Entendiendo si el cáncer es contagioso

Una pregunta común con consideraciones poco comunes

El cáncer no es contagioso en el sentido convencional y no se considera una enfermedad infecciosa o transmisible. El cáncer en sí no se puede transmitir de una persona a otra (a diferencia de algunos animales) al respirar el mismo aire, compartir un cepillo de dientes, tocar, besar o tener relaciones sexuales. Con algunas excepciones raras (receptores de trasplantes de órganos, transmisión de madre a feto y algunos eventos raros), el sistema inmunitario reconocerá cualquier célula extraña (incluidas las células cancerosas de otra persona) y las destruirá.

Sin embargo, algunas infecciones que pueden transmitirse (incluidas algunas enfermedades de transmisión sexual) pueden aumentar el riesgo de desarrollar cáncer. Además, el cáncer puede darse en familias, pero en lugar de transmitirse, este riesgo está relacionado con rasgos genéticos (una predisposición genética) o exposiciones comunes que aumentan el riesgo.

Contagio y cáncer

Dado que el cáncer puede ser contagioso en algunas especies, preguntarse por qué no está en los humanos es una buena pregunta que se puede analizar de diferentes maneras.

La primera forma de ver esto es visualizar lo que sucede si una célula cancerosa de otra persona ingresara a nuestro cuerpo (tendría que ser transmitida directamente, ya que las células cancerosas no pueden vivir fuera del cuerpo). Esto es lo que afirmó el ex presidente de Venezuela, Hugo Chávez, cuando declaró que sus enemigos le dieron cáncer.

En un experimento poco ético realizado en las décadas de 1950 y 1960, dos investigadores de Nueva York realizaron experimentos en los que inyectaron células cancerosas en prisioneros sanos y pacientes con cáncer (los receptores no fueron informados de este experimento) para ver si podía “causar” cáncer. . Con solo una excepción, el sistema inmunitario del receptor combatió las células cancerosas antes de que pasaran más allá de la etapa de nódulo.

Nuestras células inmunitarias ven células cancerosas de otra persona como lo harían con virus o bacterias que causan enfermedades.

(En el estudio, el experimento fue justificado por los investigadores que esperaban descubrir formas de desarrollar una inmunidad contra el cáncer y fue financiado por la Sociedad Americana del Cáncer y el Servicio de Salud Pública de los EE. UU.). En otro experimento humano, las células de melanoma se transfirieron de una persona a su madre para tratar de inducir inmunidad al cáncer, y la madre murió de melanoma.

Hay algunas otras excepciones muy raras, por ejemplo, un informe de 2015en The New England Journal of Medicine describe cómo las células cancerosas de una tenia invadieron el cuerpo de un hombre y se extendió a varios ganglios linfáticos y sus pulmones. Mientras que normalmente el sistema inmunológico no lo permitiría, el hombre estaba gravemente inmunodeprimido debido al VIH / SIDA. También ha habido casos raros en los que el cáncer se ha transmitido (a través de un pinchazo de aguja o un corte en la mano) a un trabajador de laboratorio y un cirujano (sarcoma). En estos casos, sin embargo, mientras que las células cancerosas crecieron localmente donde entraron en el cuerpo, pero no progresaron más allá del sitio de entrada.

La falta de contagio del cáncer también se comprende mejor cuando se analiza cómo se desarrolla el cáncer. Las células cancerosas surgen después de una serie de mutaciones (en los genes que controlan el crecimiento de la célula) que conducen a un crecimiento incontrolado de la célula. Incluso cuando se produce daño genético, el cuerpo humano tiene genes (como los genes supresores de tumores) que codifican proteínas diseñadas para reparar el ADN dañado o eliminar las células dañadas.

Otro apoyo para la falta de contagio es la falta de epidemias. Además, los oncólogos y otros profesionales de la salud que están expuestos a un gran número de personas con cáncer no son más propensos a desarrollar la enfermedad.

Otro apoyo para la falta de contagio es la falta de epidemias. Además, los oncólogos y otros profesionales de la salud que están expuestos a un gran número de personas con cáncer no son más propensos a desarrollar la enfermedad.

Transplante de Organos

Como se señaló anteriormente, las células cancerosas de otra persona que ingresa a nuestro cuerpo son destruidas por el sistema inmunológico. Como excepción a esta regla general, ha habido casos de cáncer que se transmite de una persona a otra a través de un trasplante de órgano, y se cree que el cáncer relacionado con la transfusión puede ocurrir en aproximadamente 3 de cada 5,000 receptores de trasplantes.

Con los trasplantes de órganos, hay dos factores que contribuyen a este riesgo. Una es que, en lugar de unas pocas células cancerosas (como con un pinchazo de aguja), se implanta un gran volumen de células tumorales en una persona (de una masa en el órgano trasplantado). Además, estas personas suelen estar gravemente inmunocomprometidas debido a los medicamentos utilizados para prevenir el rechazo.

No hay evidencia de que el cáncer se haya transmitido alguna vez a través de una transfusión de sangre. A pesar de esto, existen limitaciones sobre cuándo las personas con cáncer pueden donar sangre .

Transmisión de madre a hijo

Hay algunos casos reportados de transmisión de cáncer durante el embarazo, y esto puede ocurrir de tres maneras.

  • De la madre al bebé: mientras que los tumores pueden diseminarse a la placenta, la placenta generalmente evita que las células cancerosas lleguen al bebé. La probabilidad de transmisión del cáncer (se estima que 1 de cada 1.000 mujeres embarazadas tiene cáncer) se estima en solo un 0,000005 por ciento. La transmisión es más común con leucemia / linfomas y melanoma.
  • Transmisión de leucemia de gemelo a gemelo: una vez más, la transmisión es muy rara, pero puede ocurrir a veces.
  • Coriocarcinoma: el coriocarcinoma es un tumor raro que surge en la placenta. El tumor puede diseminarse tanto a la madre como al bebé y es el único caso de transmisión en serie de cáncer (de la placenta a la madre y luego de la madre a los receptores de los órganos donados por esa madre).

Cánceres contagiosos en otras especies

Se ha encontrado que el cáncer se transmite entre miembros de ocho especies diferentes. Se piensa que la razón por la que esto puede ocurrir, a diferencia de los humanos, se debe a la falta de diversidad genética (endogamia genética) para que las células cancerosas de otro miembro de esa especie no sean reconocidas como anormales. Éstos incluyen:

  • Perros: el tumor venéreo transmisible canino puede transmitirse sexualmente o por contacto directo con la sangre.
  • Demonios de Tasmania: los demonios de Tasmania, el tumor facial puede transmitirse de un animal a otro al morder.
  • Bivalvos: la leucemia puede transmitirse en cuatro especies diferentes de bivalvos, posiblemente a través de la alimentación por filtración.
  • Hámsters: También hay informes de transmisión de sarcoma de células reticulares entre hámsters en estudios anteriores, así como la posibilidad de que los mosquitos sean un vector en transmisión.

Infecciones asociadas al cáncer

Se cree que algunas infecciones que pueden transmitirse de persona a persona conducen al cáncer. En estos casos, sin embargo, no es el cáncer per se el que es contagioso, sino la infección que puede o no puede (y en la mayoría de los casos) no conducir al cáncer.

Las infecciones con estos microorganismos son comunes, mientras que los cánceres que surgen como resultado de las infecciones no lo son. Además, la mayoría de los cánceres son de origen multifactorial (tienen muchas causas), y otros factores, como la exposición a carcinógenos, la inmunosupresión, los factores genéticos, el estilo de vida y más, pueden combinarse con la infección para inducir el cáncer.

Las infecciones pueden conducir al cáncer de diferentes maneras. Algunos pueden causar inflamación que conduce al cáncer (debido al aumento de la división celular de las células involucradas en la reparación), mientras que otros pueden causar inmunosupresión. Sin embargo, otros pueden dañar el ADN (causar mutaciones) directamente.

En los Estados Unidos, se piensa que aproximadamente el 10 por ciento de los cánceres están relacionados con enfermedades infecciosas, aunque ese número aumenta a alrededor del 25 por ciento en todo el mundo.

Los virus asociados con el cáncer incluyen:

  • Virus del papiloma humano (VPH) : el VPH es la enfermedad de transmisión sexual más común y se ha relacionado con cáncer cervical, cáncer anal, cáncer de pene, cáncer de vagina y cáncer de cabeza y cuello. En la mayoría de los casos, la infección con el VPH desaparece por sí sola, pero cuando es persistente, puede provocar inflamación y cáncer. No todas las cepas del VPH están relacionadas con el cáncer.
  • Virus de la hepatitis B y virus de la hepatitis C : tanto la hepatitis B como la C están asociadas con el cáncer de hígado y, en conjunto, son la principal causa de cáncer de hígado en todo el mundo.
  • Virus de Epstein Barr (VEB): el VEB es más conocido por ser la causa de la mononucleosis, aunque también se ha relacionado con varios tipos de cáncer. Se cree que puede jugar un papel en el 40 por ciento a 50 por ciento de los linfomas de Hodgkin. Aunque es poco frecuente en los EE. UU., También se asocia con linfoma de Burkitt, carcinoma nasofaríngeo, adenocarcinoma gástrico y más. Si bien se cree que el 90 por ciento de las personas están infectadas, solo un número relativamente pequeño desarrolla cáncer.
  • VIH / SIDA: Existen varios tipos de cáncer asociados con el VIH / SIDA , relacionados con la inmunosupresión.
  • El herpesvirus humano tipo 8 (HHV-8) o el sarcoma de Kaposi, el virus del herpes generalmente conduce al sarcoma de Kaposi en personas con VIH.
  • Virus T-linfotrópico humano 1 (HTLV-1): el HTLV-1 está asociado con algunas leucemias y linfomas, pero aunque la infección es relativamente común, los cánceres no lo son.
  • Poliomavirus de células de Merkel: el poliomavirus de células de Merkel es muy común en todo el mundo, pero rara vez conduce a un tipo de cáncer de piel llamado carcinoma de células de Merkel.

Las bacterias asociadas con el cáncer incluyen:

Los parásitos asociados con el cáncer incluyen:

  • Flujos de hígado: dos tipos diferentes de hígado están relacionados con el cáncer de las vías biliares y se encuentran principalmente en el este de Asia.
  • Esquistosomiasis : el gusano que causa esta enfermedad está asociado con el cáncer de vejiga.

Además de estos organismos específicos, los microorganismos en o en nuestros cuerpos pueden estar asociados con un mayor o menor riesgo de cáncer. Por ejemplo, el microbioma de la piel (bacterias normales que viven en la piel) puede estar asociado con el desarrollo de cáncer de piel, y las bacterias intestinales buenas pueden reducir el riesgo de linfoma .

Los cánceres que se ejecutan en las familias

La genética desempeña un papel en los cánceres que pueden parecer contagiosos (se presentan en familias), pero a pesar de esta agrupación de cánceres, los cánceres no se transmiten directamente de una persona a otra.

Tener una predisposición genética al cáncer no significa que una persona tendrá cáncer. El cáncer hereditario representa aproximadamente el 10 por ciento de los cánceres en general (la influencia de la genética puede variar según el tipo). Muchas de las mutaciones genéticas asociadas con el cáncer (como las mutaciones BRCA) ocurren en los genes supresores de tumores . Estos genes codifican las proteínas que reparan el ADN dañado o, en su lugar, eliminan la célula antes de que se convierta en una célula cancerosa. En este caso, tener el gen mutado no causa cáncer, pero interfiere con la capacidad del cuerpo para reparar las células dañadas que han sido dañadas por exposiciones ambientales y más.

Incluso sin una predisposición genética, el cáncer puede parecer agruparse en las familias. Esto puede deberse a hábitos de estilo de vida compartidos (como fumar o hábitos dietéticos), la exposición a carcinógenos similares en el ambiente, como la exposición al radón en el hogar . Los cánceres también pueden ocurrir debido a la exposición a virus (como la hepatitis B) que se transmite entre los miembros de la familia.

