Cómo funciona el sistema inmunológico

El sistema inmunológico es una compleja red de células, tejidos y órganos que trabajan en armonía para defender al cuerpo contra invasores extraños. Principalmente, los invasores extraños son microbios que pueden causar infección (bacterias, parásitos u hongos). El sistema inmunológico trabaja para mantener a los invasores extranjeros fuera del cuerpo, o si entran al cuerpo, para encontrarlos y destruirlos.

Cómo funciona

El sistema inmunológico funciona como un sofisticado sistema de comunicaciones. Cuando un invasor extraño ingresa al cuerpo, el sistema inmunológico está alerta. En ese momento, las células del sistema inmunológico se activan y comienzan a producir químicos potentes. Las células inmunitarias se comunican por contacto físico directo o pueden comunicarse liberando mensajeros químicos.

La piel sirve como una barrera inicial a los microbios invasores. Sin embargo, los invasores pueden entrar a través de cortes o grietas en la piel. Los tracto digestivo y respiratorio también pueden ser puntos de entrada para invasores extranjeros, pero también tienen sus propios medios para protegerse contra los invasores (por ejemplo, moco en la nariz, tos o estornudos para mantener a los invasores fuera de la nariz y los pulmones, ácido del estómago). destruye invasores en el intestino). Si los microbios penetran estas barreras iniciales, aún deben atravesar las paredes de los conductos digestivo, respiratorio o urogenital para llegar a las células subyacentes. Los pasajes están recubiertos con células epiteliales cubiertas por una capa de moco para ayudar a bloquear el transporte de invasores a capas celulares más profundas.

Las superficies mucosas secretan IgA, a menudo el primer tipo de anticuerpo que encuentra un microbio invasor. Debajo de la capa epitelial, varias células inmunitarias, incluidos los macrófagos, las células B y las células T, esperan a los invasores que puedan superar las barreras de la superficie. Una vez que pasan la superficie, los invasores deben ir más allá de las defensas generales del sistema inmunitario innato (patrullar fagocitos, células T asesinas naturales y el complemento). Si los invasores superan las defensas generales, se encuentran con armas específicas del sistema inmunitario adaptativo, principalmente anticuerpos y células T que tienen receptores que los dirigen a sus objetivos.

El papel de las células inmunes

El sistema inmunológico tiene un ejército de células listas (incluidos linfocitos y fagocitos). Mientras que ciertas células inmunitarias atacan a todos los invasores, otras están entrenadas para responder solo a objetivos específicos. Todas las células inmunes se derivan de células madre inmaduras en la médula ósea. Las células inmaduras, en respuesta a diferentes citoquinas y otras señales químicas, se convierten en tipos específicos de células inmunes (células T, células B o fagocitos).

Las células B y las células T son tipos de linfocitos. Las células B secretan anticuerpos en los fluidos del cuerpo. Los anticuerpos atacan a los invasores extraños (que actúan como antígenos) que se encuentran circulando en los fluidos corporales, pero los anticuerpos no pueden penetrar en las células. Las células T, por otro lado, tienen receptores similares a anticuerpos especializados en su superficie que reconocen fragmentos de antígenos en las células infectadas. Las células T pueden dirigir y regular las respuestas inmunitarias, o pueden atacar directamente las células infectadas o cancerosas.

Los fagocitos son células blancas grandes que consumen invasores extraños o partículas extrañas. Los monocitos son un tipo de fagocito que circula en el torrente sanguíneo. Cuando los monocitos migran a los tejidos, se convierten en macrófagos. Como macrófagos, son capaces de liberar el cuerpo de células viejas y escombros. Los macrófagos también pueden mostrar fragmentos de antígenos extraños para atraer linfocitos coincidentes. También producen señales químicas que son esenciales para la respuesta inmune. Los granulocitos, los mastocitos, las plaquetas y las células dendríticas también tienen un papel importante en la respuesta inmune.

Las células del sistema inmunológico se comunican entre sí liberando y respondiendo a los mensajeros químicos, conocidos como citoquinas . Las citoquinas, que incluyen interleucinas, interferones y factores de crecimiento, son proteínas que las células inmunitarias secretan para actuar sobre otras células, lo que produce la respuesta inmune a los invasores extraños.

La inmunidad debe salvaguardar la buena salud

Si bien hemos descrito cómo la respuesta inmunitaria nos protege de invasores extranjeros y las consecuencias de la enfermedad, la tolerancia inmunológica es esencial para prevenirla también. La tolerancia inmune describe cómo los linfocitos T o B ignoran los tejidos propios del cuerpo mientras buscan invasores extraños. La tolerancia inmune es esencial para evitar que el sistema inmune ataque las células del cuerpo.

Cuando el sistema inmunológico del cuerpo no funciona correctamente, produce células T y anticuerpos dirigidos contra los antígenos en sus propias células y tejidos, es decir, contra sí mismo. Cuando esto ocurre, las células y los tejidos sanos se dañan y puede desarrollarse una enfermedad autoinmune. La artritis reumatoide y el lupus son ejemplos de enfermedades autoinmunes . Aparte de las reacciones autoinmunes, el sistema inmunológico puede ser responsable de enfermedades alérgicas, trastornos de complejos inmunitarios y trastornos de inmunodeficiencia.

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I am Dr. Christopher Loynes and I specialize in Bone Marrow Transplantation, Hematologic Neoplasms, and Leukemia. I graduated from the American University of Beirut, Beirut. I work at New York Bone Marrow Transplantation
Hospital and Hematologic Neoplasms. I am also the Faculty of Medicine at the American University of New York.