¿Qué es la oncogénesis?

El proceso por el cual se origina el cáncer

La oncogénesis es el proceso complejo de varios pasos mediante el cual las células normales se convierten en células cancerosas, lo que lleva al crecimiento del cáncer en el cuerpo. Implica cambios genéticos en un grupo de células que hacen que crezcan y se comporten de manera anormal.

La palabra está formada por “onco” (la palabra latina para “tumor”) y “génesis” que significa “comienzo”. “Tumorigenesis” es otro término usado para este proceso. Otra palabra, “carcinogénesis”, significa más o menos lo mismo, aunque a veces se usa para referirse a la primera parte del proceso cuando comienza la formación del tumor.

¿Qué es el cáncer?

Para comprender la oncogénesis, es útil comprender qué es realmente un cáncer . Cáncer es un nombre para un grupo de enfermedades que comparten algunas similitudes pero tienen algunas diferencias distintas, tanto en términos de los cambios específicos que han ocurrido como de las posibles opciones de tratamiento. Por ejemplo, un cáncer de mama es diferente a un cáncer que surge de otra parte del cuerpo, como el cáncer de colon.

Sin embargo, incluso con el cáncer que ocurre dentro de un solo órgano, hay muchos subtipos diferentes de cáncer que pueden responder de manera diferente a los tratamientos. Hay muchos tipos diferentes de cáncer de mama y probablemente se descubrirán más subtipos a medida que los científicos aprendan sobre las diferencias específicas que pueden ocurrir.

¿Qué son las células?

Las células son las pequeñas unidades de trabajo individuales que componen los tejidos y órganos de su cuerpo. Cada célula contiene su propia copia de ADN , el material genético que hereda de sus padres. Las diferentes células tienen diferentes propósitos y realizan diferentes tareas, dependiendo de dónde se encuentren en el cuerpo. Dentro de cada célula se encuentra la maquinaria que necesita para copiar su material genético y dividirse para crear una nueva célula “hija”. Pero esto debería suceder solo bajo circunstancias específicas y controladas.

Como ejemplo, es normal que ciertos tipos de células óseas crezcan y se dividan en los niños a medida que crecen. Las células en su piel normalmente también se replican para reemplazar las células viejas y muertas de la piel que se desprenden continuamente. Ciertas células inmunitarias deben replicarse a sí mismas como parte de su respuesta inmunitaria a la infección. Pero otras células en su cuerpo no deben replicarse y dividirse en circunstancias normales. Por ejemplo, las células musculares normalmente no se replican en los adultos.

El cáncer puede ocurrir cuando una célula o un grupo de células comienzan a crecer y dividirse anormalmente de manera no controlada. En lugar de dividirse solo cuando sea necesario, pueden comenzar a dividirse innecesariamente.

Luego, las células hijas de las células anormales compartirán la misma tendencia a dividirse, lo que crea aún más células. En algunos casos, las células cancerosas pueden invadir otras áreas e interferir con las funciones de las células normales. Esto puede llevar a los síntomas del cáncer específico y puede causar la muerte si no se trata.

Un sistema muy complicado de señalización dentro y fuera de las células desencadena el proceso de replicación (llamado mitosis). Existen muchos controles y balances para asegurarse de que las celdas no se dividan y replican cuando y donde no deberían. Hay muchas proteínas importantes diferentes que ayudan a regular la división celular; estas están codificadas por genes específicos en su ADN. Otras proteínas importantes funcionan para ayudar a que su célula reconozca cuando no funciona normalmente.

Mutaciones genéticas

En ciertas circunstancias, algo puede dañar el ADN que codifica una de estas proteínas importantes. A veces, la célula se las arregla para reparar el ADN con éxito sin ningún problema. Otras veces, sin embargo, el ADN puede no repararse correctamente, lo que lleva a lo que se conoce como mutación genética. Esta mutación se transmite a cada nueva célula hija. La proteína elaborada a partir del ADN mutado puede no funcionar como lo haría normalmente.

