Cómo se diagnostica el cáncer de testículo

El cáncer de testículo generalmente se identifica primero por la aparición de un bulto endurecido e indoloro en el testículo. En la mayoría de los casos, el bulto no será canceroso, pero aún tendrá que someterse a una evaluación por parte de un médico. Por lo general, esto incluirá un ultrasonido para verificar la presencia de un tumor y análisis de sangre capaces de detectar proteínas conocidas como marcadores tumorales. Si se sospecha la existencia de cáncer, se puede realizar una cirugía conocida como orquiectomía inguinal radical para extirpar tanto el tumor como el testículo afectado para analizarlos en el laboratorio.

Se pueden usar otras pruebas por imágenes para determinar si el cáncer se ha diseminado más allá del sitio del tumor inicial y para evaluar la eficacia del tratamiento contra el cáncer .

Autocomprobaciones

Si bien no hay un kit de pruebas en el hogar para diagnosticar el cáncer testicular , puede realizar lo que se denomina un autoexamen testicular (EET). Considere hacer esto mensualmente durante una ducha o baño, ya que el agua tibia relaja los testículos y el escroto, lo que facilita la detección de cualquier anomalía que pueda estar presente.

Para realizar un TSE:

  1. Sostenga cada testículo con una mano y examínelo con la otra.
  2. Deslice suavemente cada testículo entre su pulgar y los dedos. Familiarizarse con su estructura. Debe sentirse firme y suave, como un huevo duro sin la cáscara. Tenga en cuenta la estructura en forma de cuerda (epidídimo) que se adjunta a la parte posterior. Esto permite que los espermatozoides pasen del testículo y no deben confundirse con un bulto.
  3. Una vez que se haya familiarizado con la anatomía, busque bultos , masas o nódulos.
  4. Si no encuentra nada, intente recordar el tamaño, la forma y el peso de cada testículo y la sensación y el aspecto del epidídimo, para verificar si hay cambios en el próximo autoexamen.
  5. Si encuentra un bulto, tome nota de las características. La mayoría de los tumores testiculares serán indoloros. Pueden ser más pequeños que un guisante o más grandes que una canica y pueden ser móviles o inamovibles.

Claramente, si encuentra algo, deberá ponerse en contacto con su médico. Si bien es muy probable que no sea cáncer, solo una combinación de pruebas de laboratorio e imagen puede confirmar o descartar definitivamente el cáncer como la causa.

A pesar del beneficio potencial de la EET, la prueba de detección preventivadel cáncer testicular no es común ni recomendada . Dada la alta tasa de curación de la enfermedad (más del 90 por ciento) y el bajo riesgo de mortalidad (menos del cinco por ciento), no se ha demostrado que la práctica mejore ninguna estadística.

Imágenes

Un ultrasonido es a menudo la primera herramienta que un médico utilizará para diagnosticar el cáncer de testículo. Implica el uso de un dispositivo similar a una varita, llamado transductor, que emite ondas sonoras de alta frecuencia para crear imágenes de órganos internos en una pantalla de computadora. Las lecturas se pueden usar para diferenciar entre un tumor, que parece más sólido, y una condición benigna, que no lo haría.

Un ultrasonido también puede ayudar a determinar si el tumor testicular tiene más probabilidades de ser benigno o maligno. El noventa y cinco por ciento de los cánceres testiculares se clasifican como tumores de células germinales, lo que significa que se originan a partir de las células germinales que producen los precursores del esperma. Los otros tipos menos comunes incluyen tumores del estroma del cordón sexual y tumores mixtos (compuestos de múltiples tipos de tumores).

Los tumores de células germinales se pueden dividir en dos subtipos clave:

  • Los seminomas representan la mayoría de los casos de cáncer testicular. Por lo general, crecen y se propagan lentamente y se ven con más frecuencia en hombres de 25 a 45 años.
  • Los no seminomas tienden a ser agresivos y es más probable que se propaguen ( metástasis ). Por lo general, afectan a los hombres en su adolescencia tardía hasta los 30 años.

Cuando se ve en una ecografía, un seminoma generalmente tiene múltiples lóbulos (lobulación) y aparece oscuro en la pantalla (hiperecoico). Por el contrario, un no seminoma sería similar a un quiste (quístico) y tendría densidades tisulares variables (heterogéneas).

El ultrasonido es una prueba relativamente simple que no lo expone a la radiación. Simplemente se acuesta en una mesa mientras se aplica gel de conductividad a su escroto. El técnico luego movería el transductor a lo largo de la piel para identificar cualquier anomalía y tomar “instantáneas” ocasionales para su evaluación.

