Una visión general de la peste bubónica

Los expertos han visto un resurgimiento de la enfermedad rara

La idea misma de la plaga bubónica es algo que asociamos con la Edad Oscura cuando decenas de millones de personas murieron a raíz de la “Muerte Negra” que se extendió por Asia, África y Europa en el siglo XIV.Como la viruela y la polio, la mayoría de nosotros asumimos que la plaga se había convertido en el material de los libros de historia.

Los expertos en control de enfermedades dicen que este no es el caso; de hecho, han comenzado a ver un resurgimiento de la enfermedad. El primer brote de este tipo se produjo en 1994 en la India, en el que murieron 56 personas y se hospitalizaron más de 600. Desde entonces, la plaga se ha identificado positivamente en la República Democrática del Congo (65 muertes en 2005), Madagascar (69 muertes en 2014 y 57 más en 2017), e incluso partes de los Estados Unidos (cuatro muertes y 16 infecciones en 2015). Hasta junio de 2017, dos nativos de Nuevo México fueron diagnosticados positivamente con la plaga, sumándose a las más de 600 infecciones que se esperan a nivel mundial para fin de año.

Los síntomas

Cuando un humano se infecta con la bacteria llamada Y. pestis , viaja a través del sistema linfático y termina en los ganglios linfáticos, donde causa agrandamientos dolorosos, parecidos a ebullición, llamados bubones. Esto suele ocurrir dentro de uno a siete días de exposición y puede ir acompañado de una serie de síntomas que incluyen:

  • Resfriado
  • Fiebre alta
  • Agotamiento extremo
  • Dolor
  • Constricción respiratoria
  • Calambres musculares
  • Vómitos de sangre
  • Gangrena de los dedos, dedos, labios y nariz.
  • Apertura de bubones inflamados (ganglios linfáticos en la axila o la ingle)
  • Convulsiones

Sin tratamiento, la peste bubónica causará la muerte en 60 a 90 por ciento de los casos, generalmente dentro de 10 días.

Otras formas

La ruta de la enfermedad puede variar en personas infectadas por  Y. pestis. Por ejemplo, en lugar de viajar de una picadura de insecto a los ganglios linfáticos, las bacterias pueden ingresar al cuerpo a través de otras rutas y causar un conjunto de síntomas completamente diferente.

  • La peste neumónica  ocurre cuando la bacteria se propaga a los pulmones, generalmente cuando una persona infectada tose o estornuda en otra. Si bien es poco frecuente, se considera una forma más grave de peste, lo que provoca el rápido desarrollo de neumonía, dolores en el pecho y esputo sanguinolento o acuoso. Si no se trata, la peste neumónica puede causar insuficiencia respiratoria y muerte, generalmente dentro de las 36 horas.
  • La peste septicémica ocurre cuando las bacterias encuentran su camino directamente en el torrente sanguíneo, a menudo a través de una grieta o una llaga en la piel. Es la forma más rara de la enfermedad y posiblemente la más agresiva. Los síntomas son similares a los de la peste bubónica, pero pueden incluir sangrado característico debajo de la piel. La muerte es casi inevitable si el tratamiento no se administra dentro de las 24 horas.

Causas

La peste bubónica es una infección potencialmente mortal causada por la bacteria  Yersinia pestis .

La enfermedad se transmite por la picadura de una pulga de rata infectada ( Xenopsylla cheopis ) que se asienta en roedores más pequeños, como ratas, ratones de campo y ardillas.

Dado que la bacteria es inofensiva para las pulgas, tiene el vehículo perfecto para ser transportada directamente de los  animales a los humanos . Además de roedores más pequeños como ardillas y perros de la pradera,  se ha encontrado Yersinia pestis  en mamíferos más grandes, como conejos, zarigüeyas, coyotes salvajes e incluso perros y gatos domésticos que han estado en contacto con roedores.

Diagnóstico

La peste bubónica se diagnostica mediante la ejecución de cultivos de laboratorio en esputo, sangre, líquido cefalorraquídeo o ganglios linfáticos infectados. En las partes del mundo donde la plaga se ve con más frecuencia, una prueba rápida con una tira reactiva generalmente puede identificar antígenos bacterianos en 15 minutos.

Tratamiento

Debido a la gravedad clínica de la enfermedad, los médicos generalmente comienzan el tratamiento de forma presunta mientras esperan los resultados de laboratorio. Idealmente, el tratamiento debe iniciarse dentro de las 24 horas, generalmente en forma de antibióticos por vía intravenosa, como estreptomicina, doxiciclina o tetraciclina. Si se trata de manera oportuna, las tasas de supervivencia pueden variar desde 85 por ciento hasta 99 por ciento.

Prevención

La clave para la prevención de la peste bubónica es evitar roedores o cualquier animal salvaje que pueda transportar pulgas. También requiere que proteja su propiedad de cosas que atraen a los animales, como contenedores de desechos abiertos o jardines sin cercas. Se deben tomar precauciones para prevenir la peste bubónica, especialmente si vive en un área donde las infestaciones de pulgas son comunes.

Consejos para la prevención de la peste bubónica.

  • Use un repelente de insectos cuando esté al aire libre y use pantalones largos y botas.
  • Nunca manipules animales enfermos o muertos. Si es necesario, use guantes gruesos.
  • Mantenga a sus mascotas dentro o proporcione collares de pulgas.
  • Elimina las pulgas de tu hogar.

Si viaja a lugares del mundo donde se han producido brotes (Madagascar, Perú, República Democrática del Congo), consulte las advertencias de viaje antes de la salida y traiga un repelente de insectos con un 80 por ciento de DEET. Actualmente no existe una vacuna para prevenir la peste bubónica.

La plaga es una de varias enfermedades infecciosas que alguna vez fueron universalmente fatales pero que ahora pueden ser tratadas.

Aunque es raro, es importante tomar precauciones para prevenir esta o cualquier otra enfermedad transmitida por pulgas, ya sea tifus, tenia o enfermedad de Lyme . 

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I am Dr. Christopher Loynes and I specialize in Bone Marrow Transplantation, Hematologic Neoplasms, and Leukemia. I graduated from the American University of Beirut, Beirut. I work at New York Bone Marrow Transplantation
Hospital and Hematologic Neoplasms. I am also the Faculty of Medicine at the American University of New York.