El propósito y los trastornos comunes de los bronquiolos

Cómo funcionan y qué puede afectarlos

Los bronquiolos son una parte importante del sistema respiratorio. Son los pasajes a través de los cuales el aire se dirige desde la nariz y la boca hasta los alvéolos (sacos de aire) al final del árbol respiratorio , literalmente como las ramas más grandes del sistema respiratorio. Los bronquiolos no contienen cartílago y, en cambio, están rodeados por un músculo liso que se contrae y expande para controlar el flujo de aire. Además de esta función, las células especiales en los bronquiolos producen surfactantes (que mantienen abiertas las vías respiratorias) y proteínas que descomponen las toxinas que ingresan a los pulmones. Trastornos como la bronquolitis, el asma y la bronquiolitis obliterante afectan estos pasajes.

Estructura de los bronquiolos

Cuando se inhala el aire, se introduce en la tráquea y entra en el bronquio principal . El bronquio principal se divide en dos bronquios (uno para cada pulmón) que continúan subdividiendo antes de convertirse en bronquiolos. A medida que los bronquiolos se abren progresivamente, literalmente como las ramas de un árbol, cada uno está cubierto con un alvéolo. Aquí es donde tiene lugar la transferencia de oxígeno y dióxido de carbono a la sangre.

Los bronquiolos se dividen en tres tipos, cada uno cada vez más pequeño:

  • Bronquiolos lobulares (lóbulos más grandes)
  • Bronquiolos terminales (piense terminales para transferencia)
  • Bronquiolos respiratorios (responsables de dirigir el aire a los alvéolos)

Los bronquiolos lobulares y terminales se conocen como ” espacio muerto ” simplemente porque no se produce intercambio de aire en estos pasos. Los propios bronquiolos son pequeños, con un diámetro de entre 0,5 y 1 mm.

Función de los bronquiolos.

Mientras que los bronquios tienen anillos de cartílago que sirven para mantenerlos abiertos, los bronquiolos están recubiertos con tejido muscular liso. Esto les permite contraerse y dilatarse, controlando efectivamente el flujo de aire mientras se abre paso hacia los alvéolos.

En el lado negativo, también los deja vulnerables a los elementos ambientales que pueden hacer que se contraigan y, en algunos casos, se estrechen permanentemente. Llamada broncoconstricción , esta respuesta puede ser causada por humo de cigarrillo, gases tóxicos, aire frío y alérgenos, entre otras cosas.

Si bien el estrechamiento de los bronquiolos tiene el propósito de mantener los irritantes fuera de las vías respiratorias, puede causar dificultad respiratoria, a veces grave. Cuando esto sucede, el cuerpo libera adrenalina (epinefrina) y otras hormonas para aliviar el estrés y permitir que el aire vuelva a los conductos.

Funciones alveolares y celulares

Un tipo de célula que se encuentra en los bronquiolos (llamadas células alveolares tipo 2) es responsable de la secreción de sustancias (llamadas surfactantes ) que aseguran los bronquiolos para que no se colapsen durante la exhalación y aumente efectivamente el área de la superficie de los pulmones. Es la falta de estos surfactantes en bebés prematuros lo que contribuye a la dificultad respiratoria. Otro tipo de célula (llamada célula club) secreta proteínas que descomponen las toxinas que pueden haber encontrado su camino hacia el árbol respiratorio.

Trastornos de los bronquiolos

Como los bronquiolos no tienen cartílago para sostenerlos, es más probable que se vean afectados por condiciones que causan la constricción y / u obstrucción de las vías respiratorias. Cuando esto sucede, los síntomas pueden incluir sibilancias , dificultad para respirar , dificultad para respirar ( retracciones ) y cianosis (un color azulado en la piel causado por la reducción del consumo de oxígeno).

Hay varias condiciones que pueden afectar directamente la función de los bronquiolos. Entre ellos:

Bronquiolitis

La bronquiolitis es la inflamación de los bronquiolos que generalmente se observa en niños de entre tres y seis meses. A menudo es causada por virus como el virus sincitial respiratorio (VSR) y la influenza. El tratamiento se centra principalmente en controlar los síntomas hasta que la infección haya seguido su curso. En casos severos, puede ser necesario un ventilador.

Asma

El asma es causado principalmente por alergenos o toxinas en el aire. Las infecciones respiratorias también pueden causar asma en los niños. Cuando los alérgenos entran en los bronquiolos, un tipo de célula inmunitaria (mastocitos ) libera sustancias que causan la contracción del músculo liso que rodea a los bronquiolos. El tratamiento consiste en medicamentos para dilatar las vías respiratorias (broncodilatadores), así como la eliminación o evitación de cualquier alérgeno conocido.

Bronquiolitis obliteranos

La bronquiolitis obliterante es una enfermedad rara y grave que afecta principalmente a adultos en los que los bronquiolos se vuelven cicatrizados y fibrosos, lo que afecta la capacidad de la persona para respirar. Las causas pueden incluir la exposición a humos tóxicos, infecciones virales, trasplantes de órganos y artritis reumatoide. La bronquiolitis obliterante es irreversible y, a menudo, requiere terapia de oxígeno y el uso de esteroides. En casos severos, puede ser necesario un trasplante de pulmón.