 

Laboratorios y pruebas

Se pueden usar varios análisis de sangre simples para respaldar un diagnóstico de cáncer testicular. Funcionan al detectar proteínas producidas por el cuerpo en respuesta al cáncer, conocidas como marcadores tumorales .

Las pruebas no solo pueden proporcionar evidencia de un crecimiento canceroso, también pueden ayudar a distinguir entre diferentes tipos de cáncer.

Gonadotropina coriónica humana (hCG)

La gonadotropina coriónica humana (hCG) es mejor conocida por su papel en el embarazo y las pruebas de embarazo. Las células cancerosas testiculares también pueden estimular la producción de hCG en seminomas y no seminomas. Dicho esto, el nivel de hCG tiende a ser bajo en seminomas puros, registrando un resultado detectable en solo uno de cuatro casos.

El aumento de la hCG en los hombres puede desencadenar un síntomacomún del cáncer testicular conocido como ginecomastia , que se caracteriza por el agrandamiento anormal del tejido mamario.

Alfa-fetoproteína (AFP)

Como su nombre indica, la alfa-fetoproteína (AFP) es un tipo de proteína que desempeña un papel en el desarrollo fetal. Si bien su función en adultos no está clara, los niveles de AFP comúnmente aumentan con los no seminomas pero no con los seminomas puros. Como tal, cualquier aumento en la AFP puede considerarse una indicación fuerte de un no seminoma.

Hormona de la lactasa deshidrogenasa (LDH)

La hormona de la lactosa deshidrogenasa (LDH) es un marcador tumoral menos específico, pero está involucrado directamente en la iniciación y el crecimiento del tumor. Los niveles elevados de LDH no son diagnósticos de cáncer testicular per se, pero sugieren que existe algún tipo de cáncer.

Un LDH alto también puede sugerir que el tumor se ha metastatizado, aunque existe cierto debate sobre si esto se aplica a todos los cánceres. La LDH también puede elevarse en respuesta a un ataque cardíaco, meningitis, encefalitis, VIH y ciertas enfermedades autoinmunes.

Procedimientos

Muchos tipos de cáncer se diagnostican tomando una muestra de tejido, llamada biopsia, que se puede evaluar bajo el microscopio. Esto rara vez se realiza con un tumor testicular, ya que la interrupción de las células puede hacer que el cáncer se propague.

En cambio, si los resultados del ultrasonido y los análisis de sangre sugieren un cáncer, el médico optará por un procedimiento conocido como orquiectomía inguinal radical. Esta es la extirpación quirúrgica tanto del tumor como del testículo afectado.

Para este procedimiento, el cirujano realiza una incisión justo por encima de la región púbica. Además de extraer el tumor y el testículo, él o ella extirpa el cordón espermático y cualquier vaso sanguíneo o linfático que pueda proporcionar a las células cancerosas una ruta fácil para el resto del cuerpo. Estos recipientes son luego atados como una precaución adicional.

Si bien una orquiectomía puede parecer un paso extremo para detectar el cáncer, solo se realiza si otras pruebas indican claramente un diagnóstico.

Si no lo son y el diagnóstico es incierto, un cirujano puede optar por retirar el testículo del escroto sin cortar el cordón espermático. Luego, se retira una sección de tejido sospechoso y se lleva al laboratorio de patología para su evaluación. Si el laboratorio no puede encontrar ninguna célula cancerosa, se reemplaza el testículo y se sutura el escroto (seguido de investigaciones adicionales para identificar la causa exacta del crecimiento). Si hay células cancerosas, se extirpan el testículo y el cordón espermático. 

Después de varias horas de recuperación en el hospital, debe ser dado de alta. Se le puede pedir que use un soporte escrotal durante las primeras 48 horas. Durante las dos primeras semanas, deberá evitar levantar objetos pesados ​​o tener relaciones sexuales. Dicho esto, por lo general toma de dos a tres semanas recuperarse completamente, aunque a veces puede tomar más tiempo. 

Estadificación de la enfermedad

Si los informes de patología indican un resultado positivo para el cáncer de testículo , la enfermedad se confirma. El siguiente paso es escalonar el cáncer. La estadificación se utiliza para determinar hasta qué punto una enfermedad maligna puede haberse diseminado por todo el cuerpo, lo que, a su vez, informa el curso del tratamiento .

