¿Es la enfermedad de Alzheimer infecciosa? ¿Puedo atraparlo?

¿Alguna vez se ha preguntado si puede “contraer” la enfermedad de Alzheimer si pasa tiempo con las personas que la padecen? Tenga la seguridad de que tomar la mano de su abuela o darle un abrazo no le dará la enfermedad de Alzheimer. Tampoco tendrá un empleo como asistente de enfermería certificado en un asilo de ancianos y pasará el tiempo diariamente vistiendo , bañando y cuidando a las personas en una unidad de demencia segura .

Investigación sobre cómo se propaga la enfermedad de Alzheimer

Si bien la enfermedad de Alzheimer no se contagia a través del contacto con otros, algunas investigaciones con ratones parecen indicar que podría tener algún tipo de componente infeccioso, posiblemente relacionado con los priones (proteínas que las células cerebrales necesitan para funcionar). En las enfermedades priónicas , incluida la  enfermedad de Creutzfeldt-Jakob,las proteínas priónicas comienzan a plegarse anormalmente y luego infectan otros priones sanos que encuentran dentro del cuerpo, lo que hace que las células mueran en el cerebro y se desarrolle demencia. Aunque los priones no saludables se diseminan dentro de una persona, prácticamente no hay riesgo de que la enfermedad afecte a otras personas que la rodean, incluidos los miembros de la familia o las personas que cuidan de esa persona.

Estudios con ratones

Los científicos realizaron investigaciones con ratones, tomaron ratones sanos e inyectaron la proteína beta amiloide de los cerebros de ratones que habían sido diseñados para desarrollar la enfermedad de Alzheimer y mostrar pérdida de memoria . Los investigadores descubrieron que los ratones que habían recibido la inyección finalmente desarrollaron la misma acumulación de proteínas en sus cerebros y la pérdida de memoria que ya tenían los ratones con Alzheimer.

Luego, los investigadores intentaron administrar las proteínas infectadas a través de la boca, los ojos y la nariz, así como por vía intravenosa, en ratones sanos y encontraron que estos ratones no desarrollaron síntomas de la enfermedad de Alzheimer.

Un segundo estudio similar descubrió que los ratones sanos también desarrollaron el equivalente de la enfermedad de Alzheimer cuando sus cerebros fueron inyectados con tejido cerebral de pacientes humanos de Alzheimer.

Estudio retrospectivo con humanos

Un estudio retrospectivo (un estudio que compara a las personas expuestas a un factor específico con las que no lo fueron) consistió en dar seguimiento a más de 6,100 personas a las que se había inyectado previamente hormonas de crecimiento humanas. Los investigadores probaron esas hormonas y encontraron que (sin saberlo en ese momento), contenían pequeñas cantidades de las proteínas tau y beta amiloides que están presentes en los cerebros de las personas que tienen Alzheimer. Estas personas desde entonces han sido monitoreadas para determinar si han desarrollado la enfermedad de Alzheimer. Hasta el momento, ninguno de los participantes ha desarrollado la enfermedad de Alzheimer, aunque la mayoría todavía es bastante joven para un inicio típico de demencia.

¿Pueden los instrumentos de acero inoxidable propagar la enfermedad de Alzheimer?

En uno de los estudios con ratones descritos anteriormente, los investigadores recubrieron cables de acero inoxidable con pequeñas cantidades de proteínas infectadas con el Alzheimer y las implantaron en el cerebro de ratones sanos. Descubrieron que estos ratones desarrollaron la enfermedad de Alzheimer más adelante, pero solo si los alambres se habían hervido antes de la implantación en lugar de esterilizarse por plasma, un método de esterilización altamente efectivo.

Los investigadores investigaron esta posibilidad porque estudios anteriores han demostrado que la enfermedad de Creutzfeldt-Jakob , un trastorno neurológico que a veces se denomina erróneamente “enfermedad de las vacas locas”, se puede propagar de un paciente a otro mediante el uso de instrumentos quirúrgicos que no fueron totalmente esterilizados así como a través de otros medios.

¿Existe el riesgo de estar infectado con la enfermedad de Alzheimer?

La ciencia todavía está trabajando para determinar qué es lo que realmente causa la enfermedad de Alzheimer. Sabemos que los factores de riesgo como la edad, la genética, la historia familiar y el estilo de vida son parte de la imagen. También es posible que una propiedad infecciosa, como los priones, esté involucrada en la enfermedad de Alzheimer, pero este potencial no está probado en este momento y se basa solo en investigaciones preliminares con ratones.

Si resulta que los priones desempeñan un papel en la enfermedad de Alzheimer, es importante recordar que las enfermedades priónicas no se transmiten a través del contacto físico casual o incluso íntimo con otros. Entonces, adelante, abraza a esa persona con Alzheimer. Su enfermedad no es contagiosa de ninguna manera, y podrían experimentar algunos de los beneficios relacionados con el contacto físico adecuado para las personas con demencia , como disminuir la presión arterial, reducir el dolor y reducir los comportamientos desafiantes en la demencia .