Aunque puede que no sea un gran problema al principio, la célula puede experimentar más daño a otras partes importantes del ADN, otros daños genéticos o “golpes”. Un cáncer ocurre cuando un grupo de células ha perdido una masa crítica de estos comentarios mecanismos, y se están replicando a sí mismos sin los controles celulares adecuados. Esto sucede a través del proceso de oncogénesis, que puede ocurrir durante muchos años antes de que se descubra un cáncer completamente desarrollado. Otros impactos genéticos pueden hacer que el cáncer sea aún más peligroso al permitirle invadir mejor los tejidos o lograr un suministro de sangre. Otros “aciertos” genéticos pueden evitar que las células pasen por los procesos normales de muerte celular (llamada “apoptosis).

Algunos de los “golpes” que ocurren no se deben a cambios en el ADN en sí, sino a cambios en las moléculas unidas al ADN o a su material de empaque. Estos son llamados cambios “epigenéticos”. Por ejemplo, la adición de una molécula en una ubicación específica podría aumentar la frecuencia con la que un gen específico se convierte en una proteína. O podría hacer lo contrario. Dependiendo del gen involucrado, esto podría contribuir al proceso de oncogénesis.

A través de este complejo proceso, el tejido canceroso es propenso a invadir el tejido cercano, lo que puede afectar su función. También puede hacer metástasis. Eso significa que las células cancerosas pueden propagarse a través de la sangre o el sistema linfático y comenzar a crecer en otras partes del cuerpo, como los pulmones o el hígado. 

¿Cuál es la diferencia entre un cáncer verdadero y un tumor benigno?

Una característica importante de un verdadero cáncer es su capacidad para invadir tejidos cercanos o potencialmente hacer metástasis en todo el cuerpo.

Los tumores benignos comparten algunas características con el cáncer. Es posible que hayan detectado algunos “golpes” genéticos que hacen que se comporten de manera un poco diferente al tejido normal. También pueden dividirse de alguna manera incontrolada. Sin embargo, no tienen tantos golpes genéticos y epigenéticos graves como el cáncer. Por definición, un tumor benigno no es propenso a la diseminación masiva en el cuerpo. En raras circunstancias, un tumor benigno se vuelve maligno, un verdadero cáncer, pero generalmente esto no sucede. Sin embargo, algunos tumores benignos a veces causan problemas. Esto podría suceder, por ejemplo, si uno estuviera presionando un vaso sanguíneo importante cercano. 

¿Qué causa el cáncer?

Los cánceres son un grupo complejo de enfermedades con un conjunto complicado de causas. Cualquier cosa que pueda dañar el ADN o causar ciertos cambios epigenéticos puede aumentar el riesgo de cáncer.

Carcinógenos

Tales sustancias que pueden dañar el ADN se llaman carcinógenos . El daño del ADN a genes específicos puede conducir al proceso de oncogénesis. Por ejemplo, la exposición excesiva a la radiación ionizante del sol puede aumentar el riesgo de cáncer de piel. La exposición a sustancias dañinas para el ADN en los cigarrillos puede aumentar el riesgo de cáncer de pulmón y otros tipos de cáncer. Ciertas sustancias no causan daño directo al ADN, sino que alteran la codificación epigenética de una manera que hace que el cáncer sea más probable.

En la mayoría de los casos, se piensa que una variedad de factores deben unirse para causar un cáncer. En otras palabras, una persona debe experimentar más de una alteración genética o epigenética para desarrollar la enfermedad. Cuando una célula es cancerosa, ha adquirido una serie de mutaciones genéticas que continúa transmitiendo a sus células hijas mientras se divide.

Alteraciones en la función celular

Los factores que estresan las células y alteran la función celular normal también pueden aumentar el riesgo de cáncer. Por ejemplo, en personas con enfermedad de reflujo gastroesofágico, ciertas células en el esófago están expuestas al ácido del estómago. Esto puede llevar a la displasia , una condición precancerosa en la que las células no se comportan normalmente pero aún no actúan como células cancerosas completamente desarrolladas. Estas células a veces, pero no siempre, desarrollan cáncer. Existe una creciente evidencia de que este y otros tipos de inflamación crónica también pueden aumentar el riesgo de cáncer.

Infecciones virales

La infección con ciertos tipos de virus también puede aumentar el riesgo de cáncer, aunque no todas las personas con el virus lo desarrollarán. Estos virus pueden insertar material genético en células normales que pueden contribuir al desarrollo del cáncer. En otros casos, pueden alterar el sistema inmunológico, aumentando así el riesgo de cáncer.

Historia familiar

La historia familiar de uno es también un factor importante. Las personas que han heredado ciertos genes de sus padres son más susceptibles a contraer cáncer. Esto se debe a que ciertas variantes de genes particulares pueden ser más susceptibles a la formación de cáncer. Por ejemplo, el gen BRCA produce una proteína que es importante para la reparación normal del ADN. Las personas que nacen con ciertas variaciones de este gen pueden tener más probabilidades de desarrollar ciertos tipos de cáncer en comparación con las personas que no tienen la versión mutada.

Años

La edad también es un factor de riesgo importante. A excepción de ciertos cánceres que casi siempre ocurren en niños, el riesgo de la mayoría de los cánceres aumenta con la edad. Eso es porque las personas normalmente acumulan mutaciones en sus genes con el tiempo. Con una edad mayor, existe un mayor riesgo de que una de sus células reciba suficiente del tipo de “golpe” incorrecto para contraer cáncer. 

Es importante tener en cuenta que algunas personas contraen cáncer incluso si no tienen antecedentes familiares de cáncer, e incluso si no están expuestas a ningún carcinógeno importante conocido.

Técnicas de Prevención

En términos generales, se puede disminuir el riesgo de cáncer al disminuir la exposición a estos posibles “impactos” genéticos y epigenéticos.

Consejos para la prevención del cáncer

  • No fumar
  • No usar alcohol en exceso.
  • Evitar la exposición a carcinógenos (como el asbesto)
  • Usar protector solar y otras medidas para disminuir el daño UV del sol.
  • Usar vacunas para prevenir la exposición a virus que pueden aumentar el riesgo de cáncer

Ciertos procedimientos de detección también pueden asegurar que las áreas precancerosas del cuerpo se detecten temprano cuando se eliminan fácilmente.

Tratamiento del cáncer y oncogénesis

La oncogénesis ya ha ocurrido en personas diagnosticadas con cáncer, y este proceso no se puede revertir. Muchos tipos de tratamientos contra el cáncer se centran en eliminar las células cancerosas del cuerpo. Por ejemplo, un cirujano puede remover todas las células cancerosas del cuerpo, curando a la persona de la enfermedad. Otros tratamientos, como la quimioterapia, pueden centrarse en matar las células cancerosas. Tales tratamientos no funcionan deteniendo la oncogénesis, sino eliminando completamente las células cancerosas del cuerpo.

Sin embargo, otros tipos de tratamientos contra el cáncer evitan que las células cancerosas sean tan peligrosas para el cuerpo. Por ejemplo, ciertos tratamientos detienen la capacidad del cáncer para formar nuevos vasos sanguíneos ( angiogénesis ). Otros tratamientos pueden retardar el crecimiento de un cáncer de otras maneras. Al retardar el crecimiento del cáncer, pueden ayudar a que el cáncer reciba más golpes genéticos que podrían dificultar su tratamiento. En este sentido, estos tratamientos pueden retardar o incluso detener el proceso de oncogénesis. Sin embargo, la mayoría de las personas también necesitarán otros tratamientos que eliminen directamente el cáncer del cuerpo.