¿Qué son las disparidades en la salud y por qué son importantes?

Diferentes grupos y comunidades pueden tener niveles notablemente diferentes de salud. Algunas poblaciones pueden tener tasas más altas de cáncer, por ejemplo, mientras que otras pueden ser más obesas o consumir tabaco. Estas diferencias en salud o condiciones médicas se llaman disparidades de salud, y pueden tener un impacto profundo en la salud pública de una comunidad.

Definición

El gobierno de EE. UU. Define la disparidad en la salud como “un tipo particular de diferencia de salud que está estrechamente relacionada con la desventaja social o económica”. Estas disparidades afectan negativamente a grupos enteros de personas que ya enfrentan obstáculos significativamente más para mantener una buena salud, a menudo debido a problemas sociales o sociales específicos. Factores económicos, tales como:  

  • Estado socioeconómico o ingresos.
  • Raza o etnia
  • Años
  • Sexo o genero
  • Geografía, ej. rural vs. urbano
  • Discapacidad
  • Orientacion sexual
  • Estado de inmigrante
  • Religión
  • Estado de salud mental

Históricamente, estas características se han relacionado con la discriminación o la exclusión. Cuando un grupo particular de personas no tiene el mismo tipo de acceso a la atención médica, la educación o los comportamientos saludables, puede hacer que se queden atrás de sus compañeros en todo tipo de medidas de salud. Estas disparidades a menudo pueden persistir por generaciones.

Impacto

Las repercusiones negativas de las disparidades en la salud van más allá del individuo y se extienden a sus hijos, a comunidades enteras ya la sociedad en general. Las disparidades en la salud a menudo se auto perpetúan. Los padres demasiado enfermos para trabajar, por ejemplo, pueden llegar a ser de bajos ingresos. Las personas desempleadas y de bajos ingresos tienen menos probabilidades de tener acceso a un seguro de salud. Si no pueden pagar la atención médica, podrían enfermarse, haciéndolos aún menos capaces de encontrar un nuevo trabajo, y así sucesivamente. Obtener salud y salir de la pobreza se vuelve cada vez más difícil. 

Esta espiral descendente también puede afectar a las generaciones futuras . Un área de salud donde esto está claro es en mujeres embarazadas y nuevas mamás. La salud de una madre antes y durante el embarazo puede tener un gran impacto en sus bebés. Por ejemplo, una mujer que experimenta estrés crónico durante el embarazo, como el estrés por la situación financiera, tiene más probabilidades de tener un bebé prematuro. Los bebés que nacen demasiado pronto corren un mayor riesgo de problemas de salud graves más adelante en la vida. Muchas de esas condiciones médicas pueden llevar a complicaciones del embarazo como, nuevamente, el parto prematuro.

Las disparidades de salud, sin embargo, cuestan a los estadounidenses más que las vidas y los medios de vida. Las brechas persistentes en los resultados relacionados con la salud también pueden tener consecuencias económicas. Un estudio en Carolina del Norte estimó que el estado podría ahorrar $ 225 millones al año si se eliminaran las disparidades en la diabetes. Otro informe estimó que la reducción de las disparidades de salud a escala nacional podría haber ahorrado a los Estados Unidos casi $ 230 mil millones entre 2003-2006.

Ejemplos

Las disparidades de salud existen en todo el mundo, incluso en los Estados Unidos, y afectan a todas las edades, razas / etnias y sexos. Aquí hay algunos ejemplos:

  • Mortalidad infantil: los bebés nacidos de mujeres negras en los Estados Unidos mueren a más del doble de la tasa de bebés nacidos de mujeres blancas.
  • Demencia: las personas de raza negra también tienen el mayor riesgo de demencia y tienen el doble de probabilidades de desarrollar la enfermedad de Alzheimer que las personas de raza blanca en los Estados Unidos.
  • Cáncer: las personas con ingresos y niveles de educación más bajos tienen más probabilidades de contraer cáncer y morir a causa de él en comparación con sus compañeros más ricos, y esa brecha parece estar aumentando.
  • Obesidad: incluso después de controlar el ingreso familiar, las tasas de obesidad en mujeres negras y hombres mexicano-estadounidenses son sustancialmente más altas que en otras razas o grupos étnicos.
  • Fumar: nativos de EE. UU. / Alaska Los hombres y mujeres nativos tienen tasas desproporcionadamente más altas de fumar , al igual que las personas que viven por debajo del nivel federal de pobreza y las que están desempleadas.
  • Consumo excesivo de alcohol: jóvenes hombres blancos son más propensos que otros grupos a beber en exceso (5 ó más bebidas en un período de dos horas).

