¿Está usted en peligro de demasiada radiación médica?

La cantidad de radiación que se usa en los pacientes para fines de diagnóstico médico y tratamiento se ha cuestionado en los últimos años. Si bien pocos expertos dudan de los beneficios que a veces salvan la vida del uso correcto de la radiación en el momento adecuado, otros señalan que su uso excesivo puede ser peligroso para los pacientes.

Como todo lo bueno y útil, debe haber un equilibrio en cómo se usa la radiación. Los pacientes inteligentes entienden qué es la radiación, cómo se usa médicamente, los riesgos y recompensas, y los beneficios y peligros del uso de la radiación para su atención médica.

¿Qué es la radiación?

La radiación es una forma de energía que se produce de forma natural y se puede aprovechar para usarla de manera más intencional. La radiación no es diferente a la electricidad, que se produce naturalmente en forma de rayos o electricidad estática, pero se puede aprovechar para hacer funcionar el equipo o simplemente para encender las luces. Dependiendo de cómo se use la electricidad, puede ser muy útil, o puede impedirnos la sobreexposición.

Lo mismo es cierto para la radiación. Estamos expuestos a trazas de radiación a través de avenidas naturales como la luz solar, el suelo, las rocas, el agua y el aire. Se transmiten niveles muy bajos de radiación a través de objetos hechos por el hombre, como televisores y radios, teléfonos celulares, abridores automáticos de puertas de garaje, hornos de microondas, todo lo que depende de ciertos tipos de ondas de radio para funcionar. Las cantidades de radiación mucho más grandes y más peligrosas son generadas por objetos tales como plantas de energía nuclear o equipos médicos utilizados para imágenes y tratamiento.

¿Cómo se utiliza la radiación para fines médicos?

Piense de nuevo en su vida de atención médica. ¿Alguna vez se le ha realizado una tomografía computarizada (tomografía computarizada), una tomografía computarizada (tomografía por emisión de positrones) o incluso una radiografía ? Los tres usan radiación para ayudar a diagnosticar problemas médicos. Puede que los conozcas también por otros nombres. Las mamografías usan radiación para diagnosticar el cáncer de mama. Las exploraciones DXA (DEXA) utilizan rayos X para diagnosticar la osteoporosis.

Además de los diagnósticos, la radiación también es una herramienta para el tratamiento médico. El cáncer de mama, el cáncer de próstata, el cáncer de pulmón y otros tipos de cáncer pueden tratarse con radioterapia en un intento de reducir o destruir tumores u otras células cancerosas. Oncología de radiación es el término usado para describir esta forma de tratamiento.

Para los tratamientos contra el cáncer, un haz de radiación dirigido, muy específico, apunta hacia puntos cancerosos problemáticos, y la energía de la radiación se usa para matar las células malas y destruir esos tumores. Debido a que puede estar bien orientado, las células sanas en las áreas circundantes se salvarán.

Las diversas pruebas médicas basadas en radiación, como las tomografías computarizadas, no son tan específicas. Producen imágenes más amplias, que cubren tejidos y órganos sanos y dañados por el cáncer.

¿Cuánto es demasiada exposición a la radiación?

Cuando se trata de aplicaciones médicas, no parece haber pautas específicas que nos indiquen cuánta radiación es demasiado. Además, una definición de “demasiado” podría variar de un paciente a otro.

Por ejemplo, el paciente que recibe radioterapia dirigida con precisión para destruir un tumor recibirá dosis mucho más altas que alguien que se haga una tomografía computarizada. Esa cantidad de exposición es la adecuada para el paciente con cáncer en ese momento, pero si una persona sana estuvo expuesta a tanta radiación en general, podría ser demasiado. En un extremo, las sobredosis médicas se llaman envenenamiento por radiación o síndrome de radiación aguda.

