Arteriopatía ilíaca, dolor de pierna en atletas de élite

La mayoría de los atletas de élite están acostumbrados a experimentar cierto grado de dolor muscular y fatiga durante el ejercicio de alta intensidad. Sin embargo, recientemente, un subconjunto de atletas (particularmente ciclistas, remeros y triatletas) han informado síntomas de dolor y debilidad en las piernas por una causa inesperada; Daño a las arterias de la pelvis, la ingle o la parte inferior de la pierna.

Este daño, o arteriopatía, parece hacer que las arterias se estiren, se estrechen o se doblen de tal manera que durante el ejercicio de alta intensidad el atleta experimente una disminución del flujo sanguíneo debido a la constricción u obstrucción de la arteria en la pierna afectada. Esta falta de flujo sanguíneo, o isquemia, causa dolor, ardor, debilidad y falta de poder durante el ejercicio. En los ciclistas, este daño ocurre con mayor frecuencia en las arterias ilíacas, particularmente en la arteria ilíaca externa.

Causas

La primera investigación sobre la arteriopatía ilíaca en ciclistas de élite salió de Francia en la década de 1980 y ha estado creciendo constantemente desde entonces. Los investigadores y cirujanos especulan que una combinación de factores puede causar daños en las arterias ilíacas externas, entre ellas:

Juntos, estos factores dan como resultado una flexión continua y repetitiva de la arteria mientras se encuentra bajo presión. Este estrés, a lo largo de cientos de horas de entrenamiento de alta intensidad, puede causar daños en las diversas capas de la pared de la arteria, o puede hacer que la arteria se estire o se doble. Algunos cirujanos han encontrado una fuerte acumulación de tejido fibroso en la capa interna de la arteria dañada. Este tejido fibroso no solo estrecha la arteria sino que también evita que se dilate durante el ejercicio. El resultado es una disminución del flujo de sangre a las piernas que a menudo solo se nota durante el ejercicio de alta intensidad.

Los síntomas

Me interesé en esta condición después de que empecé a experimentar síntomas de debilidad, dolor e impotencia en mi muslo derecho mientras pedaleaba a alta intensidad. Como ciclista competitivo durante más de 20 años, sabía que esto no era simplemente fatiga muscular o cualquier tipo de lesión de tejidos blandos . Cuando traté de explicar las sensaciones que sentía, el único adjetivo que parecía apropiado era “asfixia”. Sentí como si los músculos de mi pierna se estuvieran asfixiando.

Poco después de comenzar a investigar mis síntomas, me topé con algunas investigaciones poco claras sobre problemas vasculares en ciclistas, incluidos problemas de arteria ilíaca en ciclistas profesionales. Finalmente llevé mis sospechas y un montón de resúmenes de investigación a mis médicos y comencé el proceso de obtener un diagnóstico.

Durante este tiempo, hablé con varios otros ciclistas en todo el país que también fueron diagnosticados con arteriopatía ilíaca externa. Todos ellos describieron síntomas similares a los míos. Informaron sentimientos de dolor, entumecimiento, debilidad y falta de poder, generalmente en el muslo o la pantorrilla, que desaparecieron cuando retrocedieron y regresaron cuando se pusieron duros. Seis de los siete atletas con los que hablé experimentaron síntomas solo en una pierna. Tuve la suerte de ser diagnosticado rápidamente; muchos con los que hablé tuvieron síntomas durante años antes de encontrar un médico familiarizado con el problema.

Diagnóstico

El diagnóstico suele ser difícil porque la mayoría de los médicos no están familiarizados con esta condición y no sospecharían problemas vasculares en un atleta apto. A muchos atletas se les diagnostica mal el síndrome de compartimiento o un uso excesivo, una lesión en los tejidos blandos y se los refiere inicialmente a terapia física, que no resuelve el problema.

