Cómo examinar la columna lumbar

Los síntomas de dolor o malestar en las piernas o la parte baja de la espalda pueden ser un signo de un problema con la columna lumbar y una razón para examinar esa parte de su cuerpo. Al evaluar las condiciones de la columna lumbar, su médico evaluará una serie de funciones para determinar la ubicación y el origen de su problema.

La mayoría de los médicos adoptan un enfoque muy sistemático para evaluar los problemas de la columna lumbar. Si bien existe una variación indudable de un médico a otro, los pasos básicos del examen de la columna lumbar suelen ser muy similares. Dependiendo de sus síntomas y sus hallazgos clínicos, el enfoque y la profundidad del examen también pueden variar.

Algunos puntos importantes antes de entrar en detalles sobre el examen de la columna lumbar:

  1. Primero, un examen completo y la determinación de la fuente del dolor pueden requerir más de una visita a su médico. Por lo general, el objetivo de una evaluación inicial es garantizar que no haya signos de un problema en la columna lumbar que pueda causar una situación de emergencia. Cuando la situación parece no ser emergente, el objetivo suele ser controlar los síntomas en lugar de profundizar en una evaluación exhaustiva.
  2. En segundo lugar, examinar la columna lumbar requiere evaluar no solo el segmento de la espalda baja del cuerpo, sino también los nervios importantes que se extienden desde esta región hacia las extremidades inferiores . Es por eso que su médico puede pasar algún tiempo evaluando la fuerza, la sensación y los reflejos en las extremidades inferiores.

Banderas rojas para problemas más serios

Como se indicó, al evaluar inicialmente un problema de la columna lumbar, hay algunas condiciones que podrían ser más graves, y estas situaciones quirúrgicas de emergencia deben identificarse de inmediato. Estos incluyen afecciones como infección, tumores y compresión nerviosa severa. Si bien estas condiciones son relativamente raras, su médico le hará preguntas y lo examinará para asegurarse de que no haya signos de estas condiciones. Estas llamadas “banderas rojas” para afecciones de la columna lumbar incluyen:

  • Fiebres recientes, cambio de peso o sudores nocturnos.
  • Antecedentes de cáncer que puede migrar a los huesos.
  • Dolor que no descansa en reposo o que se despierta del sueño.
  • Incontinencia o retención urinaria
  • Trauma reciente

Estos signos de ‘bandera roja’ guiarán a su médico a enfocar su examen y posiblemente a obtener más pruebas para evaluar estas condiciones graves que podrían estar presentes. Es importante darse cuenta de que el hecho de que tenga fiebre no significa que su dolor de espalda sea una emergencia. Sin embargo, estos signos pueden estar asociados con algunas afecciones graves, y son signos que deberían desencadenar una evaluación más profunda.

Examinando la columna vertebral

Tener un enfoque sistemático para el examen ayuda a garantizar que su examinador no pase por alto detalles importantes. Los pasos normales para examinar la columna lumbar incluyen: inspección, palpación, movilidad, función nerviosa y pruebas especiales. Cada uno de los pasos se puede evaluar con unos pocos pasos simples, y si se observan anomalías, puede llevarse a cabo una investigación más detallada.

  • Inspección : la inspección incluye la evaluación de la apariencia de la columna lumbar. Esto puede incluir la evaluación de la alineación tanto desde el frente como desde el costado del paciente. Se debe realizar una evaluación de la piel desnuda para evaluar cualquier anormalidad o evidencia de lesión.
  • Palpación : Palpación significa tocar el cuerpo. Su examinador puede detectar cualquier masa u otras anormalidades alrededor de la columna lumbar y la región abdominal inferior. Además, la palpación debe evaluar cualquier región específica que sea sensible al tacto.
  • Movilidad : la movilidad de la columna lumbar se puede evaluar pidiéndole al paciente que se incline hacia adelante, hacia atrás, gire hacia cada lado y se incline hacia cada lado. Además, la mayoría de los examinadores querrán evaluar cualquier posible anormalidad de la marcha que pueda indicar problemas con la función nerviosa.
  • Función nerviosa : en general, su examinador evaluará tres funciones de los nervios. Primero, la fuerza de los diversos músculos de la extremidad inferior. En segundo lugar, la sensación en todas las extremidades inferiores. En tercer lugar, la función de sus reflejos, con mayor frecuencia en la rodilla y el tobillo, aunque existen otros reflejos que también se pueden evaluar. La debilidad de los músculos, las anormalidades de la sensación y los reflejos asimétricos pueden ser indicativos de una función nerviosa anormal.
  • Pruebas especiales : hay varias pruebas especiales que su examinador puede realizar. Estas pruebas pueden incluir pruebas especiales de la función nerviosa y signos de irritación nerviosa. La prueba más comúnmente realizada se llama prueba de elevación de la pierna recta .

Ordenando Pruebas

En general, no es necesario ordenar estudios de imagen para el tratamiento inicial del dolor lumbar. Cuando existen síntomas preocupantes para una afección subyacente grave, se puede ordenar una prueba para evaluar una de estas afecciones. Sin embargo, para el dolor de espalda que se cree que proviene de una fuente más típica (tensión muscular, anomalías de disco, artritis, etc.), las pruebas tempranas generalmente no son útiles, y en muchos casos pueden conducir a un tratamiento más invasivo de lo que podría ser necesario.

Cuando se ordena una prueba, su médico puede ordenar una de varias pruebas diferentes. Uno no es necesariamente mejor que otro, pero en situaciones específicas uno puede ser más útil. Muchas personas que veo sobre el dolor de espalda quieren resonancias magnéticas. Las IRM suelen ser una prueba útil, pero no en todos los escenarios. Además, las resonancias magnéticas deben interpretarse cuidadosamente, ya que a menudo muestran algunos hallazgos que pueden ser útiles, y otros que tienen poco que ver con la fuente de molestias. Perder el rumbo siguiendo los resultados de las pruebas sin ponerlos en el contexto del examen y los resultados enumerados anteriormente pueden conducir a tratamientos inapropiados o innecesarios.

 

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I am Dr. Christopher Loynes and I specialize in Bone Marrow Transplantation, Hematologic Neoplasms, and Leukemia. I graduated from the American University of Beirut, Beirut. I work at New York Bone Marrow Transplantation
Hospital and Hematologic Neoplasms. I am also the Faculty of Medicine at the American University of New York.