Pruebas de estadificación

Además de las pruebas de sangre y las evaluaciones de tejidos, su médico recurrirá a una serie de pruebas de imagen comunes para determinar hasta qué punto se puede diseminar el cáncer. Entre ellos:

  • La tomografía computarizada (TC) es una forma de rayos X que produce imágenes transversales que le brindan a su médico una mejor idea de la estructura del tumor. La prueba puede involucrar un medio de contraste inyectable o bebible, que puede ayudar a delinear el crecimiento. Si bien es efectivo, el procedimiento involucra radiación. Además, el colorante de contraste a menudo contendrá yodo, que puede causar una reacción alérgica grave en algunos.
  • La resonancia magnética (MRI) utiliza ondas de radio para crear imágenes de alto contraste para el análisis. Esta forma de obtención de imágenes es especialmente útil para detectar cáncer en el cerebro o la médula espinal. Las MRI pueden tardar una hora en realizarse y, si bien son extremadamente ruidosas y perturbadoras, no lo exponen a la radiación.
  • La tomografía de emisión positrónica (TEP) mide la actividad metabólica en las células yse puede usar después del tratamiento del cáncer para detectar cambios en los ganglios linfáticos. La prueba requiere la inyección de un azúcar radiactivo en la vena de la sangre. Las imágenes de PET no son tan detalladas como una tomografía computarizada o una resonancia magnética, pero pueden ser útiles para brindar un aspecto de todo el cuerpo a su condición.

Estadificación AJCC

Con base en los resultados de la prueba de imágenes, los marcadores tumorales y las evaluaciones de tejidos, un patólogo realizará la etapa de la enfermedad. En enero de 2018, el Comité Conjunto Americano sobre el Cáncer (AJCC, por sus siglas en inglés) emitió una guía actualizada sobre la estadificación del cáncer testicular, que se desglosa de la siguiente manera:

  • La etapa 1 significa que el cáncer se limita a los testículos y aún no se ha diseminado a los tejidos o ganglios linfáticos cercanos.
  • La etapa 2 significa que el cáncer se ha diseminado a los ganglios linfáticos cercanos y posiblemente a los ganglios linfáticos paraaórticos justo debajo del diafragma.
  • La etapa 3 significa que el cáncer ha hecho metástasis en órganos distantes.

La clasificación del tumor (células germinales, cordón sexual del estroma o mixta), así como las subclasificaciones (seminoma versus no seminoma), también se tendrán en cuenta a la hora de decidir el tratamiento adecuado.

Diagnósticos diferenciales

  • El cáncer de testículo se considera poco frecuente y afecta a un 0,4 por ciento de los hombres en general. Esa cifra se traduce en aproximadamente 5.7 casos por 100,000 hombres por año, según el Instituto Nacional del Cáncer .
    • Desde un punto de vista individual, esto sugiere que el riesgo de cáncer es bastante bajo. Para diferenciar entre el cáncer testicular y otras posibles causas , su médico puede realizar pruebas adicionales, especialmente si los resultados de sus pruebas de ultrasonido y marcadores de tumores en la sangre no son concluyentes.
    • Entre las posibles investigaciones:
      • Los quistes testiculares benignos a menudo se pueden diferenciar fácilmente por su apariencia en la ecografía. Mientras que un tumor testicular generalmente será oscuro, un quiste por su propia definición estará lleno de líquido.
    • La epididimoorquitis , la inflamación del epidídimo y el testículo, a menudo es causada por una enfermedad de transmisión sexual (ETS) y se caracteriza por una inflamación, enrojecimiento y dolor que no se ven con frecuencia con el cáncer testicular. Se puede usar una prueba de ETS y una ecografía (que muestra un aumento del flujo de sangre al testículo afectado) para diferenciar las dos enfermedades.
    • El hidrocele , en el cual el líquido se acumula en el escroto, a menudo es causado por una lesión o infección. Puede diferenciarse del cáncer de testículo por su aparición en una ecografía en la que la masa será translúcida en lugar de sólida y afectará a todo el testículo, en lugar de solo a una parte.
    • Una hernia escrotal , en la cual el intestino se abomba a través de un punto débil debajo del escroto, generalmente se puede identificar por los sonidos intestinales en un estetoscopio. Por lo general, el tejido también se puede empujar hacia atrás fácilmente a través del orificio. Un ultrasonido suele confirmar la hernia.
    • El espermatocele es la formación de un “quiste de esperma” causado por una obstrucción en el epidídimo. Se puede diferenciar del cáncer de testículo en que el bulto será totalmente independiente del testículo y generalmente se ubicará en una posición específica (cerca del polo superior del testículo).
    • La torsión del testículo , la torsión de un testículo de una manera que corta el suministro de sangre se puede diferenciar por la repentina aparición de dolor y la posición elevada del testículo. Por lo general, una ecografía puede indicar si hay algún obstáculo en el suministro de sangre.
    • Los varicoceles , el agrandamiento anormal de un vaso sanguíneo en el escroto, generalmente se pueden diferenciar por la distensión de la vena (más de tres centímetros) y la dirección opuesta del flujo sanguíneo.

Opciones de tratamiento para el cáncer de testículo