • Tratamientos para el cáncer: muchos de los tratamientos para el cáncer, como la cirugía, la quimioterapia y la radioterapia, pueden causar dolor. En las primeras etapas del cáncer, el dolor debido a los tratamientos puede ser peor que el dolor debido al cáncer en sí.

¿Qué tan común es el dolor en las personas con cáncer?

Cuando el cáncer se encuentra en las etapas iniciales, especialmente los cánceres que se detectan en los exámenes de detección, puede haber muy poco dolor. Sin embargo, para las personas con cáncer avanzado, la gran mayoría de las personas experimentan dolor moderado a intenso en algún momento de su viaje.

¿Cómo causa el dolor el cáncer?

Hay varias formas en que el cáncer o los tratamientos para el cáncer pueden causar dolor. Es importante identificar estas causas, ya que los tratamientos más efectivos pueden variar según el tipo de dolor. Por ejemplo, el dolor neuropático puede no responder a los medicamentos que se usan para el dolor causado por el crecimiento de un tumor en una región en particular. Para el dolor en los huesos, existen medicamentos específicos (terapias para modificar los huesos) que pueden ser efectivos, pero estos no reducirán el dolor debido a otras causas. Algunos tipos de dolor por cáncerincluyen:

  • Crecimiento de un tumor que causa la compresión de estructuras cercanas: el cáncer puede causar dolor al comprimir órganos y nervios adyacentes al tumor.
  • Metástasis a otros órganos: la propagación (metástasis) de los cánceres a otras regiones del cuerpo puede causar dolor.
  • Metástasis óseas: la propagación del cáncer a los huesos puede ser muy dolorosa. Si bien algunos medicamentos para el dolor se pueden usar para controlar el dolor causado de varias maneras por el cáncer, el dolor relacionado con las metástasis óseas generalmente se trata de manera local, a través de la radiación o medicamentos que modifican los huesos.
  • Sustancias secretadas por el tumor: algunos tipos de cáncer secretan proteínas que pueden causar dolor. Los ejemplos incluyen algunos de los síndromes paraneoplásicos observados con el cáncer de pulmón de células pequeñas y el cáncer de pulmón de células escamosas.
  • Dolor neuropático : el dolor neuropático suele ser un dolor intenso y puede ser causado por la presión de un tumor en los nervios, debido a la quimioterapia (especialmente medicamentos como Taxol) y la radioterapia. Actualmente hay muchas investigaciones que analizan lostratamientos para la neuropatía periférica causada por la quimioterapia .

¿Cómo puede comunicar su nivel de dolor con su médico?

Hay varios términos que los médicos usan para describir el dolor en las personas con cáncer, y esto puede ser confuso. Aprender sobre estas descripciones, así como cómo describir y clasificar su dolor, ayudará a su médico a tener una mejor comprensión de cómo controlar mejor su dolor.

  • El dolor agudo a menudo aparece rápidamente y dura solo un corto período de tiempo.
  • El dolor crónico es un dolor que tiende a estar presente 24/7 y puede persistir durante días, semanas o incluso años.
  • El dolor irruptivo es el dolor que siente a pesar de su régimen de tratamiento del dolor (en otras palabras, no está controlado por el medicamento para el dolor que está usando). 
  • El dolor referido es el dolor que se siente en un área alejada de la fuente real del dolor, por ejemplo, sentir dolor en el hombro durante un ataque de vesícula biliar.
  • El dolor fantasma  es el dolor que se siente en una región del cuerpo que no está allí. Por ejemplo, sentir dolor en su pierna después de una amputación por sarcoma , o sentir dolor en su pezón o su “seno” después de una mastectomía.

Otras formas en que se caracteriza el dolor incluyen:

  • Gravedad: ¿el dolor está apenas allí o es el peor dolor imaginable?
  • Calidad: ¿Cómo se siente el dolor? ¿Es doloroso, agudo, sordo, roer, apuñalar o arder?
  • Frecuencia: ¿Con qué frecuencia ocurre el dolor, o es constante?
  • Ubicación: ¿Dónde sientes el dolor?
  • Factores modificadores: ¿Qué lo empeora y qué lo mejora?
  • Efecto en la calidad de vida: ¿Cómo afecta el dolor a sus actividades diarias?
  • Efecto sobre el sueño: ¿Cómo afecta el dolor a tu sueño? ¿Tiene dificultad para conciliar el sueño o el dolor lo despierta durante la noche?

Escalas de dolor

Con el fin de comprender objetivamente qué tan severo es su dolor (y para monitorear qué tan bien están funcionando los analgésicos y otras formas de aliviar el dolor), los médicos a menudo usan escalas para el dolor . El más simple de estos se realiza preguntándole cómo calificaría su dolor en una escala del 1 al 10, donde 1 es el dolor que apenas se nota y 10 es el peor dolor que pueda imaginar.

Controlar el dolor del cáncer

Aunque muchas personas con cáncer albergan temores sobre el dolor, el manejo del dolor para el cáncer , incluso para las personas con cáncer avanzado, ha progresado significativamente en las últimas décadas. La mayoría de las personas con cáncer ahora pueden experimentar un manejo adecuado del dolor a lo largo de su tratamiento. Dicho esto, los médicos no pueden leer las mentes, y solo pueden satisfacer las necesidades de manejo del dolor de los pacientes si son conscientes del dolor y su gravedad.

¿Por qué el dolor del cáncer es menos tratado?

Los estudios sugieren que un tercio a la mitad de las personas con cáncer no reciben un tratamiento adecuado para el dolor. Las razones son muchas, pero algunas incluyen:

  • Renuencia de los médicos a prescribir narcóticos para el dolor .
  • El deseo de ser un “buen” paciente.
  • Miedo a volverse adicto: mientras que las personas con cáncer a menudo desarrollan tolerancia a los analgésicos, lo que significa que se necesita una dosis mayor para lograr el mismo nivel de alivio del dolor, es poco común que una persona con cáncer se vuelva “adicta” a estos medicamentos. 
  • Falta de acceso: hay muchas formas en que la falta de acceso puede afectar el control del dolor, desde la renuencia de algunos médicos a recetar opioides, hasta la falta de comprensión del médico sobre el manejo del dolor, hasta la incapacidad de una persona para pagar los medicamentos para el dolor.
  • El temor de que el medicamento para el dolor se use ahora, ya no será efectivo “cuando realmente lo necesite”. Esto no es cierto y hay muchas opciones para controlar el dolor. Estos incluyen no solo medicamentos para el dolor, sino también radiación, bloqueos nerviosos y más.