Causas

Al igual que muchos aspectos de la salud pública, las causas fundamentales de las disparidades de salud son complejas. La salud está influenciada por tantos factores que puede ser difícil determinar exactamente por qué la brecha entre dos grupos es tan amplia. Dicho esto, las disparidades son a menudo el resultado de las inequidades en la salud , es decir, las diferencias en la forma en que los recursos se distribuyen entre los diferentes grupos. Estos recursos podrían ser tangibles, como en el caso de los parques físicos donde los niños pueden hacer ejercicio de manera segura u oportunidades intangibles, como poder ver a un médico cuando está enfermo. Las disparidades a menudo tienen múltiples causas, pero se sabe que existen algunas inequidades importantes en los Estados Unidos que contribuyen a las brechas de salud entre los grupos.  

La desigualdad de ingresos

El sistema de atención médica de los EE. UU. Es uno de los más caros del mundo y gasta aproximadamente el doble en atención médica que otras naciones de altos ingresos. En promedio, el país en su conjunto gastó un estimado de $ 10,348 por persona en 2016, y el gasto en atención de la salud representa casi el 18 por ciento del producto interno bruto (PIB) de los EE. UU., Una tasa que aumenta año tras año. Los estadounidenses pagan más por los servicios de salud, como visitas a clínicas, hospitalizaciones y medicamentos recetados.

Una creciente brecha de ingresos entre los ricos y los pobres en los Estados Unidos ha hecho más difícil para los estadounidenses pobres mantenerse al día. Si bien los ingresos más altos se dispararon entre 1980 y 2015, los salarios reales de las personas de bajos ingresos disminuyeron, lo que hace cada vez más difícil para los pobres en los Estados Unidos pagar atención médica básica o participar en comportamientos saludables. Esto, a su vez, hace que sea más difícil mantenerse saludable o tratar y manejar las condiciones de salud.

Discriminación o exclusión sistémica

Los impulsores sociales, como el racismo, el sexismo, el capacitismo, el clasismo o la homofobia, pueden perpetuar las inequidades al priorizar a un grupo sobre otro. Estas fuerzas están tan profundamente arraigadas en las prácticas y normas culturales que muchas personas podrían no darse cuenta de que están sucediendo. A menudo, estas fuerzas son el resultado de inequidades pasadas que todavía afectan a las comunidades de hoy. Tomemos, por ejemplo, las prácticas de vivienda discriminatorias de mediados del siglo XX. Estas políticas obligaron a muchas familias minoritarias a vivir en vecindarios sin acceso cercano a recursos de la comunidad, como transporte público, educación de calidad u oportunidades laborales, todo lo cual afecta la estabilidad financiera de la familia y, por lo tanto, la salud a largo plazo .

La investigadora Camara Phyllis Jones utilizó una analogía de jardinería en el American Journal of Public Health para ilustrar cómo sucede esto. Imagínese, por ejemplo, dos cajas de flores: una con un suelo nuevo rico en nutrientes y otra con un suelo pobre y rocoso. Las semillas plantadas en el suelo rico en nutrientes florecerán, mientras que las semillas en el suelo más pobre lucharán. A medida que las flores van a la semilla, la próxima generación caerá en el mismo suelo, experimentando luchas o éxitos similares. Como esto sucede año tras año, una caja de flores siempre será más vibrante que la otra debido a la condición original del suelo. Cuando las personas se separan y se les dan diferentes recursos para comenzar, eso tendrá un impacto para las generaciones venideras.

Factores medioambientales

Muchos resultados de salud son el resultado de elecciones personales, como comer alimentos saludables o hacer suficiente ejercicio. Sin embargo, muchas de esas opciones están moldeadas, influenciadas o hechas por el medio en el que estamos. La salud ambiental es la fuerza física, química y biológica que puede afectar nuestra salud y puede ser una fuerza impulsora detrás de las disparidades de salud. Es difícil para las personas comer alimentos saludables, por ejemplo, cuando no tienen acceso a ellos en su vecindario (áreas conocidas como desiertos de alimentos ).

Las enfermedades tropicales desatendidas (NTD, por sus siglas en inglés) son un ejemplo de disparidades de salud impulsadas por el ambiente. Esta colección de más de 20 condiciones afecta principalmente a los más pobres de los pobres, tanto en los Estados Unidos como en todo el mundo, a menudo debido a la falta de agua limpia o baños. Estas condiciones dificultan que los niños aprendan y los adultos trabajen, lo que exacerba los efectos de la pobreza en la salud y el bienestar de las personas.

Abordar las disparidades de salud

Cerrar la brecha en los resultados de salud no es una tarea fácil. Las causas son a menudo de múltiples capas. Las soluciones deberían abordar no solo la causa raíz de una disparidad dada, sino también el contexto que lo hizo posible en primer lugar.

Por su parte, los objetivos de Healthy People 2020, un conjunto de objetivos establecidos por el gobierno de los EE. UU. Para mejorar la salud de los estadounidenses para el año 2020, tiene como objetivo reducir las disparidades de salud al abordar los factores clave conocidos como determinantes sociales de la salud .

