Una descripción general de la hepatitis viral

Cuando hablamos de hepatitis, a menudo nos referimos a la forma viral de la enfermedad. El término hepatitis, por definición, es simplemente la inflamación del hígado que puede ser causada por una serie de afecciones, que incluyen el daño directo a los órganos, la exposición a químicos y toxinas, infecciones bacterianas o parasitarias y enfermedades autoinmunes.

La hepatitis viral es, con mucho, el tipo de hepatitis más común en el mundo, causada por una variedad de virus no relacionados, cada uno de los cuales se comporta de manera similar pero tiene características propias. Estas características incluyen:

  • Modos de transmisión (cómo se propaga el virus)
  • Patogenia (como progresa la enfermedad)
  • Sintomatología (qué y cuándo aparecen comúnmente los síntomas )
  • Tasas de morbilidad (enfermedad) y mortalidad (muerte)

Hay cinco tipos comunes de hepatitis viral, clasificadas alfabéticamente de hepatitis A a E, que se distribuyen en todo el mundo o en partes específicas del mundo. Otros dos tipos nominales (hepatitis F y GB) también se han clasificado como posibles causas, aunque los científicos aún están debatiendo su existencia.

Si bien hay otros virus que pueden causar inflamación del hígado (incluidos el virus de Epstein Barr y ciertos virus del herpes simple), la hepatitis A a la E son los tipos a los que nos referimos más comúnmente como las causas de la hepatitis viral.

En total, la hepatitis A a la E representa casi 1.3 millones de muertes por año. De estos, se considera que las hepatitis B y C se encuentran en una escala epidémica mundial, con más infecciones y muertes cada año que el VIH, la tuberculosis y la malaria combinados.

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Hepatitis A

La hepatitis A es causada por el virus de la hepatitis A (VHA) y comúnmente se transmite al ingerir heces infectadas con el virus de la hepatitis A, ya sea a través del agua o la contaminación de los alimentos o de persona a persona ( incluso durante las relaciones sexuales ). Los mariscos poco cocinados son una fuente común de transmisión de enfermedades.

El tiempo entre la infección y la aparición de los síntomas es de alrededor de dos a seis semanas, aunque muchos no experimentarán ningún síntoma. Cuando aparecen los síntomas, tienden a durar alrededor de ocho semanas en promedio y pueden incluir signos tales como:

  • Náusea
  • Vómito
  • Diarrea
  • Fiebre
  • Dolor abdominal
  • Cansancio extremo
  • Coloración amarillenta de la piel y los ojos ( ictericia ).
  • Oscurecimiento de la orina.
  • Heces pálidas de color arcilla.

No existe un tratamiento específico para la hepatitis A, ya que los síntomas tienden a resolverse por sí solos. Una vez infectada, una persona es inmune de por vida. La muerte se considera poco frecuente, aunque algunas personas mayores pueden tener un mayor riesgo de insuficiencia hepática aguda (generalmente aquellas con enfermedad hepática preexistente).

Existe una amplia disponibilidad de una vacuna contra el VHA, que se administra mediante inyección en dos ciclos, que puede proteger contra la infección durante 15 años o más.

Hepatitis B

La hepatitis B es causada por el virus de la hepatitis B (VHB) y se transmite principalmente por la sangre o los fluidos corporales infectados o se transmite de madre a hijo durante el embarazo. El uso de drogas inyectables y las relaciones sexuales son vías comunes de transmisión.

La hepatitis B puede presentarse con síntomas agudos (autolimitados)durante la etapa temprana de la infección, aunque algunos no presentarán ningún síntoma. Estos síntomas en etapa temprana son similares a los de la hepatitis A y generalmente aparecen dentro de los 30 a 80 días de la exposición.

Una vez que se resuelven los síntomas agudos, el virus puede persistir durante muchos años durante la etapa crónica (de larga duración) de la infección. Es durante este período que la inflamación persistente puede provocar cambios en el hígado que dañan gradualmente la arquitectura del propio órgano.

Si bien muchas personas permanecerán asintomáticas durante la infección crónica, la enfermedad puede progresar silenciosamente a lo largo de los años en otras. La cicatrización del hígado (fibrosis) puede acumularse gradualmente en un período de 10 a 20 años, lo que eventualmente lleva a una afección denominada cirrosis en la cual el hígado tiene menos capacidad para funcionar. La insuficiencia hepática y el cáncer de hígadoson complicaciones asociadas con la infección por VHB avanzada.

Si bien la mayoría de las personas con hepatitis B eliminan el virus de manera espontánea poco después de la infección, las personas con infección crónica pueden recibir tratamiento para reducir el riesgo de cirrosis y cáncer. Actualmente, hay siete medicamentos con licencia para su uso en la terapia del VHB. Y si bien los medicamentos no pueden eliminar el virus en sí, pueden suprimir de manera efectiva la replicación viral, reduciendo así la inflamación del hígado.

