El desastre de Minamata y la enfermedad que siguió

Envenenamiento por mercurio que enfermó a todo un pueblo japonés

Comenzó con los gatos del pueblo. A mediados de la década de 1950, la gente de Minamata, Japón, comenzó a notar que sus gatos se estaban volviendo locos y caían al mar. Algunas personas pensaron que los gatos se estaban suicidando.

Poco después, una extraña enfermedad parecía estar dando vueltas por la ciudad. La gente de Minamata reportó entumecimiento en sus extremidades y labios. Algunos tenían dificultades para escuchar o ver. Otros desarrollaron temblores ( temblores ) en sus brazos y piernas, dificultad para caminar e incluso daño cerebral. Y, como los gatos, algunas personas parecían estar volviéndose locas, gritando incontrolablemente. Algo estaba afectando su sistema nervioso .

Finalmente, en julio de 1959, investigadores de la Universidad de Kumamoto descubrieron la fuente de la enfermedad, los altos niveles de envenenamiento por mercurio, que luego denominaron enfermedad de Minamata. ¿Pero cómo fueron envenenadas todas estas personas (y los gatos)?

El desastre de Minamata

Minamata es un pequeño pueblo de pescadores en la costa del Mar de Shiranui. Debido a su ubicación, la gente del pueblo come mucho pescado. Las dietas a base de pescado de las personas y los gatos de Minamata parecían ser el hilo conductor entre aquellos que muestran síntomas, lo que lleva a los científicos a sospechar que los peces en la bahía de Minamata estaban siendo envenenados.

Se sospechó de inmediato una gran planta petroquímica en Minamata, dirigida por Chisso Corporation. Chisso negó las acusaciones y continuó su fabricación sin cambiar su método de producción. Chisso continuó negando su participación o que sus desechos de mercurio estaban causando alguna enfermedad. (Más tarde se descubrió que Chisso Corporation había arrojado aproximadamente 27 toneladas de compuestos de mercurio a la Bahía de Minamata).

A medida que continuaba el vertido de mercurio, las mujeres envenenadas dieron a luz a bebés envenenados. Estos niños nacieron con deformidades graves, como extremidades nudosas, retraso mental, sordera y ceguera.

Los pescadores de Minamata comenzaron a protestar contra Chisso Corporation en 1959. Le exigieron a Chisso que dejara de tirar los desechos tóxicos y los compensara por sus enfermedades. Chisso, a su vez, trató de hacer tratos con personas afectadas por envenenamiento por mercurio utilizando documentos legales que afirmaban que compensaría a las personas por sus enfermedades, pero que no aceptarían ninguna responsabilidad presente o futura. Muchas personas sintieron que esta era su única oportunidad de recibir una compensación y firmaron los documentos.

Recuperación de la intoxicación minimata

Chisso finalmente dejó de envenenar las aguas de Minimata en 1968. Según el gobierno japonés, 2,955 personas contrajeron la enfermedad de Minamata y 1,784 personas murieron desde entonces. Sin embargo, los investigadores creen que los criterios que usa el gobierno para diagnosticar la enfermedad de Minamata son demasiado estrictos, y que cualquier persona que muestre cualquier nivel de deterioro sensorial debe ser considerada una víctima. Hasta la fecha, Chisso ha compensado financieramente a más de 10,000 personas y continúa involucrado en demandas relacionadas con el asunto. 

En octubre de 1982, 40 demandantes presentaron una demanda contra el gobierno japonés, diciendo que no había logrado evitar que Chisso contaminara el medio ambiente y en realidad había mirado para otro lado mientras Chisso violó las leyes de contaminación. En abril de 2001, el Tribunal Superior de Osaka determinó que el Ministerio de Salud y Bienestar del gobierno debería haber comenzado a tomar medidas reglamentarias para detener el envenenamiento a fines de 1959, luego de que los investigadores concluyeron que la enfermedad de Minamata se debía al envenenamiento por mercurio. El tribunal también ordenó a Chisso pagar $ 2.18 millones en daños a los demandantes.

El 16 de octubre de 2004, la Corte Suprema de Japón ordenó al gobierno pagar 71.5 millones de yenes ($ 703,000) por daños a las víctimas de la enfermedad de Minamata. El ministro de Medio Ambiente se inclinó en disculpa a los demandantes. Después de 22 años, los demandantes lograron su objetivo de hacer que los responsables del peor caso de contaminación industrial de Japón paguen por su negligencia. En 2010, se le ordenó a Chisso que pagara 2.1 millones de yenes y asignaciones médicas mensuales a aquellas personas que no estaban certificadas originalmente por el gobierno por tener la condición. Más de 50,000 personas solicitaron esta compensación, lo que demuestra cómo, más de cinco décadas después, los efectos de este desastre aún se sienten.

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I am Dr. Christopher Loynes and I specialize in Bone Marrow Transplantation, Hematologic Neoplasms, and Leukemia. I graduated from the American University of Beirut, Beirut. I work at New York Bone Marrow Transplantation
Hospital and Hematologic Neoplasms. I am also the Faculty of Medicine at the American University of New York.