Los determinantes sociales de la salud son las condiciones ambientales y las circunstancias que afectan y dan forma a lo saludables que somos. Muchas cosas en nuestros círculos sociales y nuestro entorno pueden afectar nuestros comportamientos y limitar nuestra capacidad para tomar decisiones saludables. Estos incluyen cosas como normas culturales (por ejemplo, desconfianza de las figuras de autoridad) o diseño de la comunidad (por ejemplo, carriles para bicicletas). Hay docenas de factores sociales que exacerban las disparidades de salud, pero los objetivos de Healthy People 2020 han puesto a cinco en primer plano: la estabilidad económica, la educación, el contexto social y comunitario, la salud y la atención de la salud, y el entorno urbano y construido.

Mejora de la estabilidad económica

La estabilidad económica se refiere a cosas como la seguridad alimentaria, el ingreso o la riqueza, la estabilidad de la vivienda y las oportunidades de empleo, y la investigación muestra que abordar algunos de estos problemas podría ayudar a reducir las disparidades asociadas con una amplia gama de problemas de salud. Se ha demostrado que proporcionar asistencia para la vivienda , por ejemplo, mejora la salud tanto psicológica como física de las personas. De manera similar, la vacunación contra la influenza en los vecindarios más pobres podría ayudar a reducir las brechas en la hospitalización debido a la gripe. Y el aumento de las oportunidades económicas para las mujeres financieramente inseguras podría ayudar a prevenir el número desproporcionadamente alto de casos de VIH  en esa población.  

Asegurar que todos reciban una educación de calidad

Invertir en cosas como el lenguaje y la alfabetización, la educación infantil, la graduación de la escuela secundaria y la educación superior podría ayudar a cerrar las brechas de salud de varias maneras. Por ejemplo, se ha demostrado que un mayor acceso a la educación de la primera infancia basada en el centro disminuye los delitos y los partos en adolescentes . Los programas de finalización de la escuela secundaria también tienen un fuerte retorno de la inversión, lo que a menudo resulta en mejores beneficios económicos que exceden cualquier costo asociado con el programa, en parte debido a los costos evitados de atención médica.

Problemas de dirección dentro de un contexto social y comunitario

Si bien no siempre es evidente, las influencias y dinámicas sociales pueden afectar significativamente la salud de los individuos y de la comunidad en general. Estos incluyen cosas como encarcelamiento, discriminación, participación cívica y cohesión social. Debido a que la encarcelación puede afectar a las familias y afectar el acceso a cosas como la educación, el empleo y la vivienda, algunos investigadores han pedido cambios en las políticas que aborden las leyes de sentencia que afectan de manera desproporcionada a ciertas comunidades negras como un medio para reducir varias disparidades, incluido el VIH.  

Ampliar el acceso a la atención médica y mejorar la alfabetización de la salud

Ayudar a garantizar que las personas puedan ver a un profesional médico cuando están enfermos es importante para reducir las disparidades en la salud. Pero quizás igual de importante es su capacidad para ver a un médico cuando están sanos. Muchos problemas médicos en los Estados Unidos podrían prevenirse con atención de rutina y preventiva, como exámenes de salud, vacunaciones y cambios en el estilo de vida.

La Ley del Cuidado de Salud a Bajo Precio intentó ampliar el acceso a la atención primaria al hacer que sea más fácil obtener un seguro de salud y exigir que las compañías de seguros cubran todo el costo de los servicios preventivos , como exámenes de presión arterial y asesoramiento sobre la obesidad. La ley también instó a los profesionales médicos y de salud pública a abordar la alfabetización en salud asegurando que todos puedan obtener, comprender y comunicar información esencial para las decisiones de salud. Sin embargo, más de 28 millones de personas aún carecen de seguro médico, y se puede hacer más para garantizar un mayor acceso a la atención médica en los Estados Unidos.

Barrio y entorno construido

Al igual que el entorno social de una persona puede afectar su salud y bienestar, también lo puede hacer su entorno físico. Mejorar el acceso a alimentos saludables, apoyar conductas alimentarias saludables, mejorar la calidad de la vivienda, reducir el crimen y la violencia y proteger el medio ambiente son cosas que se pueden hacer para mejorar la salud ambiental de una comunidad y reducir las disparidades de salud como resultado.

Un ejemplo importante de cómo Estados Unidos podría reducir las disparidades en la salud en cuanto a las tasas de obesidad es abordar el problema  de los desiertos y los pantanos . La creación de asociaciones entre los gobiernos locales, los minoristas de alimentos (como las tiendas de comestibles) y las comunidades podría ayudar a ofrecer opciones de alimentos más asequibles y más sanas a las áreas donde estos alimentos escasean. Esto, combinado con una mayor educación dirigida sobre por qué y cómo incorporar alimentos saludables en las comidas favoritas de una familia, podría contribuir en gran medida a reducir las disparidades en las tasas de obesidad.

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I am Dr. Christopher Loynes and I specialize in Bone Marrow Transplantation, Hematologic Neoplasms, and Leukemia. I graduated from the American University of Beirut, Beirut. I work at New York Bone Marrow Transplantation
Hospital and Hematologic Neoplasms. I am also the Faculty of Medicine at the American University of New York.