También está disponible una vacuna contra el VHB , que se administra mediante inyección en tres ciclos, así como una vacuna combinada quepuede prevenir tanto la hepatitis A como la B.

Hepatitis C

La hepatitis C es causada por el virus de la hepatitis C (VHC) y se propaga principalmente a través del uso de drogas inyectables. La transmisión de madre a hijo durante el embarazo también es común, al igual que la transmisión sexual del virus (principalmente entre los hombres homosexuales o bisexuales coinfectados con VIH).

En algunas partes menos desarrolladas del mundo, la hepatitis C se transmite comúnmente a través de inyecciones no estériles y procedimientos médicos, e incluso en salones de tatuaje o de afeitado en los que se han manchado herramientas con la sangre de otro cliente.

Al igual que la hepatitis B, la hepatitis C puede presentar síntomas agudos durante la etapa temprana de la infección, generalmente entre seis y ocho semanas después de la exposición. La mayoría eliminará el virus de forma espontánea dentro de los 60 días, a menudo sin síntomas (o incluso conciencia) de infección.

En aquellos que no pueden obtener la autorización, alrededor del 10 al 15 por ciento avanzará a la cirrosis dentro de los 20 a 30 años. De estos, 20 a 25 por ciento experimentarán cirrosis descompensada (en la que el hígado no puede funcionar) o cáncer de hígado, los cuales tienen un riesgo de mortalidad superior al 50 por ciento.

La introducción de nuevos antivirales de acción directa (DAA, por sus siglas en inglés) ha mejorado enormemente los resultados para las personas con infección crónica por el VHC, y algunos medicamentos tienen índices de curación de más del 95 por ciento (incluso en aquellos con cirrosis avanzada).

Según la Organización Mundial de la Salud (OMS), se estima que 300 millones de personas están infectadas con el VHC en todo el mundo, lo que provoca casi 700,000 muertes por cirrosis y cáncer de hígado cada año. Actualmente no existe una vacuna para prevenir la infección por hepatitis C.

Hepatitis d

La hepatitis D es causada por el virus de la hepatitis D (VHD) y solo puede causar una enfermedad si se presenta con el virus de la hepatitis B (VHB). La vía de transmisión es, por lo tanto, la misma que la del VHB, al igual que los síntomas y la enfermedad en sí, aunque mucho más grave.

De hecho, una persona coinfectada con VHB y VHDV tiene un alto riesgo de sufrir insuficiencia hepática durante la etapa aguda de la infección, con una progresión más rápida a la cirrosis durante la infección crónica. Las tasas de cáncer de hígado también se incrementan.

Como resultado, se sabe que la coinfección por VHB / VHD tiene la tasa más alta de mortalidad de todos los tipos virales. Actualmente hay pocas opciones de tratamiento que se sabe que son efectivas para controlar el virus de la hepatitis D. Sin embargo, la vacuna contra el VHB puede proteger contra la hepatitis D, ya que el virus depende completamente de la hepatitis B para replicarse.

Si bien la hepatitis D se considera rara en los EE. UU., Se sabe que está ampliamente distribuida en África occidental, América del Sur, América Central, Rusia, Asia Central, las islas del Pacífico y el Mediterráneo.

Hepatitis e

La hepatitis E es causada por el virus de la hepatitis E (HEV) y, como la hepatitis A, se transmite comúnmente a través de la ruta fecal-oral . El tiempo promedio entre la infección y la aparición de los síntomas es de alrededor de tres a seis semanas, aunque muchos no experimentarán ningún síntoma. Cuando aparezcan los síntomas, serán similares a los de la hepatitis A y durarán hasta ocho semanas.

La recuperación de los síntomas tiende a conducir a un aclaramiento viral en casi todos los infectados. Entre los pocos que progresan a una infección crónica, la enfermedad suele ser limitada en las personas con sistemas inmunitarios comprometidos (como las personas con infección por VIH avanzada o trasplantes de órganos). Las mujeres embarazadas también tienen un mayor riesgo de insuficiencia hepática, generalmente durante el tercer trimestre del embarazo.

Se ha demostrado que el uso del medicamento ribavirina logra el aclaramiento viral en alrededor del 65 por ciento de las personas con infección crónica. Sin embargo, a diferencia de la hepatitis A, no existe una vacuna para la hepatitis E. Considerada rara en los EE. UU., La hepatitis E se distribuye predominantemente en Asia Central, aunque se han observado brotes en América Central, África subsahariana y Oriente Medio.

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I am Dr. Christopher Loynes and I specialize in Bone Marrow Transplantation, Hematologic Neoplasms, and Leukemia. I graduated from the American University of Beirut, Beirut. I work at New York Bone Marrow Transplantation
Hospital and Hematologic Neoplasms. I am also the Faculty of Medicine at the American University of New York.