Existen varios estudios de imágenes que pueden ayudar a diagnosticar un estrechamiento en las arterias de las piernas. Una prueba de índice tobillo-brazo (ABI) antes y después del ejercicio es la prueba menos invasiva para obtener un diagnóstico inicial. Esta prueba mide la presión arterial en los tobillos y en el brazo en reposo y luego después del ejercicio. Un índice tobillo-brazo normal en reposo es 1 o 1.1 y cualquier cosa por debajo de eso es anormal. Los atletas con arteriopatía generalmente tienen lecturas normales en reposo, pero después de hacer ejercicio (con la cinta de correr o en bicicleta), la presión del tobillo en la pierna afectada cae drásticamente, lo que indica un flujo sanguíneo reducido.

Otras pruebas utilizadas para detectar la ubicación y el grado de estrechamiento pueden incluir:

  • Un ejercicio de ultrasonido dúplex.
  • Angiografía por tomografía computarizada (CTA)
  • Angiografía por resonancia magnética (MRA)
  • Arteriografía de la extremidad

Tratamiento de la arteriopatía ilíaca externa

A menos que un atleta esté listo para establecerse en un estilo de vida sedentario, la recomendación de tratamiento actual para esta condición es la reparación quirúrgica de la arteria dañada. La arteriopatía ilíaca externa ha sido tratada más comúnmente por cirujanos vasculares con un procedimiento que consiste en abrir o extirpar la sección estrecha de la arteria y colocar un parche sintético o un injerto de tejido natural sobre la arteria. Otras posibles intervenciones quirúrgicas incluyen derivar la arteria dañada o simplemente liberar el ligamento inguinal o las articulaciones musculares psoas a la arteria, que también se han relacionado con la compresión o torcedura de la arteria ilíaca externa. La mejor opción de tratamiento parece depender de la ubicación exacta y la causa del daño, así como de los objetivos a largo plazo del atleta.

Resultados quirúrgicos

Todos los ciclistas con los que hablé optaron por una intervención quirúrgica que incluía un injerto de tejido o un parche. Todos me dijeron que la recuperación fue notablemente corta, aunque las dos primeras semanas son bastante incómodas a extremadamente incómodas. Un ex atleta olímpico me dijo: “Nadie te dice cuánto duele cuando te cortan los músculos abdominales”.

Dependiendo del tipo de procedimiento quirúrgico realizado, el atleta puede caminar dentro de dos semanas, andar en bicicleta fácilmente en un entrenador en la tercera semana y quizás en la carretera en cuatro o seis semanas, aunque algunos atletas me dijeron que su rehabilitación tomó tanto De dos a tres meses.

Siempre hay riesgos de la cirugía y este procedimiento viene con el conjunto estándar, incluido el riesgo de infección, rechazo del tejido, retorno de los síntomas o algo peor. En 2007, el ciclista  Ryan Cox murió  pocas semanas después de la cirugía para reparar su arteria ilíaca. Debido a que este procedimiento todavía es bastante nuevo, no hay estudios de los resultados a largo plazo en los ciclistas que se sometieron a esta cirugía. Un ciclista con el que hablé me ​​dijo que todavía siente dolores y molestias un año después de la cirugía y otro me dijo que algunos de sus síntomas han regresado 5 años después de la cirugía.

Si bien casi todos los atletas con los que hablé me ​​dijeron que están contentos de haberse sometido a la cirugía y que volverían a hacerlo, es una decisión importante y no la tomo a la ligera. Todavía estoy haciendo mi investigación, reuniendo información y hablando con atletas y cirujanos de manera regular. Estoy descubriendo que el mejor procedimiento de diagnóstico y el tipo de cirugía recomendada dependen en gran medida del cirujano que solicite; todos parecen tener un procedimiento favorito o un tipo de injerto o parche. Me “ofrecieron” un injerto de mi vena safena (la vena grande cerca del tobillo), un parche de Dacron, un injerto de tejido bovino (sí, de una vaca), un bypass alrededor de la arteria estrechada e incluso un stent.

Claramente, este no es un procedimiento común y nadie sabe exactamente cuál es el mejor enfoque. Fuera de Europa, un puñado de cirujanos vasculares con los que he hablado han realizado este procedimiento en ciclistas estadounidenses. El Dr. Ken Cherry, cirujano vascular de la Universidad de Virginia, presentó un documento sobre esta condición en la reunión de la Sociedad de Cirugía Vascular en 2008.