Lo que debes saber sobre la lepra

Una enfermedad antigua continúa persistiendo

Era 1873, y el Dr. Armauer Hansen de Noruega tenía noticias sorprendentes para el mundo: la lepra fue causada por una bacteria ( Mycobacterium leprae ). Hasta entonces, se pensaba que la enfermedad se derivaba de una maldición o comportamiento pecaminoso, frecuentemente mencionado en la Biblia.

Predominio

La lepra, conocida como la enfermedad de Hansen , todavía existe en la actualidad. Según la Organización Mundial de la Salud (OMS), la prevalencia mundial de lepra a principios de 2014 fue de 180,000 casos crónicos y más de 215,000 casos nuevos. Más de 15 millones de personas se han curado desde que comenzaron los tratamientos en la década de 1980, pero la lepra sigue siendo responsable de desfigurar o deshabilitar a más de 2 millones de personas.

Transmisión

La medicina moderna nos dice que la lepra se propaga cuando una persona infectada no tratada tose o estornuda (pero no por contacto sexual o embarazo. Sin embargo, la lepra no es muy contagiosa. Aproximadamente el 95% de las personas tiene una inmunidad natural a la enfermedad.

Las personas con lepra que reciben tratamiento con medicamentos no necesitan estar aisladas de la sociedad. Debido a la mala interpretación de la enfermedad, en el pasado, las personas con lepra fueron enviadas a “colonias de leprosos” en islas remotas o en hospitales especiales.

Signos y síntomas

El signo más temprano de lepra es comúnmente una mancha en la piel que puede ser un poco más roja, más oscura o más clara que la piel normal de la persona. La mancha puede perder la sensación y el cabello. En algunas personas, el único signo es entumecimiento en un dedo o dedo del pie.

Si no se trata, la lepra puede progresar y causar efectos graves en el cuerpo, que incluyen:

  • Manos y pies : las bacterias de la lepra atacan los nervios de las manos y los pies y hacen que se adormezcan. Una persona puede sufrir cortes o quemaduras en las partes entumecidas y no saberlo, lo que lleva a infecciones que causan daños permanentes. Los dedos de las manos y los pies pueden perderse en una infección. Las infecciones graves en los pies pueden requerir amputación. La parálisis puede hacer que los dedos de las manos y los pies se enrosquen de forma permanente.
  • Ojos : las bacterias de la lepra atacan los nervios alrededor de los ojos, causando la pérdida del reflejo de parpadeo (que protege al ojo de lesiones y humedece la superficie). Los ojos se secan e infectan, y puede producirse ceguera. Debido al adormecimiento del ojo, la persona no puede sentir residuos o rasguños en el ojo.
  • Cara : el daño al revestimiento interno de la nariz causa cicatrización y eventual colapso de la nariz.

Diagnóstico

La lepra se diagnostica tomando una muestra de piel ( biopsia ) y examinándola bajo el microscopio, buscando bacterias para la lepra. Otra prueba utilizada para el diagnóstico es un frotis de piel. Se hace un pequeño corte en la piel y se toma una pequeña cantidad de líquido tisular. Esto se examina bajo un microscopio para detectar la presencia de bacterias de la lepra.

Tratamiento

La buena noticia es que la lepra es curable. En 1981, la OMS recomendó el uso de una combinación de tres antibióticos ( generalmente dapsona, rifampicina y clofazimina) para el tratamiento, que toma entre seis meses y un año o más. Ciertos casos pueden tratarse con dos antibióticos, pero la rifampicina es un componente clave de cualquiera de los regímenes. Desde 1995, la OMS ha proporcionado estos medicamentos de forma gratuita a todos los pacientes de lepra en todo el mundo.

Durante el curso del tratamiento, el cuerpo puede reaccionar a las bacterias muertas con dolor e hinchazón en la piel y los nervios. Esto se trata con medicamentos para el dolor, prednisona o talidomida (en condiciones especiales).

Pronóstico

Antes de que el tratamiento estuviera disponible, un diagnóstico de lepra significaba sufrimiento, dolor y ser rechazado por la sociedad. Hoy en día, los antibióticos y el buen cuidado de la piel evitarán que la enfermedad destruya el cuerpo. Quizás en el futuro, una vacuna elimine este antiguo flagelo por completo.