Intimidad para las personas con cáncer

Está claro que el cáncer en sí no se puede transmitir al tocar, besar o tener relaciones sexuales, por lo que (con la excepción de algunas precauciones) generalmente es bueno ser íntimo, y en realidad se aconseja intimidad.

La intimidad no solo puede ayudar a un amigo o ser querido a enfrentar mejor su enfermedad, sino que también puede aliviar cualquier sensación de aislamiento que una persona pueda tener durante la terapia del cáncer.

Para aquellos que tienen infecciones relacionadas con el cáncer, así como para aquellos que viven con cáncer, algunas precauciones son importantes.

Precauciones para prevenir la propagación de infecciones asociadas con el cáncer

El VPH se puede transmitir sexualmente y las hepatitis B y C, así como el VIH, se pueden transmitir sexualmente y también a través del contacto con la sangre. La hepatitis B se propaga mucho más fácilmente que el VIH, e incluso compartir un cepillo de dientes podría provocar la transmisión.

El sexo seguro incluye el uso de condones y más. Las precauciones de sangre son importantes con la hepatitis B, C y el VIH. Con la hepatitis B, la inmunización es la mejor manera de prevenir la enfermedad.Una visión general de las prácticas de sexo seguro

Precauciones sexuales durante el tratamiento del cáncer

Para aquellos que se someten a quimioterapia, es posible que se deban tomar precauciones para proteger a ambas parejas.

Personas con cancer

  • Las mujeres que reciben quimioterapia deben usar un condón, ya que quedar embarazada con algunos medicamentos de quimioterapia se asocia con defectos de nacimiento.
  • El sexo oral, vaginal y anal debe evitarse si alguna de las parejas tiene llagas abiertas.
  • Si su recuento de glóbulos blancos es muy bajo ( trombocitopenia inducida por quimioterapia ), el sexo debe posponerse hasta que su recuento de blancos sea más alto. Los oncólogos difieren con el recuento que consideran demasiado bajo, pero a veces se usa un recuento absoluto de neutrófilos de 500 o menos como límite. El período de nadir es el momento en que el recuento de glóbulos blancos suele ser el más bajo.
  • Ambas parejas deben lavarse las manos (o usar desinfectante de manos) antes del sexo, y los genitales deben lavarse antes del sexo oral.
  • Las mujeres deben orinar poco después de tener relaciones sexuales para reducir el riesgo de una infección de la vejiga.
  • Deben usarse lubricantes a base de agua para evitar la abrasión y el consiguiente riesgo de infección.
  • El sexo también debe evitarse si su recuento de plaquetas es bajo ( trombocitopenia inducida por quimioterapia ), generalmente se define como un recuento de plaquetas inferior a 50,000 debido al riesgo de sangrado.
  • Ciertamente, debe evitar el contacto cercano con su pareja si está enfermo.

Amados de los que tienen cáncer

  • Los medicamentos de quimioterapia pueden estar presentes en la saliva, el semen y las secreciones vaginales. El oncólogo de su ser querido puede recomendar evitar las relaciones sexuales poco después de una infusión de quimioterapia, pero esto puede variar. Las mujeres que están o pueden estar embarazadas deben hablar con el oncólogo de su pareja sobre la posible exposición y el momento.
  • Con algunos tipos de radiación, como la radiación interna (braquiterapia) o el tratamiento con yodo radiactivo, su oncólogo de radiación puede recomendar evitar el contacto cercano, especialmente si está embarazada.

Cómo reducir su riesgo de infección durante el tratamiento del cáncer

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I am Dr. Christopher Loynes and I specialize in Bone Marrow Transplantation, Hematologic Neoplasms, and Leukemia. I graduated from the American University of Beirut, Beirut. I work at New York Bone Marrow Transplantation
Hospital and Hematologic Neoplasms. I am also the Faculty of Medicine at the American University of New York.