Una combinación de la cantidad y la frecuencia de exposición, parte del cuerpo y período de tiempo son los factores que ayudan a definir si ha habido sobreexposición. Así, por ejemplo, varias docenas de mamografías a lo largo de una vida pueden no ser problemáticas, mientras que una docena de exploraciones en un año podrían sobreexponer a un paciente.

En algunos casos, “demasiado” es el resultado de errores. Esas dosis altas que se utilizan con fines de oncología de radiación pueden ser perjudiciales si el haz no se dirige con precisión. Los pacientes pueden sufrir una sobredosis cuando el equipo de prueba de radiación no se ha calibrado correctamente o cuando un ser humano comete un error al ingresar la configuración de la dosis.

El dinero también puede ser un factor . En los sistemas médicos con fines de lucro, o donde se practica la medicina defensiva , los estudios muestran que los pacientes reciben más de estas pruebas basadas en la radiación que en las áreas donde esos no son factores. Esas pruebas adicionales podrían causar la sobreexposición a la radiación.

Si estamos expuestos a demasiada radiación

Demasiada exposición a la radiación causa problemas a corto y largo plazo.

Cuando el cuerpo está sobre irradiado, se destruyen las células y los tejidos sanos. Puede haber síntomas que aparecen dentro de poco tiempo después de la sobreexposición (horas o días) como náuseas, vómitos, diarrea, desmayos, pérdida de cabello, quemaduras en la piel o descamación de la piel, pérdida de cabello y otros.

Demasiada exposición a la radiación durante un período de tiempo puede conducir a enfermedades crónicas como el cáncer, que eventualmente causan la muerte. Un estudio mostró que 15,000 estadounidenses mueren cada año a causa de la exposición a la radiación durante sus vidas de fuentes naturales y otras. Ese mismo estudio mostró que la mayoría de los médicos, incluidos los radiólogos, no comprenden los peligros de la sobreexposición a la radiación.

La sobreexposición extrema, todo al mismo tiempo (lo que puede ocurrir cuando la maquinaria funciona mal) puede causar la muerte.

Cómo limitar su exposición a la radiación médica

En primer lugar,  evaluar el riesgo frente a la recompensa.  A menudo puede realizar esta evaluación a través de una conversación con su médico. Por ejemplo, cuando se trata del tratamiento del cáncer, la destrucción o la reducción en el tamaño de un tumor probablemente valdrá el riesgo de la carga de radiación. Sin embargo, si decide obtener una segunda o tercera opinión sobre su diagnóstico y cada médico insiste en realizar su propia tomografía computarizada en lugar de simplemente leer la que ya tuvo, entonces la exposición puede ser innecesaria. Discuta sus inquietudes con su médico para determinar si existe una alternativa aceptable.

Si está embarazada  o sospecha que podría estarlo, asegúrese de mencionárselo a su médico. La exposición durante el embarazo puede ser perjudicial para su bebé.

Si se someterá a radioterapia para el cáncer, puede ser útil  preguntarle a su oncólogo qué dosis se usará y luego pedirle al técnico que confirme esa dosis, solo para comparar las notas. Si las respuestas no son las mismas, pídale a alguien que verifique dos veces.

Cuando reciba una prueba médica de fuente de radiación, pida que  cubran las partes de su cuerpo que no están siendo examinadas . Un buen ejemplo es una forma en que su dentista cubre su torso y estómago antes de tomar una radiografía de sus dientes.

Lleve un registro de todas sus pruebas médicas,  especialmente las pruebas de tipo de radiación, como rayos X, tomografías computarizadas y tomografías PET. (Nota: las IRM no usan radiación, pero también es inteligente rastrearlas). Haga una lista que incluya la fecha de la prueba, el tipo de prueba y lo que se estaba examinando. La próxima vez que un médico ordene una de esas pruebas para usted, muéstrele la lista y pregúntele si hay una prueba alternativa para evitar la exposición excesiva a la radiación.

Si desea  realizar un seguimiento de su propia exposición a la radiación,  hay algunas herramientas disponibles para hacerlo: